Rencontrez les agriculteurs pour reconquérir l'histoire agricole de Porto Rico

Rencontrez les agriculteurs pour reconquérir l'histoire agricole de Porto Rico

Les résidents d'une communauté rurale portoricaine sont en train de redonner vie à un jardin botanique historique qui servira d'exemple à l'agriculture locale et durable.

À l'ombre de Monte Pirucho, autrefois lieu de culte de la tribu des Taino, Tara Rodríguez Besosa tire une longue plante épineuse du lit d'un petit jardin communautaire et commence à cueillir ses feuilles.

Appelé “la ruda” (rue), la plante qui dégage un fort parfum herbacé, a une histoire riche en histoire dans le cadre de essais de contrôle des naissances Une fois secrètement menée à Porto Rico par des chercheurs médicaux continentaux. Mais les pouvoirs de l'herbe indigène avaient été initialement utilisés pour de bon.

«C'est ce que nous appelons une plante chaude», explique Carmen Veguilla, une agricultrice locale qui gère le jardin communautaire. "Il peut être utilisé efficacement pour des choses comme l'anxiété, les crampes menstruelles ou pour éloigner les mauvais esprits, mais vous devez respecter et comprendre son objectif."

Veguilla et d'autres habitants de San Salvador, une petite communauté agraire située à quelques kilomètres au sud de San Juan, cultivent du ruda et d'autres plantes et herbes médicinales endémiques de l'île des Caraïbes. Ils sont la pièce maîtresse de El Jardin Ecológico del San Salvador, un jardin communautaire rajeuni après l'ouragan Maria et servant d'exemple pour l'agriculture locale et durable.

El Jardin Ecológico se trouve derrière une église abandonnée et le long du Rio Grande de La Loiza. Bien que cela existe depuis de nombreuses années (les habitants ne se souviennent pas de sa fondation exacte), il a pris une nouvelle signification en tant que modèle permettant aux petits agriculteurs de l'île de récupérer leur patrimoine agricole.

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En tant que symbole du passé de Porto Rico et vision de l'avenir de l'île, le jardin communautaire se trouve à côté d'une ancienne église au pied de l'une des montagnes les plus importantes de la culture taino. Photo de Carly Graf.

Des décennies de dépendance économique et culturelle des États-Unis ont fait plus que remodeler l'économie de Porto Rico tributaire de l'agriculture. Par exemple, Opération Bootstrap, qui a débuté sous 1947, a complètement transformé la dépendance économique de Porto Rico de l'agriculture à la fabrication en moins de 20 années.

Beaucoup de gens ont dit que cette métamorphose forcée d'un système agraire à un système industrialisé avait érodé les pratiques culturelles traditionnelles et même ce que cela voulait dire d'être Portoricain.

Et cela a révolutionné le régime alimentaire portoricain. Finis les légumes frais, les fruits tropicaux et les herbes indigènes jadis cultivées toute l'année dans le climat tropical de l'île. Même les produits culturels de base comme le riz et les haricots n'y étaient plus cultivés.

Par conséquent, le portoricain les ventes agricoles ont diminué près des deux tiers entre 1959 et 1964, selon l’USDA.

«On nous a appris que cultiver de la nourriture dans votre jardin n'était pas civilisé», a déclaré Rodríguez Besosa, un architecte devenu activiste au centre de cette relance agricole. "Et on nous a dit qu'avoir de la nourriture en conserve faisait de nous des citoyens de première classe."

Les aliments frits et les produits en conserve importés avec des ingrédients riches en sucre, en sodium ou les deux font par nécessité partie intégrante du régime alimentaire local. Casa de Whopper (Burger King) et les magasins KFC bordent les rues, même dans les zones rurales, et les taux de maladies évitables comme l’obésité, le diabète et l’hypertension dépassent de loin la moyenne nationale, une étude récente a révélé.

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À gauche, Carmen Veguilla explique comment les plantes indigènes ont utilisé les plantes cultivées dans le jardin communautaire. Photo de Carly Graf.

Veguilla enseigne aux étudiants la flore et la faune du jardin et leur utilisation aujourd’hui. Photo de Katie Rice.

Les Portoricains sont quatre fois plus susceptibles en tant que continent, ils ne disposent pas d’un accès fiable à suffisamment d’aliments sains pour répondre aux besoins nutritionnels de base, selon Bread for the World, une organisation à but non lucratif qui s'attache à réduire la faim dans le monde. À propos de 43 des résidents reçoivent des coupons alimentaires, selon l'USDA.

Avant que l'ouragan Maria ne frappe 2017, une scène naissante de la ferme à la table avait commencé à émerger sur l'île. Un petit groupe d’agriculteurs en plein essor avait commencé à plaider pour leur droit d'atterrir et la liberté de se nourrir.

Si les Portoricains pouvaient cultiver leur propre nourriture, pensaient-ils, ils pourraient enfin récupérer l'identité unique de l'île et progresser dans la voie de l'autodétermination politique.

Rodríguez Besosa est devenu une voix dominante dans cet effort. Dans 2010, elle avait fondé El Departamento de la Comida, une exploitation de type agricole soutenue par la communauté - et plus tard un restaurant - qui servait de centre de distribution aux petits agriculteurs cherchant à vendre leurs produits.

Le but était de réintroduire les produits locaux aux Portoricains. «Nous voulons manger le régime originel de Porto Rico», a déclaré Rodríguez Besosa. «Mais nous souhaitons également utiliser les aliments pour créer une meilleure compréhension de ce qui fait vraiment de nous tous des Portoricains.»

Elle était en train d'acheter une ferme de 8 à San Salvador lorsque l'ouragan Maria s'est abattu sur 2017. La catégorie 5 Storm détruit un pourcentage estimé de 80 des cultures et des terres agricoles de Porto Rico. À son tour, la révolution agricole est devenue plus urgente.

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Tara Rodriguez Besosa a acheté une ferme abandonnée de 8-Acre à San Salvador, en face du jardin. Aujourd'hui, elle accueille des voisins pour des repas faits maison à partir de produits et de plantes qu'ils cultivent localement. Photo de Carly Graf.

L'île importait 85 pour cent de sa nourriture avant la tempête. Cet équilibre signifiait que sa capacité à gérer son propre rétablissement était paralysée lorsque le gouvernement fédéral a fait faillite. Au pire, après Maria, l'île était importer 95 pour cent de sa nourriture.

Maria détruisit également El Departamento de la Comida et, plutôt que d'essayer de le reconstruire, Rodríguez Besosa décida de se concentrer sur la reconstruction agricole de l'île.

Il en a résulté une frénésie médiatique à l’encontre de la militante rebelle et énergique, ainsi qu’une synergie naturelle entre ses propres projets et le projet de jardin communautaire existant à San Salvador.

Niché derrière une série de cols sinueux, San Salvador est le quartier le moins peuplé de la ville de Caguas. Il se situe au milieu de collines verdoyantes qui abritaient autrefois l'une des plus riches diversités écologiques de l'île. Il abritait aussi jadis des communautés tribales florissantes, marquées par les pétroglyphes trouvés sur les rochers voisins qui ont survécu presque tous les Taino.

"L'agriculture est une pratique de préservation culturelle et historique."

La preuve tangible de ce passé a permis de tisser des liens profonds avec l’histoire et ses traditions parmi les habitants de San Salvador, et a éclairé leur amour et leur dévouement pour la terre.

«L'agriculture est une pratique de préservation culturelle et historique», explique Veguilla, expliquant pourquoi les habitants ont choisi de cultiver la flore et la faune indigènes dans le jardin communautaire, notamment la ruda et des plantes comme le curcuma, l'ananas et d'autres herbes médicinales.

San Salvador est une communauté habituée à faire avancer les choses par elle-même.

Après Maria, les gens 19 vivaient dans les salles de classe fermées de l’école primaire; dames du déjeuner local les nourris. Ce même esprit de communauté a conduit au réinvestissement et à la restauration du jardin botanique, ce qui, selon Veguilla, offre un moyen aux voisins et aux autres personnes désireuses de mieux connaître et d'aider à préserver la culture et les traditions locales au travers de ses espèces endémiques.

Elle et Rodríguez Besosa animent des ateliers à El Jardin Botanico pour les écoliers portoricains et invitez des bénévoles, locaux et visiteurs, à se familiariser avec l'agriculture et à entretenir le jardin.

Et après les quarts de travail, les voisins dînent souvent ensemble sur la parcelle de terrain de Rodríguez Besosa dans la rue, avec de nombreux ingrédients provenant directement des deux jardins.

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Le jardin communautaire rend hommage à l'histoire de Porto Rico, au-delà de la flore et de la faune. La communauté a construit un «balancelle Taino» pour les enfants du quartier, inspirée des structures que les Tainos auraient construites et utilisées à des fins de loisirs. Photo de Katie Rice.

Veguilla, pour sa part, a grandi en travaillant la terre dans cette communauté avec sa famille et en vivant de ses richesses. Mais comme pour d’autres conséquences de la politique américaine, les pratiques agricoles communes et les traditions agricoles héritées, comme celles de la famille de Veguilla, ne sont plus banales.

Avec des yeux aimables et un sourire rapide, elle se déplace rapidement dans la ferme, naviguant entre des plantes hérissées et des racines ébouriffées. «J'ai lu des livres, mais j'ai appris la plupart de ces choses grâce à mes ancêtres et après avoir vu ce que ma grand-mère et ma mère ont fait pour moi», dit-elle.

En ce jour, alors que les voisins se régalent de purée de légumes-racines, de ragoût d’aubergines et de salade de haricots à la banane plantain, il n’y en a aucune en conserve. Il s’agit d’un plat typique de la ferme préparé par Vero Quiles, ancien chef et partenaire d’affaires à El Departamento de la Comida.

Le repas est également emblématique de ce que de nombreux Portoricains ont historiquement mangé avant que le système alimentaire ne soit transformé pour devenir dépendant des importations. Et c’est ce à quoi Rodríguez Besosa et d’autres pensent que les tables de l’île pourraient ressembler si leur vision d’une agriculture locale et durable se concrétisait.

«L’eau et les autres écosystèmes naturels devraient dicter ce qui se passe sur l’île, pas ceux qui n’ont jamais vécu ici», dit-elle.

A propos de l'auteur

Carly Graf a écrit cet article pour OUI! Magazine. Carly est journaliste étudiante diplômée à la Northwestern University, où elle se concentre sur les reportages sur la justice sociale. Auparavant, elle a vécu à Santa Fe, au Nouveau-Mexique, où elle a travaillé pour le magazine Outside. Si elle ne fait pas rapport, vous la trouverez en train de courir, de faire de la randonnée ou de planifier son prochain grand voyage. Suis-la @carlykgraf.

Cet article a paru sur OUI! Magazine

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