Pourquoi nous devons repenser la croissance et la durabilité

Pourquoi nous devons repenser la croissance et la durabilité
Crédits photo: MaxPixel. (CC0)

Notre économie et notre société dépendent en fin de compte des ressources naturelles: la terre, l'eau, les matériaux (comme les métaux) et l'énergie. Mais certains scientifiques ont reconnu que il y a des limites strictes à la quantité de ces ressources que nous pouvons utiliser. C'est notre consommation de ces ressources qui est à l'origine de problèmes environnementaux tels que l'extinction, la pollution et le changement climatique.

Même les technologies soi-disant «vertes» telles que les énergies renouvelables nécessitent des matériaux, une exposition à la terre et au soleil, et ne peuvent pas se développer indéfiniment sur cette planète (ou sur n'importe quelle planète).

La plupart des politiques économiques dans le monde sont motivées par l'objectif de maximiser la croissance économique (ou l'augmentation du produit intérieur brut - PIB). La croissance économique signifie généralement utiliser plus de ressources. Donc, si nous ne pouvons pas continuer à utiliser de plus en plus de ressources, qu'est-ce que cela signifie pour la croissance?

La plupart des économistes et des décideurs conventionnels soutiennent maintenant l'idée que la croissance peut être "découplée" des impacts environnementaux - que l'économie peut se développer, sans utiliser plus de ressources et en exacerbant les problèmes environnementaux.

Même le président américain d'alors, Barack Obama, dans une récente Science a soutenu que l'économie américaine pourrait continuer à croître sans augmenter les émissions de carbone grâce au déploiement des énergies renouvelables.

Mais il y a beaucoup de problèmes avec cette idée. Lors d'une récente conférence de la Société australienne-néo-zélandaise pour l'économie écologique (ANZSEE), nous avons examiné pourquoi le découplage peut être une illusion.

L'illusion du découplage

Étant donné qu'il existe des limites strictes à la quantité de ressources que nous pouvons utiliser, le découplage réel serait la seule chose qui pourrait permettre au PIB de croître indéfiniment.

S'appuyant sur des preuves de la page 600 Rapport économique au président, Obama a évoqué les tendances au cours de sa présidence montrant que l'économie a augmenté de plus de 10% malgré une baisse de 9.5% des émissions de dioxyde de carbone du secteur de l'énergie. Dans ses mots:


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... ce "découplage" des émissions du secteur de l'énergie et de la croissance économique devrait mettre fin à l'argument selon lequel la lutte contre le changement climatique nécessite d'accepter une croissance plus faible ou un niveau de vie inférieur.

D'autres ont relevé des tendances similaires, notamment l'Agence internationale de l'énergie qui, l'année dernière - bien que sur la base de seulement deux années de données - a fait valoir que les émissions mondiales de carbone ont découplé de la croissance économique.

Mais nous dirions que ce que les gens observent (et étiquetent) comme découplage n'est que partiellement dû à de véritables gains d'efficacité. Le reste est une combinaison de trois effets illusoires: la substitution, la financiarisation et le transfert des coûts.

Substituer le problème

Voici un exemple de substitution de ressources énergétiques. Dans le passé, le monde a évidemment découplé la croissance du PIB de l'accumulation de fumier de cheval dans les rues de la ville, en substituant d'autres formes de transport aux chevaux. Nous avons également découplé notre économie de l'huile de baleine, en la remplaçant par des combustibles fossiles. Et nous pouvons remplacer les combustibles fossiles par des énergies renouvelables.

Ces changements entraînent un découplage «partiel», c'est-à-dire un découplage des impacts environnementaux spécifiques (fumier, baleines, émissions de carbone). Mais remplacer l'énergie à forte intensité de carbone par une énergie plus propre, voire neutre en carbone, ne libère pas nos économies de leur dépendance à l'égard des ressources limitées.

Soyons clairs: les efforts d'Obama pour soutenir l'énergie propre sont louables. Nous pouvons - et devons - envisager un avenir alimenté par l'énergie renouvelable 100%, ce qui peut aider à rompre le lien entre l'activité économique et le changement climatique. Ceci est particulièrement important maintenant que le président Donald Trump menace de défaire même certains de ces succès partiels.

Mais si vous pensez que nous avons une énergie solaire illimitée pour alimenter une croissance propre et verte sans limite, détrompez-vous. Pour que le PIB continue de croître, nous aurions besoin d'un nombre sans cesse croissant d'éoliennes, de fermes solaires, de puits géothermiques, de plantations de bioénergie, etc., qui exigent toutes des quantités toujours croissantes de matériaux et de terres.

L'efficacité (obtenir plus d'activité économique de chaque unité d'énergie et de matériaux) n'est pas non plus la réponse à une croissance sans fin. Comme certains d'entre nous l'ont souligné dans un article récent, les gains d'efficacité pourraient prolonger la croissance économique et pourraient même ressembler à un découplage (pendant un certain temps), mais nous atteindrons inévitablement des limites.

Déplacement d'argent

L'économie peut également sembler croître sans utiliser davantage de ressources, en raison de la croissance des activités financières telles que le commerce de devises, les swaps sur défaillance de crédit et les titres adossés à des créances hypothécaires. De telles activités ne consomment pas beaucoup de ressources, mais constituent une fraction croissante du PIB.

Donc, si le PIB augmente, mais cette croissance est de plus en plus tirée par un secteur financier en plein essor, cela donnerait l'apparence du découplage.

Pendant ce temps, la plupart des gens ne gagnent pas plus pour leur argent, car la plupart de la richesse reste entre les mains de quelques-uns. Au mieux, c'est une croissance éphémère: prête à éclater lors de la prochaine crise.

Transférer le coût sur les nations les plus pauvres

La troisième façon de créer l'illusion du découplage consiste à éloigner les modes de production à forte intensité de ressources du point de consommation. Par exemple, de nombreux produits consommés dans les pays occidentaux sont fabriqués dans les pays en développement.

La consommation de ces biens stimule le PIB dans le pays consommateur, mais l'impact sur l'environnement se produit ailleurs (souvent dans une économie en développement où elle ne peut même pas être mesurée).

Dans leur document 2012, Thomas Wiedmann et ses co-auteurs ont analysé de manière exhaustive les matériaux domestiques et importés pour les pays 186. Ils ont montré que les pays riches ont semblé dissocier leur PIB de la consommation intérieure de matières premières, mais dès que les matériaux importés sont inclus, ils n'observent "aucune amélioration de la productivité des ressources". Pas du tout.

Du traitement des symptômes à la guérison

Une des raisons pour lesquelles découpler le PIB et sa croissance de la dégradation de l'environnement peut être plus difficile que ce que l'on ce modèle de développement (croissance du PIB) associe la valeur à l'exploitation systématique des systèmes naturels et aussi de la société. À titre d'exemple, l'abattage et la vente de forêts anciennes accroissent beaucoup plus le PIB que de les protéger ou de les replanter.

La consommation défensive - c'est-à-dire l'achat de biens et de services (comme l'eau embouteillée, les barrières de sécurité ou l'assurance privée) pour se protéger contre la dégradation de l'environnement et les conflits sociaux - est également une contributeur crucial au PIB.

Plutôt que de combattre et d'exploiter l'environnement, nous devons reconnaître d'autres mesures de progrès. En réalité, il n'y a pas de conflit entre le progrès humain et la durabilité environnementale; le bien-être est directement et positivement connecté à un environnement sain.

Beaucoup d'autres facteurs qui ne sont pas captés par le PIB affectent le bien-être. Ceux-ci comprennent la répartition de la richesse et du revenu, la santé des écosystèmes mondiaux et régionaux (y compris le climat), la qualité de la confiance et des interactions sociales à plusieurs échelles, la valeur de la parentalité, le travail domestique et le bénévolat. Nous devons donc mesurer le progrès humain par des indicateurs autres que le PIB et son taux de croissance.

L'illusion du découplage ne fait que soutenir la croissance du PIB en tant que mesure désuète du bien-être. Au lieu de cela, nous devons recadrer les objectifs du progrès humain et un environnement sain pour un avenir durable.

À propos des auteurs

James Ward, Maître de conférences en génie de l'eau et de l'environnement, Université de l'Australie du Sud; Keri Chiveralls, Discipine Leader Permaculture Design et Durabilité, CQUniversity Australie; Lorenzo Fioramonti, Professeur titulaire d'économie politique, Université de Pretoria; Paul Sutton, Professeur Département de géographie et de l'environnement, Université de Denver Robert Costanza, Professeur et titulaire de la chaire en politique publique à la Crawford School of Public Policy, Université nationale australienne

Cet article a été publié initialement le La Conversation. Lis le article original.

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