L'élimination de la variole a montré comment les humains peuvent travailler ensemble

L'élimination de la variole a montré comment les humains peuvent travailler ensembleDans cette photo du fichier 14 d’avril, une longue ligne serpente en direction de l’entrée de l’hôpital Morrisania dans le Bronx, à New York, où les médecins vaccinaient contre la variole. Dans le but de freiner la propagation de la maladie, les responsables ont déclaré que les habitants de la ville étaient vaccinés à un rythme de huit par minute. (Photo / fichier AP)

Si vous deviez regarder une émission en écran partagé avec la météo mondiale d'un côté et la politique mondiale de l'autre, vous pourriez facilement en déduire que nous sommes condamnés.

Des tempêtes prodigieuses et des vagues de chaleur meurtrières annoncent l’arrivée des changements climatiques induits par l’homme, de nouvelles catastrophes se produisant alors que la planète se réchauffe et que les écosystèmes s’effondrent.

Mais le populisme de droite augmente plus vite que les océans, ce qui nuit aux efforts déployés pour lutter contre cette crise et d'autres crises mondiales. Pendant ce temps, Le président américain Donald Trump n'arrête pas de tweeter sur le fait que le changement climatique est une fausse nouvelle. Très mauvais!

Et pourtant, nous autres humains avons également montré que nous pouvions surmonter même nos problèmes les plus décourageants. La pièce A représente notre victoire sur la variole, peut-être le pathogène le plus redouté de tous les temps.

Ancien fléau

Le virus de la variole a probablement «sauté» de chameaux ou d'autres animaux domestiques à des personnes il y a quelques années 3,000, frappant tout le monde, des paysans chinois aux pharaons égyptiens.

La maladie très contagieuse a provoqué de la fièvre et des tremblements chez les nourrissons, qui les ont tués avant même que l'éruption ne se déclenche. Des milliers de petites véroles sont apparues sur le visage et les mains de victimes plus âgées, laissant beaucoup de morts et beaucoup plus défigurés.

À l'époque médiévale, les guérisseurs de toute l'Asie avaient appris à insérer du pus provenant de la vérole d'une victime dans l'épaule ou la cuisse d'une personne en bonne santé, mais à risque. Connu comme Lors de l’inoculation, cette procédure entraînait un taux de mortalité de deux à cinq pour cent - bien inférieur à celui de la variole à part entière - et entraînait généralement un cas bénin qui conférait toujours une immunité à vie.

Sans le vouloir, les Européens ont redonné vie au virus en livrant des esclaves africains infectés à des mines infernales situées près du lieu d'atterrissage de Columbus à Hispaniola (Haïti et République dominicaine) en 1518. Depuis les îles, la variole s'est répandue sur le continent, permettre aux conquistadors impitoyables de renverser de vastes civilisations qui n'avaient aucune immunité naturelle contre la «mort tachetée».

L'apocalypse qui a suivi n'a pas de parallèle dans l'histoire enregistrée. Lors d'éclosions répétées dans l'ensemble des Amériques, la variole a tué jusqu'à 90 pour cent de certains peuples autochtones. Les Salish de Vancouver comptaient parmi les plus touchés: leurs traditions parlent d'un «dragon redoutable» dont le souffle chaud tombait sur les enfants, les plaçant dans une peau brûlante.

De l'inoculation à la vaccination

Mais les gens ont riposté. Autour de 1720, Européens et Américains d'origine coloniale ont été informés de l'inoculation par des sources ottomanes et ouest-africaines. Lors d’une épidémie à Boston, le Le révérend Cotton Mather a exhorté tout le monde à adopter cette nouvelle méthode - et à ignorer les bigots qui l'avaient qualifiée de sorcellerie «nègre» ou «mahométane» (islamique).

Beaucoup ont utilisé cette technique à des fins plus sombres. Planteurs riches sur l'île britannique de la Barbade l'inoculation quasi-universelle imposée par 1750 parce qu'ils voulaient garder leurs esclaves dans les champs de sucre. Dans les 1760, les commandants britanniques protégeaient leurs propres troupes, puis propager la maladie de monstre aux ennemis indigènes. Ils ont probablement fait la même chose pour les colons rebelles à Boston une décennie plus tard.

Néanmoins, des hommes et des femmes ouverts d'esprit se sont employés à combattre la variole, son ennemi commun. Ils ont échangé des idées avec des chercheurs des pays ennemis et ont insisté sur le fait que les progrès de la médecine au service de l'humanité n'avaient pas de prix ni de frontières.

L'élimination de la variole a montré comment les humains peuvent travailler ensembleLe satiriste britannique James Gillray a caricaturé une scène à l'hôpital de la variole et de l'inoculation de Saint-Pancras, montrant que le vaccin contre la variole est administré à de jeunes femmes effrayées et à des vaches émergeant de différentes parties du corps des gens. Les opposants à la vaccination antivariolique avaient décrit des cas de personnes développant des caractéristiques bovines, exagérées ici par Gillray. CC BY

La grande avancée est survenue dans 1796, lorsque le Dr Edward Jenner a remarqué que les vaches laitières anglaises ne s'étaient jamais attrapées. Il a gratté les «nodules du trayeur» sur leurs mains et a appliqué le matériel infecté - un virus apparenté connu sous le nom de cowpox ou de vaccine - à ses patients. La vaccination était née.

Malgré sa peur et son aversion pour l’Angleterre, le président américain Thomas Jefferson a adressé à Jenner des remerciements au nom de "Toute la famille humaine."

Au cours des 19e et 20e siècles, les pays riches ont vacciné leur population avec une régularité croissante. Les États-Unis avaient même un Institut national des vaccins jusqu'à ce que des membres du Congrès parcimonieux le tuent sous 1822. Les pays les plus pauvres d'Afrique et des Caraïbes ont souffert plus longtemps, même s'ils avaient été les pionniers de l'inoculation.

La menace persistante

Dans 1966, quatre ans après le dernier cas au Canada, l’OMS a décidé d’éliminer la variole de la Terre. Ce projet remarquable a réussi en grande partie grâce à la coopération étroite des États-Unis et de l'Union soviétique - malgré la guerre froide.

L’humanité est maintenant exempte de variole depuis plus de 40 ans. Nous ne vivons plus dans la crainte d'une autre épidémie, ni dans le souvenir horrible d'un enfant entre ses griffes.

L’inconvénient est que la plupart d’entre nous n’avons plus aucune immunité contre cet ennemi cruel, ce qui nous rend tout aussi vulnérables que les premiers Américains il ya cinq siècles.

Officiellement, le virus n'existe que dans deux laboratoires de haute sécurité aux États-Unis et en Russie. Cependant, la variole étant stable dans les environnements de laboratoire, il est possible que des stocks anciens datant des jours d’inoculation se cachent. Les bioterroristes pourraient utiliser cette matière active comme arme.

Si cela devait arriver, nous aurions besoin de nouveaux médicaments tels que tecovirimat, vient d'être approuvé par le gouvernement américain. Nous aurions également besoin d'une utilisation intelligente des stocks de vaccins et d'un effort international considérable pour contenir les épidémies et la panique qu'elles ont provoquées. Il nous faudrait vaincre la résistance inévitable des réactionnaires antigouvernementaux et anti-scientifiques.

Tout cela peut sembler impossible sous 2018.

C’est la raison pour laquelle nous devons nous souvenir de notre premier succès sur la variole, preuve de notre ingéniosité et de notre résilience, sans oublier notre capacité à travailler ensemble pour la santé et le bonheur de notre espèce.La Conversation

A propos de l'auteur

Steven M Opal, chercheur scientifique et professeur clinicien de médecine, Alpert Medical School de l'Université Brown, Université Brown et JM Opal, professeur agrégé d'histoire et chaire d'histoire et études classiques, Université McGill

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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