Le passé pue: une brève histoire des odeurs et des espaces sociaux

Le passé pue: une brève histoire des odeurs et des espaces sociaux
'Living Mady Easy: Chapeau renouvelable', impression satirique avec un chapeau supportant un verre espion, une trompette auriculaire, un ciggar, une paire de lunettes et une boîte à parfum, 1830, Londres. Wellcome Images CCBY, CC BY-SA

Un après-midi ensoleillé à Paris. Un intrépide présentateur de télévision parcourt les rues en demandant aux passants de sentir une bouteille qu’il tient à la main. Quand ils le sentent, ils réagissent avec dégoût. Une femme crache même sur le sol pour marquer son dégoût. Qu'y a-t-il dans la bouteille? Il est dit, dit-on, le “pong de paris”, Une composition conçue pour sentir comme une rue parisienne du Xème siècle.

L’interprétation des odeurs du passé que nous avons à la télévision, peut-être influencée par le roman odorant de Patrick Süskind, est souvent dominée par l’offensive.

C'est une vue que l'on ne trouve pas seulement à la télévision mais dans les musées. En Angleterre, York's Centre Jorvik Viking, Hampton Court Palaceet le Museum of Oxfordshire ont tous intégré les odeurs dans leurs expositions.

La seule odeur qui unit ces tentatives de réodorisation du passé: les toilettes. Des toilettes vikings, des toilettes géorgiennes et l'odeur hautement urineuse et fécale d'une rue victorienne, tous inclus dans les exemples ci-dessus, enfilent l'aiguille de dégoût du moyen-âge au moderne.

La conséquence de telles représentations est de décrire le passé comme un prélude odorant, avec des métiers nauséabonds et un assainissement médiocre, vers le pays propre et agréable de la modernité.

Ouf, quel pong

Suggérer que les personnes qui ne sont pas «nous» puent ont une longue histoire. Il est appliqué à nos ancêtres aussi souvent qu'à d'autres pays, peuples ou cultures. Ce n'est pas un hasard si “Filthy Cities” - une émission de télévision anglaise a mis en lumière la puanteur de la France au Xe siècle - même au Xe siècle, les Anglais avaient associé les Français, leurs ennemis de l'absolutisme catholique, à la puanteur de l'ail.


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Le récit de la formation à la propreté est une histoire simple et séduisante sur «notre» conquête de la puanteur. Mais le pong de paris passe à côté de l'essentiel. Trop occupé à transformer le passé en cirque de dégoût pour les nez modernes, il ne demande pas comment il sentait pour ceux qui y vivaient. Nouveau travail historique révèle une histoire plus complexe sur les parfums passés.

Un examen attentif des registres du gouvernement urbain, de l’assainissement et des médicaments révèle que les citadins anglais du Xème siècle ne sont pas particulièrement dérangés par les odeurs insalubres. Cela s'explique en partie par le fait que les gens se sont rapidement adaptés aux odeurs qui les entourent, à tel point qu'ils n'ont pas remarqué leur présence.

Mais, grâce aux études scientifiques du 18e siècle sur l'air et les gaz, de nombreux Géorgiens ont également reconnu que les mauvaises odeurs n'étaient pas aussi dangereuses qu'on le pensait auparavant. Dans son laboratoire à domicile, le polymathe Joseph Priestley expérimenté sur des souris, tandis que d’autres utilisaient des instruments scientifiques pour mesurer la pureté de l’air dans les rues et les chambres à coucher. La conclusion était simple: l'odeur n'était pas un indicateur fiable du danger.

Scientifique et réformateur social Edwin Chadwick célèbre dans 1846 que «toute odeur… est une maladie». Mais l'odorat occupait une place beaucoup plus complexe dans la théorie du miasme - l'idée que les maladies étaient causées par des airs toxiques - a souvent été supposé. En fait, au moment où le choléra a commencé à exercer sa magie morbide dans les 1830, un plus grand nombre d'écrivains médicaux a estimé que l’odeur n’était pas porteuse d’atmosphère propice à la maladie.

Les odeurs ont tendance à se retrouver dans les archives, enregistrées dans les sources utilisées par les historiens, pour l'une des deux raisons suivantes: soit elles sont inhabituelles (normalement offensantes), soit les personnes décident de leur accorder une attention particulière. Un parfum qui est apparu dans les journaux intimes, les lettres, les magazines et la littérature anglaise du 18ème siècle était cependant la fumée de tabac. Le siècle 18 a vu la montée de nouvelles inquiétudes au sujet de l’espace personnel. Le souci de la politesse dans les lieux publics poserait problème aux fumeurs de pipe.

Le passé pue: une brève histoire des odeurs et des espaces sociaux
À gauche, un fumeur de cigare à la mode et à droite, un fumeur de pipe moins à la mode, c.1805. Propre collection

Se faire renifler du tabac

Le tabac était devenu populaire en Angleterre au 17e siècle. Mais, vers le milieu du 18e siècle, des craintes ont commencé à être soulevées. On disait que les femmes détestaient l'odeur de la fumée de tabac. Un poème satirique raconte l'histoire d'une femme qui avait interdit à son mari de fumer, mais ne permettait pas sa reprise - elle s'est rendu compte que le fait de le laisser jouer à la dinde l'avait rendu impuissant.

De nouveaux lieux de convivialité se sont multipliés dans les villes, avec le développement des théâtres, des salles de réunion et des jardins d'agrément provinciaux. Dans ces espaces sociables, un correspondant de The Monthly Magazine a noté dans 1798: "Smoaking [sic] était une chose vulgaire, bestiale, démodée, vile" et "ne serait pas souffert dans aucune partie raffinée du monde". Le tabagisme a été abandonné aux dortoirs, clubs de fumeurs et espaces privés pour hommes.

Des nuages ​​de fumée ont envahi l’espace personnel des gens, les soumettant à des atmosphères qu’ils n’étaient pas de leur choix. Au lieu de cela, les dépendants à la nicotine à la mode du 18e siècle se sont tournés vers le tabac à priser. Malgré le grognement, le colportage et le crachat encouragés, le tabac à priser peut être consommé sans envelopper votre entourage dans un nuage de fumée aigre.

Le 18th siècle a donné naissance à des débats modernes sur le tabagisme et l’espace public qui sont toujours avec nous aujourd'hui. Le fait que l'odeur de la fumée de tabac tache les archives de l'époque, métaphoriquement bien sûr, témoigne des nouvelles idées d'espace personnel qui s'y développaient.La Conversation

A propos de l'auteur

William Tullett, maître de conférences en histoire, Anglia Ruskin University

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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