L'éthique protestante et l'esprit du capitalisme

L'éthique protestante et l'esprit du capitalisme

Le fameux texte de Max Weber L'éthique protestante et l'esprit du capitalisme (1905) est certainement l'une des œuvres canoniques les plus mal comprises, régulièrement enseignées, mutilées et vénérées dans les universités du monde entier. Cela ne veut pas dire que les enseignants et les étudiants sont stupides, mais qu'il s'agit d'un texte exceptionnellement compact qui couvre un domaine très vaste, écrit par un intellectuel à toute épreuve au sommet de son art. Il aurait été abasourdi de constater qu'il était utilisé comme une introduction élémentaire à la sociologie pour les étudiants de premier cycle, ou même les écoliers.

Nous utilisons le mot «capitalisme» aujourd'hui comme si sa signification était évidente, ou bien comme si elle venait de Marx, mais cette désinvolture doit être mise de côté. Le «capitalisme» était le propre mot de Weber et il le définissait comme il l'entendait. Son sens le plus général était tout simplement la modernité elle-même: le capitalisme était «le pouvoir le plus fatidique de notre vie moderne». Plus précisément, il a contrôlé et généré «moderne Culture", le code de valeurs par lequel les gens vivaient dans l'Occident 20th-siècle, et vivent maintenant, nous pouvons ajouter, dans une grande partie du globe 21st-siècle. Ainsi, l'esprit du capitalisme est aussi une «éthique», même si le titre aurait sans doute semblé un peu plat s'il avait été appelé L'éthique protestante et l'éthique du capitalisme.

Cette «éthique» moderne ou code de valeurs ne ressemblait à aucune autre qui avait précédé. Weber a supposé que toutes les éthiques antérieures - c'est-à-dire les codes de comportement socialement acceptés plutôt que les propositions plus abstraites faites par les théologiens et les philosophes - étaient religieuses. Les religions ont fourni des messages clairs sur la façon de se comporter dans la société en termes humains simples, des messages qui étaient considérés comme des absolus moraux liant tout le monde. En Occident, cela signifiait le christianisme, et sa prescription sociale et éthique la plus importante est sortie de la Bible: «Aime ton prochain». Weber n'était pas contre l'amour, mais son idée de l'amour était privée - un domaine d'intimité et de sexualité. Comme guide du comportement social dans les lieux publics, «l'amour de ton prochain» était évidemment un non-sens, et c'était une raison principale pour laquelle les revendications des églises de parler à la société moderne en termes authentiquement religieux étaient marginales. Il n'aurait pas été surpris par les longues manches dont jouit le slogan «Dieu est amour» dans l'Occident du XNXIX siècle - sa carrière était déjà lancée de son temps - ni ses conséquences sociales auraient dû être si limitées.

L'éthique ou le code qui dominait la vie publique dans le monde moderne était très différent. Surtout, il était impersonnel plutôt que personnel: à l'époque de Weber, l'accord sur ce qui était bien et mal pour l'individu s'effondrait. Les vérités de la religion - la base de l'éthique - étaient maintenant contestées, et d'autres normes ancestrales - telles que celles relatives à la sexualité, au mariage et à la beauté - s'effondraient également. (Voici une explosion du passé: qui penserait aujourd'hui à soutenir une idée contraignante de la beauté?) Les valeurs étaient de plus en plus la propriété de l'individu, pas de la société. Ainsi, au lieu d'un contact humainement chaleureux, basé sur une compréhension partagée, intuitivement évidente, du bien et du mal, le comportement du public était cool, réservé, dur et sobre, régi par un contrôle de soi personnel strict. Le comportement correct réside dans le respect des procédures correctes. De toute évidence, il obéissait à la lettre de la loi (car qui pouvait dire quel était son esprit?) Et c'était rationnel. C'était logique, cohérent et cohérent; ou bien il obéissait à des réalités modernes incontestées telles que le pouvoir des nombres, des forces du marché et de la technologie.

Il y avait une autre forme de désintégration que celle de l'éthique traditionnelle. La prolifération des connaissances et la réflexion sur les connaissances ont empêché une personne de connaître et d'étudier tout cela. Dans un monde qui ne pouvait être compris dans son ensemble et où il n'y avait pas de valeurs universellement partagées, la plupart des gens se cramponnaient à la niche particulière à laquelle ils étaient le plus attachés: leur travail ou leur profession. Ils traitaient leur travail comme un appel post-religieux, «une fin absolue en soi», et si l'éthique moderne ou «l'esprit» avait une base ultime, c'était bien cela. L'un des clichés les plus répandus sur la pensée de Weber est de dire qu'il a prêché une éthique du travail. C'est une erreur. Personnellement, il ne voyait pas de vertu particulière en sueur - il pensait que ses meilleures idées lui venaient lorsqu'il se détendait sur un canapé avec un cigare - et s'il avait su qu'il serait mal compris de cette manière, il aurait souligné qu'une capacité de travail acharnée était nécessaire. quelque chose qui a fait ne distinguer l'Occident moderne des sociétés antérieures et de leurs systèmes de valeurs. Cependant, l'idée selon laquelle les gens étaient de plus en plus définis par l'orientation aveuglante de leur emploi était celle qu'il considérait comme profondément moderne et caractéristique.

L'éthique professionnelle aveuglée était commune aux entrepreneurs et à une main-d'œuvre qualifiée de plus en plus rémunérée, et c'est cette combinaison qui a produit une situation où le «plus grand bien» était l'argent et toujours plus d'argent, sans limite. C'est ce qui est le plus facilement reconnaissable comme «l'esprit» du capitalisme, mais il convient de souligner que ce n'était pas une simple éthique de la cupidité qui, comme Weber le reconnaissait, était séculaire et éternelle. En fait, il y a deux séries d'idées ici, bien qu'elles se chevauchent. Il y en a un sur les procédures rationnelles potentiellement universelles - la spécialisation, la logique et le comportement formellement cohérent - et un autre qui est plus proche de l'économie moderne, dont la partie centrale est l'éthique professionnelle. La situation moderne était le produit d'une adhésion étroite à la fonction particulière d'une personne dans un ensemble de conditions où la tentative de comprendre la modernité dans son ensemble avait été abandonnée par la plupart des gens. En conséquence, ils ne contrôlaient pas leur propre destin, mais étaient gouvernés par l'ensemble des procédures rationnelles et impersonnelles qu'il assimilait à une cage de fer, ou «logement en acier». Compte tenu de ses fondements rationnels et impersonnels, le logement était loin de tout idéal humain de chaleur, de spontanéité ou d'ouverture d'esprit; Pourtant, la rationalité, la technologie et la légalité ont également produit des biens matériels pour une consommation de masse en quantités sans précédent. Pour cette raison, bien qu'ils puissent toujours le faire s'ils le voulaient, il était peu probable que les gens quittent le logement «jusqu'à ce que le dernier quintal des combustibles fossiles soit brûlé».

C'est une analyse extrêmement puissante, qui nous en dit long sur l'Occident 20thème siècle et un ensemble d'idées et de priorités occidentales que le reste du monde a été de plus en plus heureux de prendre depuis 1945. Il tire son pouvoir non seulement de ce qu'il dit, mais parce que Weber a cherché à placer la compréhension avant le jugement et à voir le monde dans son ensemble. Si nous voulons aller au-delà de lui, nous devons faire de même.Compteur Aeon - ne pas enlever


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A propos de l'auteur

Peter Ghosh est professeur agrégé d'histoire et Jean Duffield fellow en histoire moderne au St Anne's College de l'Université d'Oxford. Il est l'auteur de Max Weber dans son contexte: Essais sur l'histoire des idées allemandes C. 1870-1930.

Cet article a été initialement publié sur Temps infini et a été republié sous Creative Commons.

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