Fourmis Matabele ont évolué un système complexe de triage et de sauvetage de champ de bataille

Les fourmis ont évolué un système complexe de triage et de sauvetage de champ de bataille

Les fourmis sont effrayantes. Ils ont une qualité sans remords, apparemment indifférents à leur bien-être individuel, toute leur vie submergée dans le collectif. Et ce sont juste les petits. Les versions super-dimensionnelles sont l'étoffe de l'horreur classique, renforcée par la radioactivité, des villes américaines menaçantes qui menacent Eux! à terroriser Joan Collins dans la jungle dans Empire of the Ants.

Essayez de regarder une seule fourmi et vous allez bientôt perdre de vue dans la horde qui se dépêche. Le meilleur que nous ayons à dire d'eux est leur penchant digne mais désagréable pour le travail acharné, qui est noté dans la Bible. Même la fable de la Cigale et la fourmi suggère une ardeur moyenne de la fourmi travailleuse, qui détourne la sauterelle désespérée à la fin de l'été.

Mais des chercheurs de l'Université de Würzburg en Allemagne ont récemment regardé l'une des fourmis les plus implacables d'Afrique, et leur travail a révélé un conte surprenant de camaraderie possible sur le champ de bataille et de soins.

Fourmis Matabélé, aka Megaponera analis, sont des raiders centimétriques qui se spécialisent dans l'attaque et la consommation de termites, en particulier la famille Macrotermitinae - aka le termites à croissance fongique.

Ces fourmis sont rapides et agiles, avec une morsure et une piqûre que même les humains font bien d'éviter. En cherchant des termites, les fourmis Matabélé envoient d'abord des éclaireurs pour localiser un nid vulnérable, et les éclaireurs invoquent alors une escouade de plusieurs centaines de camarades. Les fourmis les entrées cibles du nid des termites, le plus grand entassement pour déchirer l'entrée afin que les raiders puissent traverser.

Les soldats termites essaient de tenir le coup pendant que les travailleurs ferment toutes les entrées de la colonie


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Les termites ne sont pas sans défense. Les 3,000 ou autres espèces présentent une remarquable variété d'armes principalement pour repousser les fourmis: d'énormes mâchoires à écraser ou percer, des têtes en forme de buse pour injecter de la colle nuisible, même certaines espèces où les travailleurs âgés, usés et peu utilisés, peuvent exploser eux-mêmes, doucher l'assaillant et le martyr avec un goo écoeurant.

Macrotermitinae les termites s'appuient sur des soldats avec des têtes massives et musclées alimentant des mâchoires redoutables. Au fur et à mesure que les fourmis Matabélé attaquent le nid, les soldats termites se précipitent vers la brèche et se joignent à la bataille. Les fourmis essaient rarement d'envahir le nid des termites, mais elles se retirent une fois qu'elles ont tué assez de termites pour les ramener à la maison en tant que butin. Mais soldats de termites vendre leurs vies chèrement. Il y a des morts parmi les fourmis et beaucoup sont laissés avec des jambes ou des antennes coupées, luttant pour se tenir debout.

C'est le sort de ces victimes qui est saisissant: les chercheurs allemands ont découvert que les fourmis blessées peuvent être sauvées par leurs collègues. Les fourmis blessées libèrent un signal chimique pour demander de l'aide, et changent leur comportement si les compagnons de nid se trouvent à proximité, en particulier en se déplaçant lentement comme pour souligner leur incapacité. (Si les assistants potentiels ne répondent pas, la fourmi boiteuse accélère rapidement, souvent assez vite pour rejoindre la partie de raid.)

Idéalement, la fourmi blessée peut être ramenée à son nid - si les fourmis ouvrières trouvent un nicheur blessé, elles peuvent la ramasser. Ce sauvetage dépend en partie de la victime aidant au sauvetage en adoptant une positon facile à porter. Les traînards blessés qui boitent par eux-mêmes sont beaucoup plus vulnérables aux prédateurs désireux de tendre une embuscade à un repas handicapé. Une fois de retour à leur nid, les fourmis blessées sont vérifiées et leurs blessures soignées, souvent jusqu'à une heure. La survie des fourmis qui ont reçu ce soin était nettement plus élevée que celle des fourmis qui n'ont pas été traitées.

Sauvetage de Battlefield d'un camarade tombé? Tendre, aimant les soins? Ce ne sont pas les fourmis que nous connaissons et craignons.

Malheureusement, il y a une prise. La vérification des fourmis ouvrières dans les colonies Matabele a révélé quelques-unes avec un, deux ou même trois pattes manquantes, mais aucune avec des blessures plus graves. Il semble y avoir un seuil pour le sauvetage. Les fourmis blessées sur le champ de bataille sont trié soigneusement par leurs camarades. Ceux qui ont une ou deux jambes manquantes sont souvent sauvés, mais les blessés graves sont rarement retrouvés. Les fourmis ne semblent pas compter les pattes directement, mais les fourmis gravement endommagées peuvent ne pas être en mesure d'adopter la bonne position pour le sauvetage sur le champ de bataille. Et même s'ils peuvent rentrer à la maison, les fourmis gravement blessées sont retirées du nid, jetées à leur perte.

La ConversationLa camaraderie des fourmis a ses limites: au moins trois jambes de travail.

A propos de l'auteur

Mike Jeffries, enseignant, écologie, Université de Northumbria, Newcastle

Cet article a été publié initialement le La Conversation. Lis le article original.

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