L'écologisation de Houston, capitale de l'industrie pétrolière

Le maire Annise Parker tient son sol à l'hôtel de ville. Photo: Jeff WilsonLa mairesse Annise Parker est debout à l'hôtel de ville. Photo: Jeff Wilson

La capitale américaine de l'industrie du pétrole pourrait enseigner à d'autres villes une chose ou deux à propos de la lutte contre le changement climatique dans un climat politiquement inhospitalier.

Février dernier, maire de Houston Annise Parker a adressé une sommet international sur le climat à Johannesburg, en Afrique du Sud, un certain nombre de ses collègues maires de certaines des villes les plus grandes et les plus illustres du monde y ont participé. Le sujet de cet événement de trois jours était comment les énergies combinées de ces villes pourraient être mieux rassemblées pour combattre le changement climatique global, particulièrement à un moment où l'effort international plus grand pour faire ainsi semble paralysé par la politique.

Au milieu de tout le discours sérieux et admirable, «j'ai fait la chose dans la cour», se souvient Parker, qui a pris ses fonctions au 2010 et qui en est à son troisième mandat. "Ils parlaient des émissions de gaz à effet de serre ceci et cela, et j'ai dit:" Je ne parle pas des émissions de gaz à effet de serre ". "En racontant l'histoire, le maire - son cou orné de perles et son accent portant la trace des étés de l'enfance passés à Biloxi, Mississippi-sourires. "J'ai dit, 'I parler de comment faire ceci, ceci, et cela vous fera économiser de l'argent. cela»s ce que mes électeurs veulent entendre. "

Et pourtant, personne à ce sommet international n'aurait jamais remis en question la place de Parker ou de Houston à la table. Entre 2007 et 2014, Houston, la quatrième métropole la plus peuplée du pays, a réduit ses émissions de gaz à effet de serre à travers ses vastes opérations municipales de 32%. Pour tous les autres maires présents ce jour-là, jouer un rôle si important dans la réduction de l'empreinte carbone de leur ville serait un accomplissement remarquable. Mais pour le savvy, maire populaire présidant la capitale américaine de l'industrie pétrochimique - et au Texas, pas moins, où le déni du changement climatique est considéré comme un article de foi pour les aspirants au bureau de l'État - l'accomplissement est tout simplement stupéfiant.

Le groupe convoquant ce jour-là à Johannesburg est connu sous le nom C40, une sorte de secrétariat du développement durable pour les plus grandes métropoles du monde. Leurs réunions sont le genre d'événements où le maire d'Addis-Abeba et son homologue de Copenhague pourraient échanger des conseils sur le meilleur endroit pour acheter des éoliennes. Prises ensemble, les villes de C40 représentent 500 millions de personnes et 21% du produit intérieur brut mondial. Dans 2013, Parker a été choisi pour siéger au comité de direction du groupe - et l'énergie qu'elle a apportée au travail est «quelque chose que je m'émerveillais», explique Seth Schultz, directeur de recherche de l'organisation.

Au début, Houston pourrait sembler un candidat improbable au leadership dans un groupe comme C40. Topographiquement sans relief sauf le rideau de pins au nord qui marque le bord sud de la Piney Woods écorégion, la ville est aussi plate qu'un plateau, étouffante pendant les mois d'été et sujette aux pluies torrentielles qui submergent régulièrement ses prairies bayous et basses côtières. Historiquement, à proximité de Galveston pendant de nombreuses décennies a été en mesure de se vanter du meilleur port du golfe du Mexique. Mais le boosterism de Houston était implacable, et en temps voulu il est devenu le point de départ et le terminus pour la plupart des lignes de chemin de fer qui ont traversé le Texas pendant le 19ème siècle en retard. Il s'est enrichi et étendu sur tout le coton de l'intérieur que les cultivateurs apportaient à son port, et sur le bois de pin coupé à blanc le long de Buffalo Bayou. Quand le Champ de pétrole Spindletop a commencé à pleuvoir à l'est brut de la ville dans 1901, les conditions étaient déjà réunies pour l'expansion vers l'extérieur rapace de Houston.

" 'Durabilité'? Je suppose que le mot a été testé par sondage quelque part. Mais je ne pense pas que les gens y réagissent de la même manière qu'ils le font au mot «conservation». La conservation est quelque chose que les [Houstoniens] comprennent. "

Pendant la nuit, une industrie pétrochimique naissante supplanté les raffineurs de sucre et les transformateurs de bois sur le chenal de navigation menant au golfe, et peu de temps après une métropole dépendante de l'automobile produite en série est né-imprévue et patternless, ses politiques d'utilisation des terres guidées par la construction des routes dans toutes les directions. Houston est devenu Houston par pure ambition, renforcée par une hostilité réflexive envers les règlements environnementaux qui pourraient freiner sa croissance, même si le rejet de ces règlements aussi destinés, par les 1970s, la respiration dans certains des pires smog dans le pays. Dans sa dépendance à l'automobile, dans sa dépendance à l'égard de l'air conditionné comme un contrôle contre la chaleur et de l'humidité insupportable, et dans son étreinte de son identité en tant que ville de compagnie industrie des combustibles du fossile, Houston est devenue l'une des villes les plus forte intensité de carbone de l'Amérique. Mais en même temps, il a grandi et prospéré.

Et là réside l'éclat sur mesure de la hauteur de la durabilité de Annise Parker à la Ville Ce brut de construction. Elle est arrivée dans le bureau bien informé. Pendant près de deux décennies avant de devenir maire, Parker a travaillé pour la Société d'énergie Mosbacher, qui a été fondée par un homme qui a servi comme secrétaire du commerce sous le président George HW Bush et a été géré par une famille de grands collecteurs de fonds du GOP. Le travail de Parker était d'analyser des modèles informatiques afin d'évaluer les risques et les avantages associés aux projets potentiels de pétrole de plusieurs millions de dollars et de gaz. Sur le chemin, dit-elle, elle a ramassé quelques idées perspicaces dans la gestion qui un jour lui servir bien en matière de gouvernance, parmi eux "Connaissez vos personnes: leurs forces, leurs faiblesses et leurs préjugés."

L'immersion de Parker dans l'industrie pétrochimique et sa compréhension de la relation existentielle de cette industrie avec sa ville natale signifiaient qu'elle savait aussi à quel point les Houstoniens seraient lents à s'attaquer au changement climatique pour son propre bien. Alors quand le moment est venu pour le nouveau maire de prendre la parole à ce sujet, elle a adroitement emprunté au business patois local des réductions de coûts et de l'efficacité. Elle a énergiquement vanté la nécessité de réduire les émissions de gaz à effet de serre de la ville, mais l'a fait en utilisant le langage d'un PDG, citant des «avantages accessoires» et «retour sur investissement» plutôt que des impératifs moraux.

«La messagerie est essentielle», dit-elle en discutant de la façon dont elle a choisi de cadrer son argumentation au départ. À Houston, ajoute-t-elle, «nous parlons d'économiser de l'argent, de réduire les coûts énergétiques et de conserver l'eau. L'ÉCORESPONSABILITÉ ? Je suppose que le mot a été testé par sondage quelque part. Mais je ne pense pas que les gens réagissent de la même manière qu'ils le font au mot préservation. La conservation est quelque chose [Houstoniens] comprendre ".

Comme Parker explique sa stratégie rhétorique, elle et moi sommes assis dans son bureau, ses larges fenêtres encadrant un désordre, tentaculaire ville américaine dans les affres d'une fin d'après-midi l'heure de pointe. A ce moment quelques 2.4 millions d'usagers d'automobiles progressent lentement le long réseau massif de Houston d'autoroutes, manœuvres pour une place dans une voie de circulation un peu plus rapide. Juste hors de la vue est un immense complexe de la raffinerie, l'un des nombreux dans un état qui produit plus d'un quart de tous les produits pétroliers raffinés dans la nation. Un peu plus loin, diesel-combustion, les navires de haute mer sont l'amarrage et au départ dans le Port de Houstontermes -in de trafic pur, le plus fréquenté de la nation. Tout cela représente Parker Autre circonscription: celui construit en acier, l'asphalte, l'huile, et de la cargaison. Et même si elle est obligée d'y penser et d'inquiétude à ce sujet et de travailler avec elle, elle ne peut jamais espérer exercer le contrôle. Une grande partie de celui-ci repose en dehors des limites de la ville, et donc en dehors des limites de sa compétence. Il fait son défi d'autant plus frustrant. Mais il est aussi ce qui rend ses réalisations d'autant plus remarquable.

Le lendemain de ma rencontre avec Parker en août dernier, j'ai passé du temps avec Adrian Shelley, le directeur exécutif d'une ONG locale appelée Air Alliance Houston. Ensemble, nous avons fait une visite dans le vaste complexe pétrochimique de la région de Houston, où quelque deux millions de barils de pétrole brut sont raffinés chaque jour. Il a été étalé le long des rives de la Houston Ship Channel: un ruban de couleur boueuse qui parcourt des kilomètres 50 à travers un paysage de raffineries avant de s'élargir dans la baie de Galveston et le golfe du Mexique. Nous avons passé des bermes datant de plusieurs décennies en matériau de dragage de canal, s'étendant plus loin que ce que l'œil pouvait voir. Nous avons vu des monticules de coke de pétrole - du carbone presque pur, le sous-produit des unités de craquage des raffineries - qui s'élevaient sous le pont Beltway comme une digue. Nous avons pris dans l'étendue de trois milles du complexe de raffinerie ExxonMobil et nous nous sommes arrêtés pour admirer un site de Superfund, Oil Recovery US, où des produits chimiques toxiques se sont accumulés pendant des années dans des bennes à ordures, des poubelles et des réservoirs, finalement lessivés dans Vince Bayou voisin. Nous avons entendu le fracas assourdissant de Niagara de l'usine chimique de LyondellBassell, où nous avons détecté des odeurs qui défiaient la description facile.

Alors que nous nous frayons un chemin à travers ce paysage urbain industriel dépeuplé, Shelley explique qu'il a été élevé sur le Autre côté de Houston: en banlieue, loin des lumières des raffineries comme Marathon Oil et Total Petrochemical. «J'ai grandi là où tout le monde travaillait dans l'industrie, mais dans les bureaux du centre-ville», a-t-il déclaré. "Personne n'est jamais allé à l'est ou au sud." Il a passé ses étés collégiaux à faire un stage chez une société pétrolière, mais il est parti dans l'autre sens après avoir obtenu son diplôme et est devenu avocat spécialisé dans l'environnement. Il m'a dit qu'il avait l'impression de devoir quelque chose aux gens qui vivaient depuis si longtemps dans l'ombre de l'industrie pétrolière.

Après plusieurs heures - et beaucoup de kilomètres passés à sillonner le cours d'eau, naviguant entre les raffineries - Shelley commença à se plaindre d'un mal de tête. "Il n'est pas rare de sortir de quelques heures de ce côté de la ville avec un mal de tête ou un mal de gorge", m'a-t-il dit. "Tout le monde réagit différemment. Il y a des choses que vous entendez des membres de la communauté, des histoires qui ressemblent à des mythes. Ils pourraient dire: «J'ai senti quelque chose et mon nez a saigné. Ou "Cette compagnie éclate la nuit." Ces gens en savent plus que les contrôleurs d'air ne le sauront jamais. "

Le Houston Ship Channel sert une leçon de choses dans les difficultés présentées par les limites municipales de bonne foi des efforts de toute la ville pour lutter contre les polluants et les émissions de gaz à effet de serre. Le complexe pétrochimique est répartie sur un patchwork de juridictions; seuls deux des raffineries se trouvent effectivement dans les limites de Houston ville. Et peu importe si une raffinerie tombe techniquement dans les limites de la ville, la loi du Texas offre des municipalités précieux peu de discrétion en ce qui concerne l'application propre Clean Air Act de l'État. Très souvent, la seule façon pour les maires pour traiter les pollueurs et émetteurs flagrants est à travers le système judiciaire.

L'une des raffineries de pétrole qui fait face du centre-ville de Houston. Photo: JupiterimagesUne des raffineries de pétrole qui fait face au centre-ville de Houston. Photo: Jupiterimages

Compte tenu de ce vide d'application, Parker croit qu'elle a été aussi efficace qu'elle peut être à travailler avec l'industrie pétrolière, même si elle peut ne pas avoir le pouvoir de dire la plupart des entreprises ce qu'ils peuvent et ne peuvent pas faire. Parmi ses stratégies: être quelque chose d'amical, si busybody-ish, voisin quand il vient à traiter avec les raffineries qu'elle soupçonne d'être en violation des lois en ce qui concerne les toxines et les émissions. Par exemple, au lieu de compter sur les organismes de réglementation environnementale de l'État pour surveiller en permanence les émissions de la raffinerie et de faire respecter les règles (une confiance que, compte tenu les penchants pro-business de ces mêmes régulateursL'administration Parker a investi environ 9 millions de dollars dans son propre équipement de surveillance de l'air, installant des moniteurs à des points stratégiques près des frontières municipales "afin que nous puissions créer notre propre dossier de violation, puis essayer de travailler directement avec les plantes."

Même si Parker a eu plus de moyens juridiques à sa disposition pour obtenir les mauvais acteurs de l'environnement de cesser, la culture d'entreprise de Houston anti-régulation ferait une telle action politiquement difficile. La meilleure façon de conduire la ville dans son avenir durable, à la fois comme Parker et son prédécesseur, Bill White, a réalisé très tôt dans leurs administrations, est par exemple plutôt que la coercition. Avant de Houston pourrait se vanter le quatrième plus grand nombre de la nation Par exemple, dans le cas de bâtiments et de projets certifiés LEED, quelqu'un devait prouver aux entreprises et aux promoteurs que la conception de bâtiments pour une efficacité énergétique maximale n'entraînerait pas de coûts prohibitifs pour la construction et l'entretien.

Houston a pris la tête de LEED en rénovant quelque six millions de pieds carrés d'immeubles municipaux dotés de systèmes de chauffage, de ventilation et de climatisation plus efficaces; Les toits «cool» qui reflètent la chaleur; et les lumières intérieures qui s'éteignent automatiquement lorsque les pièces sont vides. De telles améliorations devraient réduire la consommation d'énergie d'au moins 30%, permettant à Houston de récupérer ses dépenses initiales en moins de 10 années et d'économiser à la ville des millions de dollars par an à partir de ce point.

En 2010, dans le cadre du Initiative climatique de Clinton, la ville de Houston a aidé à convaincre les principaux épiciers - dont Costco, Sam's Club et Walmart - d'arrêter d'envoyer leurs déchets alimentaires à une décharge locale et de les envoyer à un centre de compostage pour capter le méthane . (Bien qu'il se dissipe plus rapidement que le dioxyde de carbone, le méthane est 20 fois plus puissant que le CO2 au rayonnement à l'intérieur de l'atmosphère de la terre de piégeage.) Convaincre ces épiciers pour détourner leurs ordures a coûté Houston rien, mais elle donnera un dividende massive de l'environnement.

Ce rapport coût-bénéfice très favorable a inspiré le plus récent projet de développement durable de Parker: une installation de traitement des déchets unique, géante et largement automatisée, qui permet de séparer les déchets recyclables des déchets alimentaires, ce qui entraîne un taux de récupération beaucoup plus élevé. les entreprises pourraient jamais espérer atteindre. Le maire voit cette initiative, appelée Un Bin pour Tous, redéfinissant fondamentalement la relation de Houston avec ses déchets, transformant son flux de déchets en un flux de revenus potentiels et générant en même temps un avantage climatique massif: pour chaque tonne de déchets solides détournée, 3.72 mettra des tonnes de gaz à effet de serre .

Conformément au message de Parker selon lequel l'argent est ce qui se passe à Houston, ses électeurs ont dû remarquer qu'elle avait trouvé un moyen simple d'économiser $ 3 millions par an en coûts énergétiques: en remplaçant les ampoules à incandescence par des ampoules LED dans les lampadaires aux intersections de trafic 2,450. Au cours de la durée de vie de ce projet de remplacement des ampoules, qui touchera plus que les lampadaires 165,000, la ville réalisera des économies annuelles d'environ 28 millions et réduira ses émissions de gaz à effet de serre d'un autre 5. Et dans un état connu pour tout faire un tout petit peu plus, Houston a hawé à cette tradition et l'a ajusté pour l'ère du changement climatique en devenant le plus grand unique acheteur municipal d'énergie renouvelable dans le pays. La moitié de l'électricité utilisée par la ville de Houston, suffisante pour alimenter plus que les maisons 55,000 annuellement, provient actuellement de sources renouvelables.

Comme ce fut le cas pour tant de grandes villes dans le sud et le sud-ouest américain, Houston a observé pendant des décennies des dizaines de milliers de résidents s'éloigner du centre-ville et dans les banlieues environnantes. Maintenant Parker encourage les Houstoniens à vivre une fois de plus là où ils mangent, travaillent et jouent. Il y a des signes que le noyau urbain de Houston commence à se densifier, après des décennies au cours desquelles le développement d'unités de logements collectifs et de maisons en rangée a été légalement réduit ou économiquement découragé dans les limites de la ville. Dans le cadre d'une initiative, certains promoteurs immobiliers dont les plans contribuent à un paysage urbain plus dense peuvent recevoir une aide financière sous forme d'abattements fiscaux pour leurs projets ou de remboursement pour des améliorations d'infrastructure. De plus, de nombreux jeunes professionnels dans les domaines de la création et de la haute technologie - les travailleurs pour lesquels les villes sont en concurrence - énumèrent les transports en commun accessibles quelque chose de hautement souhaitable. Par conséquent, Houston dispose d'un système de bus rapide de transit 192.5 millions $, il espère ouvrir par 2017. la valeur de nouvelles lignes pour son réseau de lumière ferroviaire Quelques miles de 30 de sont également sur le chemin, reliant le centre-ville à East End de la ville et les quartiers du sud-est.

En d'autres termes, Houston est sincère dans sa tentative de refaire son étalement inefficace, 20th-century dans une métropole verticale 21st-siècle - un endroit qui transcende ses racines historiques profondes dans les combustibles fossiles en reconnaissant leur rôle instrumental dans un climat changeant et en réduisant sa consommation d'eux en conséquence. Mais il y a une autre reconnaissance à l'œuvre ici, et elle signale la compréhension de la ville d'une dure réalité. Alors que Houston planifie le futur auquel elle aspire, elle doit simultanément se préparer à l'avenir qu'elle est incapable d'empêcher.

Que les villes du monde deviendraient la nouvelle ligne de front dans l'effort pour endiguer les pires effets du changement climatique fait logique si l'on considère la façon dont ce problème à travers le monde tend à se manifester au niveau local. Pour la première fois dans l'histoire de l'humanité, certains pour cent de 50 de la population de la Terre vit maintenant dans de vastes centres urbains comme Houston; par 2050, ce chiffre devrait atteindre près de 70 pour cent. En tant que centres de population et des pôles d'activité économique, les grandes villes contribuent nécessairement la grande majorité des émissions mondiales de climat. Mais selon C40 directeur de recherche Schultz, les villes aussi «savent comment faire face à des problèmes dans le temps qui réel en fait des laboratoires vivants de la façon dont l'humanité réagit au changement climatique." Beaucoup d'entre eux, pas par hasard, sont sur les côtes, les laissant uniquement vulnérables à l'élévation du niveau de la mer et les impacts des tempêtes violentes. Ces villes ne peuvent pas attendre l'opinion publique ou la prise de accord politique pour autoriser leurs saluts. Au moment de la dernière campagne est gagnée et la dernière transaction est faite, leurs rives pourraient bien avoir déjà disparu.

Pourtant, il y a des menaces liées au climat dans la région métropolitaine de Houston qui dépassent le pouvoir d'un maire ou d'une municipalité. Et il y a des plans de durabilité qui ne peuvent pas être discutés sans mentionner que les économies qui en résultent seront mesurées non seulement en dollars, mais aussi dans la vie plus dure des vies humaines.

Le chenal Houston Ship Channel de 50-mile-long transporte des navires de Galveston Bay à Houston. Photo: JupiterimagesLe 50-mile de long Houston Ship Channel transporte des navires
de la baie de Galveston à Houston. Photo: Jupiterimages

L'un des plus grands sujets ici est l'eau - et plus particulièrement, la montée des eaux. Un certain nombre de projets de Parker ont tenté de trouver un équilibre entre l'embellissement de la ville et la prévention des catastrophes, tels que Initiative Bayou Greenways, un partenariat public-privé d'environ 480 millions de dollars qui propose d'aligner les bayous de la ville avec 4,000 hectares de nouveaux espaces verts. Cela agira comme une forme naturelle et très efficace de contrôle des inondations, mais ressemblera beaucoup à la plupart des Houstoniens comme un système de parcs publics interconnectés. Pourtant, de telles entreprises, aussi dignes soient-elles, éludent la question plus vaste de ce que deviendraient Houston et les villes avoisinantes si un ouragan majeur arrivait à Galveston Bay, où se termine le chenal Houston Ship Channel.

Deux vérités incontournables se rapportent à l'impact potentiel du changement climatique sur la baie de Galveston. La première est que le taux d'élévation du niveau de la mer sur la côte du golfe du Texas, basée sur des données géologiques remontant à des millénaires, est plusieurs fois supérieur à ce qu'il était à la préhistoire. La deuxième vérité est que, alors que la température de nos océans continue d'augmenter, les ouragans qui se forment et se dispersent de façon saisonnière au-dessus du golfe du Mexique auront de plus grandes réserves d'énergie violente à exploiter. Les tempêtes qui auraient auparavant été décrites comme simplement «mauvaises» seront plus souvent «dévastatrices». Et les images qu'un homme du nom de Jim Blackburn aurait pu qualifier de troublantes deviendront carrément dérangeantes.

M. Blackburn est avocat spécialisé en environnement et professeur de droit de l'environnement à l'Université Rice, et craint surtout la destruction en masse des nombreux kilomètres d'infrastructure industrielle qui bordent le canal des navires de Houston, depuis le complexe pétrochimique jusqu'à la baie. Selon lui, c'est exactement ce qui pourrait arriver si un ouragan de niveau Ike devait atterrir au point de rencontre de la baie et du chenal.

Ike, un cyclone tropical massif dont on se souviendrait probablement mieux aujourd'hui, s'il n'avait pas été frappé au plus fort de la crise financière de 2008, a causé des dommages de l'ordre de 25 milliards au Texas, en Louisiane et en Arkansas. Sur la côte du golfe du Mexique, la portée de son impact s'étendait de l'extrémité est de l'île Galveston à la ville de Grand Isle, juste au sud de la Nouvelle-Orléans. Mais selon un rapport Blackburn et ses collègues de Rice ont publié plus tôt cette année, si la même tempête avait atterri juste à des kilomètres de 30 vers l'ouest, nous aurions été témoin d'une catastrophe à une échelle très différente. Blackburn dit qu'Ike aurait pu générer entre 18 et 20 des pieds de tempête dans le chenal maritime de Houston lui-même, et jusqu'à 15 pieds de tempête dans les communautés construites et densément peuplées du côté ouest de Galveston Bay. Dans ce scénario, des milliers de personnes qui ont choisi de ne pas évacuer pourraient être mortes. En outre, les auteurs du rapport ont conclu que «l'impact environnemental sur Galveston Bay et la dévastation économique dans la [grande] région et aux États-Unis auraient été irréparables».

"Si vous avez une inondation majeure sur le chenal de navigation ... il pourrait facilement être le pire désastre environnemental dans l'histoire des États-Unis. "

On estime que le plus grand nombre de réservoirs de stockage 1,100 sur le canal-certains d'entre eux massif, et la plupart d'entre eux contenant des milliers de barils de pétrole brut et / ou de produits chimiques dangereux, sont, en ce moment même, vulnérables au type d'ondes de tempête catastrophe la PI énoncée par le rapport de Blackburn. Étaient ces réservoirs à devenir unmoored et déchirés par la force d'un 18- à 20 pieds poussée (ou par la, les débris lourds se déplaçant rapidement une telle hausse serait probablement porter avec elle), la marée toxique résultant se précipitait l'intérieur des terres vers quelque des régions les plus densément peuplées de la région métropolitaine de Houston. "Si vous avez une inondation majeure sur les canaux réservoirs débordent, les lignes sont rompues qui [déversement] ne va pas quitter la baie" et l'écoulement vers le golfe, dit Blackburn. "Il va revenir. Et il pourrait facilement être le pire désastre environnemental dans l'histoire des États-Unis ".

Selon les estimations de la prédiction de tempêtes violentes de riz, de l'éducation, et de l'évacuation des désastres (SSPEED) Centre, que dirige Blackburn, un événement comme celui décrit pourrait causer, en plus de centaines, voire de milliers de morts, jusqu'à $ 100 milliards de dommages. Il convient de noter qu'Ike, quand il a atterri au Texas, a été classé seulement comme une tempête de catégorie 2 sur une échelle allant de un à cinq, mais il a quand même réussi à tuer 20 directement et plus que 60 indirectement $ 25 milliards de dégâts. La déconnexion entre la catégorisation d'Ike et sa puissance destructrice informé la décision du National Weather Service, deux ans plus tard, de modifier son système de classification pour évaluer l'intensité des tempêtes en ajoutant une nouvelle catégorie d'onde de tempête qui serait distincte de la force du vent.

"Une poussée de 20-pied est vraiment effrayante", dit Blackburn. Si les vagues atteignaient l'infrastructure le long du chenal de navigation de Houston, la quantité de pétrole, de débris et de produits chimiques toxiques qui pourraient s'infiltrer dans les communautés adjacentes et dans la baie de Galveston pourrait être un site toxique pendant des années. viens. «Quand tout ce matériel revient sur le rivage, les marais, les récifs d'huîtres, il y a une baie où personne ne voudra vivre longtemps.» Les raffineries et autres installations touchées pourraient être fermées pendant des semaines. , Ajoute M. Blackburn, qui a coûté des milliards de dollars à l'industrie en pertes et causé des ravages économiques et logistiques qui s'étendraient bien au-delà de Houston. "C'est une menace pour la sécurité nationale. Vous perdez deux ou trois raffineries sur le canal des navires - Shell Deer Park, ExxonMobil Baytown, Valero Manchester - vous parlez de faire une brèche dans l'approvisionnement en gaz américain.

En réponse à cette menace, le Centre SSPEED a recommandé d'installer dans le canal une barrière de mammouth doublée Centennial Porte: une superstructure 600-wide-wide qui serait placée à un point étroit près du pont de Fred Hartman, sur le côté est de Houston, et qui pourrait effectivement être fermé en cas d'une tempête majeure, fonctionnant comme une sorte de barrage protecteur géant. Avec son coût estimatif de 2 milliards, la porte est - jusqu'à présent - la solution la moins chère pour sauver le canal et les zones environnantes d'une catastrophe épique liée aux tempêtes. Et le projet a une vertu supplémentaire: Contrairement au milliard $ 4 milliards à $ 6 milliards Ike Dike, une autre barrière énorme (et énormément coûteuse) qui est à l'étude, le Centennial Gate pourrait être financé avec des obligations locales et entièrement réalisé au niveau du comté, le libérant des entraves politiques et des obstacles financiers qui retarderaient certainement un projet financé par le gouvernement fédéral. portée. La principale difficulté de tout plan, reconnaît M. Blackburn, serait probablement de trouver des solutions qui donneraient aux résidents et à l'industrie la même impression - leurs préoccupations seraient traitées et leurs intérêts protégés.

La menace posée par les ondes de tempête sur le Houston Ship Channel et la baie de Galveston illustre encore une autre façon que les limites de la compétence des maires peuvent contrecarrer le changement climatique préparation. Alors que les intérêts d'atténuation des fonctionnaires et résidents de la grande région de Houston-métropolitain population qui est répartie sur trois comtés de l'industrie-sont inextricablement liés, leurs opinions fortes sur lesquelles mesures à prendre ne sont pas. Et même en supposant que toutes les parties pourraient arriver à une sorte d'un accord, la construction d'un système de protection constitué d'une superstructure 600 pieds, plus la valeur de l'infrastructure connexe de deux à trois miles, prendrait des années-chacun d'entre eux, on peut être assuré , contiendra une saison des ouragans.

Ce dilemme est la grande énigme de notre réponse collective et internationale au changement climatique mondial, en termes simples. Le danger est bien compris par toutes les parties, mais le meilleur moyen de le prévenir est toujours contesté - et le retard résultant de notre désaccord et de nos délibérations ne fait qu’accroître le danger. Houston et des villes C40 similaires continuent de faire tout ce qui est en leur pouvoir dans leurs sphères d'influence restreintes. Mais les prochaines tempêtes ne tiennent pas compte des panneaux indiquant les limites de la ville. Ils ne respectent ni les frontières juridictionnelles ni la lenteur du consensus.

Lors de mon voyage, je me suis aventuré le long de la rive orientale du Houston Ship Channel, juste après le Bayland Marina. Je me dirigeai coquilles brisées d'huîtres, des enchevêtrements de ligne de pêche, et herbes des marais qui sifflaient dans la brise venant hors de l'eau. Près des ventilateurs de câble gracieux du Fred Hartman Bridge, je l'ai vu la montée 25 pieds en élévation qui fait Jim Blackburn pense que c'est le site et parfait, géographiquement parlant, peut-être le seul site pour installer les charnières massives de la ville- sauver Centennial Gate. J'ai essayé d'imaginer les grandes portes battantes fermeture et de verrouillage contre la montée des eaux.

Une barge passa par là, traînant un sillage de cailloux. Les grues des navires à la hauteur des gratte-ciel se dressaient comme des oiseaux de rivage sur la rive opposée. De l'autre côté du chenal, je pouvais voir l'horizon industriel des cheminées industrielles et des sta- ges pétroliers qui dépassait les limites de la ville, et donc hors de la portée juridictionnelle de Parker, ou du prochain maire de Houston, ou du suivant. Ces cheminées et réservoirs d'huile ont construit cet endroit. Maintenant, eux, et les produits et les émissions qu'ils génèrent perpétuellement, sont impliqués dans le pire scénario qui menace de transformer Houston en une zone sinistrée - à moins que les politiciens, les leaders industriels, les ingénieurs civils et les citoyens puissent se réunir pour créer un scénario différent. . Comme l'a dit Annise Parker, succinctement mais avec précision: «Cinquante pour cent de l'économie de cette ville est basée sur l'industrie pétrolière, en amont et en aval. Mais nous devons tous vivre ici. "

Cet article a été publié dans Sur Terre,
Le magazine du Natural Resources Defense Council


À propos des auteurs

Hargrove BrantleyBrantley Hargrove est un journalistwrites basée à Dallas sur la criminalité, l'environnement, la politique, et de l'huile et du gaz pour des publications comme D Magazine, observateur de Dallas, et Texas Monthly. Il travaille actuellement sur un livre pour Simon & Schuster, qui sortira dans 2016, sur Tim Samaras, chasseur de tempêtes et chercheur, qui a été tué par une tornade d'Oklahoma dans 2013.

Biesinger RaymondRaymond Biesinger utilise des objets physiques, une géométrie complexe et son diplôme en histoire politique européenne et nord-américaine pour créer ses images. Basé à Montréal, il a travaillé sur plus de 10 projets 1,000 sur les cinq continents pour des publications telles que Habiter, Monocle, New Scientist, The New Yorker, Le New York Times biologique et WIRED.


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