Comment sommes-nous venus célébrer Noël?

Comment sommes-nous venus célébrer Noël?Gerard van Honthorst - Adoration des bergers (1622)

Noël est littéralement «la messe pour le Christ», le jour où les chrétiens célèbrent la naissance de Jésus.

La date occidentale de la naissance de Jésus est assez arbitraire. Il a été choisi par le pape Léon I, évêque de Rome (440-461), pour coïncider avec la fête des Saturnales, lorsque les Romains adoraient Saturne, le dieu du soleil. C'était le jour de l'équinoxe solaire, le jour le plus court de l'année dans l'hémisphère nord, qui marquait officiellement le point médian de l'hiver.

Leo pensait que cela distrairait sa congrégation romaine du culte du soleil en célébrant la fête de la naissance du Christ le même jour. Il a décrit Jésus comme la "nouvelle lumière"; une image de salut, mais opportune en ce que les jours ont commencé à s'allonger de 25 Décembre.

La date de la fête varie au sein des dénominations chrétiennes. Les chrétiens occidentaux célèbrent la Nativité à une date fixe, décembre 25. Certains Chrétiens Orthodoxes Orientaux le célèbrent le 6 Janvier avec l'Epiphanie, la révélation de l'enfant Jésus à trois sages. Les orthodoxes grecs et russes fêtent Noël sur 7 janvier et Epiphany sur 19 janvier.

D'où viennent les traditions de Noël?

Il est vrai de dire que le Noël occidental a commencé comme Fête païenne christianisée. L'arbre de Noël est aussi un symbole païen de la fertilité.

Dans les pays du nord, quand les nuits sont longues et froides, la fête de Noël donne traditionnellement aux chrétiens quelque chose à attendre: nourriture riche (rennes si vous êtes en Suède, porc et agneau si vous êtes en Grèce), beaucoup de bougies, Messe catholique à minuit ou services protestants le matin de Noël. Des sapins ont été amenés à l'intérieur et éclairés avec des bougies comme un symbole de l'espoir que le printemps reviendrait avec de nouvelles cultures et de la nourriture abondante.

L'église primitive a également célébré la résurrection du Christ au printemps, la saison de la nouvelle vie, car elle coïncidait avec la fête de la Pâque juive sur 14 Nisan, une date qui dépendait de la première pleine lune en mars ou en avril. Beaucoup de nos symboles de Pâques, comme le lapin et l'œuf, sont d'anciens symboles de fertilité. Personne ne sait comment le chocolat a été traîné!

C'est aussi une coïncidence intéressante que la Fête juive des Lumières, Hanukkah, tombe en novembre ou décembre de chaque année, et est célébrée avec l'allumage des candélabres (menora), des aliments traditionnels, des jeux et des cadeaux.

D'où vient le père Noël?

Le mythe du Père Noël (alerte spoiler: ne lisez pas plus loin si vous êtes sous 10) vient de la légende de Saint Nicolas. Nicholas était un évêque dans la ville de Myra (en Turquie moderne), qui voulait aider les jeunes femmes pauvres à se marier. Il laissa secrètement des sacs d'argent aux portes de leurs maisons familiales, un don anonyme aux pauvres pour être utilisé comme dot.

Pour cela, il est devenu connu comme le saint patron des vierges et des enfants. Au fil du temps, on se souvint de sa générosité par des gens qui donnaient des cadeaux aux enfants en secret à l'occasion de la fête de Saint-Nicolas, célébrée en décembre 6 (dans les pays chrétiens occidentaux) et 19 décembre (dans les églises orientales). Son nom en anglais est devenu Clause, après le néerlandais Sinterklaas. Les enfants hollandais et d'autres en Europe occidentale laissent la nourriture dans une chaussure ou un sabot pour le cheval de Nicholas à la veille de 6 décembre, et reçoivent des cadeaux le jour de la fête.

coca cola santa

Notre image moderne du Père Noël en tant que gentleman rond d'un certain âge vêtu d'un costume rouge et blanc et d'un chapeau assorti vient d'une commercialisation incroyablement réussie campagne de Coca-Cola dans les 1930. Depuis lors, les Santas de banlieue s'habillent toujours dans l'image créée par la marque Coke.

Mais cette image provient d'une représentation antérieure du Père Noël qui n'avait rien à voir avec le Père Noël américain jusqu'aux 1850.

Jusqu'à l'époque victorienne, quand l'enfance était reconnue comme une étape distincte de la vie et que la fête de Noël se concentrait autour des enfants, le Père Noël, ou lord Noël comme on l'appelait, était la personnification d'un banquet adultes - et il n'a apporté aucun cadeau. Il a été utile comme un symbole pour les écrivains sympathisants catholiques au début du 17 siècle qui voulaient défendre Noël contre les attaques de la Puritains, les protestants radicaux qui avaient l'intention d'interdire la fête.

(Pour une perspective juive sur le Guerres de Religion, voir le livre de Stephen Feldman, S'il vous plaît ne me souhaite pas un joyeux Noël: une histoire critique de la séparation de l'Église et de l'État (1997).)

Carte postale Tuck, dans la série Photo Oilette (1919).Carte postale Tuck, dans la série Photo Oilette (1919).À partir des 1850, le père Noël anglais fut représenté comme un vieil homme barbu portant une longue robe rouge garnie de fourrure blanche et un chapeau rouge pointu, qui apportait des cadeaux aux enfants sages. Cette image peut être vu sur les cartes postales anglaises du début 20ème siècle.

Noël à l'ère moderne

Une grande partie de la signification de la fête originale est perdue lorsque nous la célébrons dans l'hémisphère sud au milieu de l'été. Un barbecue familial à la plage ne peut pas vraiment capturer l'atmosphère d'un hiver froid et sombre.

Cela semble être la principale raison de l'émergence de l'alternative "Noël en Juillet". Aujourd'hui, nous donnons des cadeaux aux adultes et aux enfants la veille ou le jour de 25 décembre, et habituellement pas anonymement. Il serait intéressant de voir ce qui changerait si aucun de nos cadeaux n'avait des étiquettes de nom - Secret Santa au bureau est basé sur le même concept.

Nos dons rappellent aussi les hommages que les trois rois mages - qui symbolisent, selon la tradition, les peuples non juifs - ont donné à l'enfant Jésus.

Incidemment, selon deux des quatre Évangiles, Jésus est né à Bethléem, mais étant donné l'absence de preuves corroborantes pour un recensement cette année-là, on pense maintenant que Jésus était plus probablement né en Galilée, où il a grandi. Bethléem était important pour les écrivains évangéliques comme étant le lieu de naissance du roi David 1,000 des années plus tôt, et une ville royale pour les Juifs.

Les Mages ont donné à Jésus de l'or, de l'encens et de la myrrhe, quand ils ont compris que le bébé qu'ils regardaient était à la fois humain et fils de Dieu. Ce mystère reste au moins intact.

La Conversation

A propos de l'auteur

Bronwen Neil, professeur associé, Université catholique australienne

Cet article a été publié initialement le La Conversation. Lis le article original.

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