Spinster, Old Maid ou Self-Partnered - Pourquoi les mots pour les femmes célibataires ont changé au fil du temps

Spinster, Old Maid Or Self-partnered - Pourquoi les mots pour les femmes célibataires ont changé au fil du temps
Dans une récente interview, Emma Watson était-elle gênée d'admettre qu'elle était célibataire? Tinseltown / Shutterstock.com

Dans une récente interview avec Vogue, l'actrice Emma Watson a expliqué qu'elle était une femme célibataire de 30. Au lieu de se dire célibataire, cependant, elle a utilisé le mot «auto-partenaire».

j'ai étudié et écrit sur l'histoire des femmes célibataires, et c'est la première fois que je me rends compte de l'utilisation de «l'auto-partenaire». Nous verrons si cela se propage, mais si c'est le cas, il rejoindra la liste toujours croissante de mots utilisés pour décrire les femmes célibataires d'un certain âge.

Les femmes qui étaient autrefois appelées célibataires ont finalement commencé à être appelées vieilles femmes de chambre. Dans la Nouvelle-Angleterre du Xe siècle, il y avait aussi des mots comme «épine»- un patin de mer couvert d'épines épineuses - utilisé pour décrire les femmes célibataires plus âgées que 25.

Les attitudes envers les femmes célibataires ont changé à plusieurs reprises - et une partie de ce changement d'attitude se reflète dans les noms donnés aux femmes célibataires.

La montée de la «célibataire»

Avant le 17ème siècle, les femmes qui n'étaient pas mariées étaient appelées servantes, vierges ou «puella», le mot latin pour «fille». Ces mots mettaient l'accent sur la jeunesse et la chasteté, et ils présumaient que les femmes ne seraient célibataires que pour une petite partie de leur vie - une période de «pré-mariage».

Mais au 17ème siècle, de nouveaux termes, tels que «célibataire» et «célibataire», ont émergé.

Qu'est ce qui a changé? Le nombre de femmes célibataires - ou de femmes qui ne se sont jamais mariées - a commencé à augmenter.


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Dans les 1960, le démographe John Hajnal identifié le «Northwestern European Marriage Pattern», dans lequel les gens des pays du nord-ouest de l'Europe comme l'Angleterre ont commencé à se marier tardivement - dans leurs 30 et même 40. Une proportion importante de la population ne s'est pas du tout mariée. Dans cette région d'Europe, il était de règle pour les couples mariés de fonder un nouveau ménage lors de leur mariage, ce qui nécessitait d'accumuler une certaine richesse. Comme aujourd'hui, les jeunes hommes et femmes ont travaillé et économisé de l'argent avant de déménager dans une nouvelle maison, un processus qui a souvent retardé le mariage. Si le mariage était retardé trop longtemps - ou si les gens ne pouvaient pas accumuler suffisamment de richesse - ils pourraient ne pas se marier du tout.

Il fallait désormais des conditions pour les femmes célibataires adultes qui ne se marieraient peut-être jamais. Le terme célibataire est passé de la description une profession qui employait beaucoup de femmes - un fileur de laine - à un terme légal pour une femme indépendante et célibataire.

Les femmes célibataires composées, en moyenne, 30% de la population féminine adulte au début de l'Angleterre moderne. Ma propre recherche sur la ville de Southampton a constaté que dans 1698, 34.2% des femmes de plus de 18 étaient célibataires, un autre 18.5% étaient veuves et moins de la moitié, ou 47.3%, étaient mariées.

Beaucoup d'entre nous supposent que les sociétés passées étaient plus traditionnelles que la nôtre, le mariage étant plus courant. Mais mon travail montre que dans l'Angleterre du Xe siècle, à un moment donné, plus de femmes étaient célibataires que mariées. C'était une partie normale de la vie et de la culture de l'époque.

La vieille domestique péjorative

À la fin des 1690, le terme vieille femme de chambre est devenu courant. L'expression souligne le paradoxe d'être vieux et pourtant encore virginal et célibataire. Ce n'était pas le seul terme qui a été essayé; la littérature de l'époque aussi plaisanterie à "vierges surannées." Mais parce que "vieille fille" se décolle un peu plus de la langue, c'est celle qui a collé.

Les nuances de ce nouveau mot étaient décidément critiques.

"Un satyre sur les vieilles filles», Une brochure 1713 rédigée de manière anonyme, qualifie les femmes jamais mariées d '« odieuses »,« impures »et répugnantes. Un autre trope commun était que les vieilles filles seraient punies pour ne pas se marier avec "des grands singes en enfer."

À quel moment une jeune femme célibataire est-elle devenue une vieille fille? Il y avait une ligne définitive: au 17ème siècle, c'était une femme au milieu de ses 20.

Par exemple, la seule poète Jane Barker a écrit dans son poème 1688: «Une vie vierge», Qu'elle espérait pouvoir rester« Sans peur de vingt-cinq ans et tout son train, / De légères ou de mépris, ou d'être appelée Old Maid ».

Ces termes négatifs sont survenus alors que le nombre de femmes célibataires continuait de grimper et que le taux de mariage baissait. Dans les 1690 et les premiers 1700, les autorités anglaises sont devenues si préoccupées par le déclin de la population que le gouvernement prélevé une taxe sur les droits de mariage, obligeant les célibataires, les veufs et certaines femmes célibataires à payer ce qui équivalait à une amende pour ne pas être marié.

Toujours inquiet d'être célibataire

Aujourd'hui aux États-Unis, la médiane le premier âge au mariage pour les femmes est 28. Pour les hommes, c'est 30.

Ce que nous vivons actuellement n'est pas une première historique; au lieu de cela, nous sommes essentiellement revenus à un modèle de mariage qui était courant il y a des années 300. Du 18ème siècle jusqu'au milieu du 20ème siècle, l'âge moyen au premier mariage a chuté à un minimum d'âge 20 pour les femmes et d'âge 22 pour les hommes. Puis il a recommencé à monter.

Il y a une raison pour laquelle Vogue demandait à Watson son statut de célibataire alors qu'elle approchait de 30. Trop, l'âge 30 est un jalon pour les femmes - le moment où, s'ils ne l'ont pas déjà fait, ils sont censés passer de la liberté et de la fantaisie à la réflexion sur le mariage, la famille et l'hypothèque.

Même si vous êtes une femme riche et célèbre, vous ne pouvez pas échapper à cette attente culturelle. Les célébrités masculines ne semblent pas être interrogées sur le fait d'être célibataire et 30.

Alors que personne n'appellerait Watson une fille célibataire ou une vieille fille aujourd'hui, elle se sent néanmoins obligée de créer un nouveau terme pour son statut: «auto-partenaire». Dans ce que certains ont surnommé le «âge d'autosoins», Ce terme n'est peut-être pas surprenant. Il semble que je me concentre sur moi-même et sur mes propres objectifs et besoins. Je n'ai pas besoin de me concentrer sur une autre personne, que ce soit un partenaire ou un enfant.

Pour moi, cependant, il est ironique que le terme «auto-partenaire» semble élever la coupledom. Spinster, célibataire ou singleton: aucun de ces termes ne fait ouvertement référence à un partenaire absent. Mais l'auto-partenariat évoque une meilleure moitié manquante.

Cela en dit long sur notre culture et nos attentes en matière de genre: malgré son statut et son pouvoir, une femme comme Watson se sent toujours mal à l'aise de se dire célibataire.

A propos de l'auteur

Amy Froide, professeur d'histoire, Université du Maryland, Comté de Baltimore

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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