Stress extrême pendant l'enfance peut nuire à l'apprentissage social pour les années à venir

Stress extrême pendant l'enfance peut nuire à l'apprentissage social pour les années à venir
Quels processus cognitifs expliquent les effets à long terme de l'adversité de l'enfance?
Ricky Kharawala sur Unsplash, CC BY

Chaque année, plus de 6 millions d'enfants aux États-Unis sont renvoyé aux Services de protection de l'enfance pour abus ou négligence. Recherche précédente sur les conséquences du stress de la vie précoce et de la maltraitance des enfants montre que ces enfants seront plus susceptibles de développer une multitude de problèmes de santé sociale et mentale. Les adolescents et les adultes qui ont connu une adversité précoce comme la maltraitance, la négligence ou la privation extrême sont plus susceptibles d'être socialement isolés, de passer du temps en prison et de développer des troubles psychologiques, y compris l'anxiété et Dépression.

Les chercheurs s'interrogent depuis longtemps sur les raisons pour lesquelles le stress de la vie précoce est lié à une telle variété de problèmes des années plus tard. Pourquoi faire beaucoup de ces problèmes émerger seulement à l'adolescence ou même à l'âge adulte? Ces «effets de sommeil» suggèrent que le stress de la vie précoce pourrait perturber certains aspects du développement du cerveau qui soutiennent les processus cognitifs et émotionnels clés qui normalement favorisent les relations sociales positives et la santé mentale.

Les psychologues savent que le stress de la vie précoce affecte les gens pouvoir contrôler ou réguler leurs émotions et l' régions du cerveau qui soutiennent ces compétences. Par exemple, les enfants qui ont éprouvé beaucoup de stress semblent avoir plus de difficulté à contenir des émotions négatives comme la colère ou l'anxiété.

Mais la régulation des émotions pourrait ne pas être toute l'histoire. Parce que le stress de la vie précoce est associé à un large éventail de problèmes ultérieurs, il semble probable que ces expériences négatives affectent également d'autres processus cognitifs très basiques. Mes collègues et moi réalisée une étude pour enquêter. Nos résultats suggèrent que, au-delà de l'émotion, deux mécanismes d'apprentissage généraux sont également affectés par le stress de la vie précoce - et ceux-ci ont le potentiel d'expliquer les effets à long terme de l'adversité de l'enfance.

Deux types d'apprentissage social

Mes collègues et moi-même avons décidé de mettre l'accent sur deux compétences cognitives qui sont fondamentales pour la façon dont les gens fonctionnent socialement dans le monde.

Le premier est la capacité d'apprendre et de mettre à jour les associations entre ses propres actions et les résultats qui en découlent - ce que les psychologues appellent «apprentissage instrumental». Un exemple très simple serait d'apprendre que lorsque je sonne, quelqu'un vient à la porte.

Mais sonner à la porte ne fait pas toujours venir quelqu'un à la porte - peut-être que personne n'est à la maison. Les liens entre les actions et les résultats dépendent donc du contexte. Dans cette étude, nous nous sommes également intéressés à la façon dont le stress affecte la capacité de mettre à jour ses connaissances lorsque les circonstances changent - ce que les psychologues appellent «la flexibilité cognitive».


Obtenez les dernières nouvelles d'InnerSelf


Dites que je suis en train de raconter à mon amie le dernier ultramarathon que j'ai organisé, en lui donnant un récapitulatif de mille à mille kilomètres. Mon ami pourrait être vraiment engagé au début, donc je formerais une association positive entre mon sujet de conversation choisi et son enthousiasme. Mais finalement elle pourrait commencer à s'ennuyer - je peux être assez long quand je parle de courir.

J'espère que je remarquerai ce changement - mon association entre moi parlant et sa réaction va changer - et je vais conclure mon récapitulatif. Mais si je ne saisis pas à plusieurs reprises les signaux indiquant que mon interlocuteur perd son intérêt pour ce dont je parle, elle pourrait commencer à prendre plus de vérifications de pluie sur nos dates de café.

Les circonstances autour de vous, y compris les réactions des autres à votre comportement, changent continuellement, et il est bon que vous puissiez reconnaître ces changements et ajuster votre comportement en conséquence. Sinon, vous aurez du mal à développer des relations sociales saines. Ce sont ces compétences sur lesquelles notre étude s'est concentrée.

À la recherche d'effets du stress dans le laboratoire

Mes collègues et moi avons amené dans notre laboratoire des participants adolescents - dont la moitié avait été maltraités physiquement par leurs aidants pendant la petite enfance - afin d'étudier comment ils se comportaient dans des tâches cognitives particulières.

Nous avons d'abord testé si les adolescents qui avaient été abusés dans la petite enfance étaient aussi bons que leurs pairs pour relier leurs actions dans le contexte de récompenses et de punitions.

Les adolescents ont regardé des images d'objets du quotidien, comme une chaussure ou un balai. Ce sont des objets neutres qui ne sont pas intrinsèquement bons ou mauvais, alors dans cette tâche, les participants devaient apprendre par expérience si chaque image était liée à une récompense ou à une punition. Chaque fois qu'ils voyaient une photo, ils avaient la possibilité d'appuyer sur un bouton ou de ne rien faire. S'ils appuyaient sur le bouton, ils gagneraient des points ou perdraient des points. Certaines images ont conduit à une récompense et d'autres à une perte. Si elles n'ont pas appuyé sur le bouton, rien ne s'est passé.

À mi-chemin de la tâche, nous avons changé les choses. Parce que d'autres études ont révélé que les enfants qui ont connu le stress de la vie tôt peut avoir un moment particulièrement difficile de changer leurs réponses, nous étions intéressés par la flexibilité cognitive de nos participants. Certaines des images qui avaient initialement conduit à une récompense conduisaient maintenant à une perte et vice versa. Cette situation ressemblait à mon ami s'ennuyer avec toutes mes histoires de course. Les participants devaient changer leurs réponses s'ils voulaient continuer à accumuler des points.

Il s'avère que les adolescents qui ont été victimes de violence physique ont plus de difficulté avec les deux parties de la tâche que leurs pairs qui n'ont pas été abusés. Leurs difficultés étaient particulièrement évidentes quand ils ont dû changer leurs réponses. Une fois qu'ils ont appris les liens entre le contexte, l'action et les résultats, ils ont eu du mal à actualiser et à ajuster leur comportement lorsque la situation a changé - comme lorsqu'un événement lié à une récompense est lié à une punition, ou vice versa.

Pendant que les adolescents travaillaient à cette tâche, mes collègues et moi avons utilisé l'imagerie par résonance magnétique fonctionnelle pour mesurer les zones de leur cerveau qui étaient actives. Lorsque les adolescents maltraités ont vu des images qui ont conduit à la récompense, le putamen et le cortex cingulaire antérieur - deux régions du cerveau qui aident les gens à apprendre les associations entre leurs actions et leurs résultats - étaient moins actifs. Fait intéressant, les chercheurs ont trouvé des modèles similaires d'activité cérébrale réduite lorsque la récompense est en jeu chez les personnes qui ont des troubles psychologiques comme la dépression.

Les effets persistants - et comment les contrer

Mis ensemble, ces résultats de recherche suggèrent que l'adversité précoce pourrait affecter la façon dont les gens apprennent à obtenir des récompenses dans leur vie. Il est possible que le stress perturbe le développement de régions cérébrales clés qui aident les gens à associer des événements ou des actions spécifiques avec des résultats positifs ou négatifs. Les enfants exposés au stress précoce pourraient donc avoir de la difficulté à apprendre comment obtenir des résultats positifs dans leur vie, comme bien réussir à l'école ou se faire des amis - et ces problèmes risquent de causer du stress supplémentaire.

En conséquence, ces personnes pourraient rencontrer moins d'expériences positives et plus négatives même après la fin de l'adversité initiale, et se retrouver avec des risques plus élevés pour les problèmes de santé mentale comme la dépression. Parce que ces difficultés d'apprentissage ne disparaissent pas une fois le stress terminé, cette voie permet également d'expliquer les effets secondaires du stress de la vie précoce qui n'apparaissent qu'un peu plus tard dans la vie.

Si le stress des premières années perturbe quelque chose d'aussi fondamental que l'apprentissage de base, y a-t-il un espoir pour ces enfants? Oui. En fait, ces études suggèrent de nouvelles façons dont les chercheurs pourraient envisager de créer des interventions pour aider les enfants qui ont connu une adversité précoce. Par exemple, des jeux informatiques soigneusement conçus pourraient apprendre aux enfants à prêter attention aux récompenses dans leur environnement et à recueillir des informations sur la façon d'obtenir ces récompenses.

D'autres interventions pourraient cibler les capacités des enfants à faire face à des circonstances changeantes. En fait, des programmes comme Big Brothers et Big Sisters, qui semblent améliorer les résultats chez les enfants à risque pourrait déjà fonctionner de cette façon en exposant les enfants à de nouveaux environnements et de nouvelles personnes. Renforcer les capacités d'apprentissage des enfants de cette manière pourrait être un moyen efficace d'améliorer les résultats en matière de santé sociale et mentale.

La ConversationBien que la société devrait s'efforcer d'empêcher les enfants d'être exposés à des niveaux élevés de stress en premier lieu, de nouvelles recherches sur la façon dont l'exposition au stress affecte l'apprentissage peuvent conduire à plus de moyens pour aider les enfants qui ont déjà connu l'adversité.

A propos de l'auteur

Madeline Harms, chercheur postdoctoral en psychologie, Université de Wisconsin-Madison

Cet article a été publié initialement le La Conversation. Lis le article original.

Livres connexes

{amazonWS: searchindex = Livres; mots-clés = stress de l'enfance; maxresults = 3}

enafarzh-CNzh-TWnltlfifrdehiiditjakomsnofaptruessvtrvi

suivez InnerSelf sur

facebook-icontwitter-iconrss-icon

Recevez le dernier par courriel

{Emailcloak = off}