Comment les mots affectent notre façon de penser

Comment les mots affectent notre façon de penser
Les mots éclairent notre monde. Curioso via Shutterstock

Avez-vous déjà craint, dans vos années d’études ou plus tard dans la vie, que le temps commence à s’écouler pour atteindre vos objectifs? Si oui, serait-il plus facile de transmettre ce sentiment aux autres s'il existait un mot qui signifie exactement cela? En allemand, il y a. On appelle ce sentiment de panique associé à la possibilité qui se présente d'être épuisé Torschlusspanik.

L'allemand possède une riche collection de termes de ce type, composés souvent de deux, trois mots ou plus, reliés entre eux pour former un super-mot ou un mot composé. Les mots composés sont particulièrement puissants car ils sont (beaucoup) plus que la somme de leurs parties. Torschlusspanik, par exemple, est littéralement composé de «porte» - «fermeture» - «panique».

Si vous arrivez un peu en retard à la gare et constatez que les portes de votre train sont toujours ouvertes, vous avez peut-être rencontré une forme concrète de Torschlusspanik, provoquée par les bips sonores caractéristiques alors que les portes du train sont sur le point de se fermer. Mais ce mot composé allemand est associé à plus que le sens littéral. Il évoque quelque chose de plus abstrait, évoquant le sentiment que la vie ferme progressivement la porte aux opportunités au fil du temps.

L'anglais aussi a beaucoup de mots composés. Certains combinent des mots plutôt concrets comme «hippocampe», «papillon» ou «col roulé». D'autres sont plus abstraits, tels que «à l'envers» ou «que ce soit». Et bien sûr, en anglais aussi, les composés sont des super mots, comme en allemand ou en français, car leur signification est souvent distincte de celle de ses parties. Un hippocampe n'est pas un cheval, un papillon n'est pas une mouche, les tortues ne portent pas de cols à col roulé, etc.

Une caractéristique remarquable des mots composés est qu’ils ne traduisent pas du tout d’une langue à l’autre, du moins lorsqu’il s’agit de traduire littéralement leurs éléments constitutifs. Qui aurait pensé qu'un «carry-sheets» est un portefeuille - porte-feuille - ou qu'un soutien-gorge est un soutien-gorge - -gorge soutien - en français?

Cela pose la question de savoir ce qui se passe lorsque les mots ne se traduisent pas facilement d'une langue à une autre. Par exemple, qu’arrive-t-il quand un allemand, qui est de langue maternelle, essaie de faire comprendre en anglais qu’il vient tout juste de lancer Torschlusspanik? Naturellement, ils auront recours à la paraphrase, c'est-à-dire qu'ils constitueront un récit avec des exemples pour que leur interlocuteur comprenne ce qu'ils essaient de dire.

Mais alors, cela soulève une autre question plus importante: les gens qui ont des mots qui ne traduisent tout simplement pas dans une autre langue ont-ils accès à des concepts différents? Prenons le cas de Hiraeth par exemple, une belle parole du gallois réputée pour être essentiellement intraduisible. Hiraeth est censé transmettre le sentiment associé au souvenir doux-amer de manquer quelque chose ou quelqu'un, tout en étant reconnaissant de leur existence.

Hiraeth n'est pas la nostalgie, ni l'angoisse, ni la frustration, ni la mélancolie, ni le regret. Et non, ce n’est pas le mal du pays, car Google Translate peut vous faire croire, car Hiraeth exprime également le sentiment que l'on éprouve quand ils demandent à quelqu'un de se marier avec eux et qu'ils sont refusés, ce qui constitue rarement un mal du pays.

Des mots différents, des esprits différents?

L'existence d'un mot en gallois pour exprimer ce sentiment particulier pose une question fondamentale sur les relations langue-pensée. Interrogée dans la Grèce antique par des philosophes tels qu'Hérodote (450 BC), cette question a refait surface au milieu du siècle dernier, sous l'impulsion d'Edward Sapir et de son élève. Benjamin Lee Whorf, et est devenue connue sous le nom d’hypothèse de la relativité linguistique.

La relativité linguistique est l'idée que le langage, dont la plupart des gens s'accordent à dire qu'il tire son origine de la pensée humaine et l'exprime, peut réagir à la pensée, influençant la pensée en retour. Alors, des mots différents ou des constructions grammaticales différentes pourraient-ils «façonner» la pensée différemment chez des locuteurs de langues différentes? Étant assez intuitive, cette idée a connu un certain succès dans la culture populaire, apparaissant récemment sous une forme plutôt provocante dans film de science fiction Arrivée.

Bien que l'idée soit intuitive pour certains, des affirmations exagérées ont été faites sur l'étendue de la diversité du vocabulaire dans certaines langues. Des exagérations ont amené d’éminents linguistes à écrire des essais satiriques tels que «le grand canular de vocabulaire esquimau”, Où Geoff Pullum dénonce la fantaisie sur le nombre de mots utilisés par les Eskimos pour se référer à la neige. Cependant, quel que soit le nombre réel de mots pour la neige en eskimo, la brochure de Pullum ne répond pas à une question importante: que savons-nous réellement de la perception de la neige par les Eskimos?

Aussi critiques que puissent être les critiques vitrioliques de l'hypothèse de la relativité linguistique, les recherches expérimentales cherchant des preuves scientifiques de l'existence de différences entre locuteurs de langues différentes ont commencé à s'accumuler à un rythme soutenu. Par exemple, Panos Athanasopoulos de l’Université de Lancaster, a fait remarquer de manière frappante qu’avoir des mots particuliers pour distinguer les catégories de couleurs va de pair avec contrastes de couleurs. Ainsi, il souligne, les locuteurs natifs de grec, qui ont des termes de couleur de base distincts pour bleu clair et foncé (Ghalazio et ble respectivement) ont tendance à considérer les nuances de bleu correspondantes comme plus dissemblables que les locuteurs natifs de l’anglais, qui utilisent le même terme de base «bleu» pour les décrire.

Mais les chercheurs, y compris Steven Pinker à Harvard ne sont pas impressionnés, arguant que de tels effets sont triviaux et sans intérêt, car les personnes impliquées dans des expériences sont susceptibles d’utiliser le langage dans leur tête lorsqu’elles jugent les couleurs - de sorte que leur comportement est superficiellement influencé par le langage, alors que tout le monde voit le monde de la même manière. façon.

Pour progresser dans cette débatJe pense que nous devons nous rapprocher du cerveau humain en mesurant plus directement la perception, de préférence dans la petite fraction de temps qui précède l’accès mental au langage. C’est maintenant possible, grâce à méthodes neuroscientifiques et - incroyablement - les premiers résultats sont en faveur de l'intuition de Sapir et Whorf.

Alors oui, qu’on le veuille ou non, il se peut bien qu’avoir des mots différents signifie avoir des esprits structurés différemment. Mais alors, étant donné que chaque esprit sur terre est unique et distinct, cela ne change pas vraiment la donne.La Conversation

A propos de l'auteur

Guillaume Thierry, professeur de neuroscience cognitive, Université de Bangor

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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