Les scientifiques pourront bientôt prédire vos souvenirs

Les scientifiques pourront bientôt prédire vos souvenirs Veles Studio / Shutterstock

Vous souvenez-vous de votre premier baiser? Qu'en est-il de votre grand-mère en train de mourir? Vous avez de bonnes chances de le faire, car les souvenirs émotionnels sont au cœur de notre histoire personnelle. Certains moments rares sont juste incroyablement intenses et se détachent d'une existence répétitive de sommeil, de repas et de travail. Cela dit, la vie quotidienne regorge également d'expériences qui ont une signification émotionnelle personnelle - comme être en désaccord avec quelqu'un ou recevoir un compliment.

La plupart d'entre nous sont capables de décrire des souvenirs émotionnels de manière détaillée, même après un long moment, tandis que les souvenirs d'expériences et d'événements plus banals s'estompent. Mais exactement pourquoi et comment nous nous souvenons réellement reste flou. Dans notre nouvelle étude, publié dans Psychological Review, nous avons mis au point un modèle informatique qui peut aider à l'expliquer.

Pour étudier l'influence des émotions sur la mémoire en laboratoire, les scientifiques montrent généralement aux participants des films, des histoires et des images qui déclenchent une réaction émotionnelle. Ils peuvent ensuite demander aux volontaires de décrire ce dont ils se souviennent. Les gens diffèrent grandement dans leurs réponses émotionnelles cependant. Les chercheurs tentent donc d'utiliser des matériaux qui ont un effet plus ou moins cohérent sur les personnes, qu'il soit positif ou négatif. Par exemple, l'image d'un bébé qui subit une procédure médicale a tendance à être pénible pour la plupart d'entre nous.

Des études telles que celles-ci ont fourni de bonnes preuves cette mémoire est vraiment plus précise pour les matériaux qui évoquent une réponse émotionnelle.

Au fil des ans, il y a eu différentes idées sur la raison. L'un d'entre eux soutient que les gens accordent simplement plus d'attention aux expériences qui les intéressent - ce qui signifie qu'ils sont prioritaires et surpassent les autres. Selon cette théorie, c'est le attention portée lors du codage initial d’informations qui aident les gens à les retrouver plus facilement.

Mais ce n'est pas toute l'histoire. Il est clair que ce qui se passe juste avant et juste après une expérience est également important. Il est plus facile de se souvenir d’une expérience légèrement passionnante si elle est suivie d’une période de calme que si elle est suivie d’un événement très excitant. De même, la situation particulière dans laquelle la mémoire est interrogée influence également les expériences qui viennent à l'esprit. Il est plus facile de se rappeler d'avoir remporté un concours scolaire lorsque nous sommes de retour dans la même école pour une réunion, par exemple.

La mathématique de la mémoire

Dans notre récent article, nous avons rassemblé ces idées dans le but de fournir une explication plus cohérente de la mémoire émotionnelle. Nous avons commencé par examiner les étapes de traitement de l'information qui se déroulent dans le cerveau humain lorsque nous encodons, conservons et récupérons des informations neutres. Ici, nous nous sommes appuyés sur un rappel de la théorie de la mémoire ce qui est particulièrement clair et précis car il exprime chacune de ses revendications dans des équations mathématiques.

Selon cette théorie, chacune de nos expériences est liée à l'état mental que nous avons à l'époque - autrement dit, le contexte mental. Par exemple, si vous êtes pressé un matin, votre souvenir de ce que vous avez mangé au petit-déjeuner sera influencé par ce contexte mental plus large. La mémoire du petit-déjeuner sera également liée à la mémoire de ce que vous avez lu dans le journal au même moment. De tels états mentaux changent à chaque expérience ultérieure, mais peuvent être utilisés ultérieurement pour rappeler des expériences antérieures. Par exemple, si quelqu'un vous demande ce que vous avez mangé pour le petit-déjeuner ce matin-là, il vous sera plus utile de repenser à l'expérience d'être pressé ou de lire à propos d'un accident dans les nouvelles.

Les scientifiques pourront bientôt prédire vos souvenirs L'émotion façonne le processus de mémoire de manière subtile. Halfpoint / Shutterstock

Nous avons ensuite demandé comment les émotions pourraient moduler chacune des étapes du processus de mémoire, en utilisant les résultats des expériences sur la mémoire émotionnelle, et avons écrit les influences potentielles sous une forme mathématique. Plus précisément, nous avons suggéré que le lien entre une expérience et son contexte mental est plus fort lorsque cette expérience est émotionnelle. Enfin, nous avons introduit les équations dans un programme informatique, qui simulait comment une personne apprend et rappelle certains matériaux.

Si nos idées sur la mémoire étaient correctes, le programme informatique «rappellerait» plus précisément les éléments que les participants humains mémorisent également mieux. Nous avons constaté que c'était le cas. Mais notre modèle a imité non seulement les situations dans lesquelles les émotions améliorent le souvenir de la mémoire, mais également les situations dans lesquelles cela n’est pas le cas.

Par exemple, mes recherches précédentes ont montré que, bien que les gens aient une meilleure mémoire pour le matériel émotionnel lorsqu’ils présentent un mélange d’images émotionnelles et neutres, cela ne tient pas lorsque des images émotionnelles ou des séries de non images sont présentées. -images émotionnelles, telles que quelqu'un peignant une porte. Les gens peuvent avoir une capacité de mémoire similaire dans chacune de ces expériences. C'est un peu un mystère. Mais le modèle a également produit ce résultat contre-intuitif, nous assurant que notre code mathématique est sur la bonne voie.

Notre travail a de nombreuses implications intéressantes. Il semble que le mécanisme à la base d'une bonne mémoire émotionnelle ne soit pas aussi unique qu'on le pensait auparavant - les expériences tant émotionnelles que neutres subissent un traitement relativement similaire. Mais l'émotion détermine l'accent mis sur des étapes et des distinctions particulières, telles que la force de l'association entre les éléments et entre les éléments et leur contexte de codage.

Ces petits changements entraînent des effets holistiques importants sur l’ensemble du processus de mémorisation. Cela est peut-être dû au fait qu'il est si crucial pour nous de nous souvenir d'expériences émotionnelles que l'évolution a façonné de nombreux aspects du souvenir, tels que la menace d'un prédateur ou l'opportunité de se nourrir.

Parce que nous décrivons les effets de l’émotion à l’aide d’équations mathématiques, nos travaux peuvent permettre aux scientifiques, un jour, de prédire quelles expériences une personne se souviendra. Le point de départ serait d’essayer de prédire quelle image d’un groupe dont les gens se souviendront. Le but ultime serait d'essayer de comprendre ceci au niveau individuel. À l’heure actuelle, les hypothèses que nous formulons sur ce qui se passe dans la tête de chacun sont très incertaines, notamment en ce qui concerne le lien étroit qui existe entre les expériences et le degré d’attention qu’elles portent à ces expériences.

Cependant, une fois que nous aurons collecté davantage de données sur ces étapes intermédiaires, les prévisions de notre modèle pourraient reproduire plus fidèlement le modèle de rappel des individus. Bien sûr, nous pourrions nous tromper, ce qui nous obligerait à réviser notre modèle. La science, après tout, progresse en générant des hypothèses puis en les testant à l'aide de données empiriques.La Conversation

A propos de l'auteur

Deborah Talmi, maître de conférences, Université de Manchester

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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