Qu'est-ce qui nous rend conscients? Les chiens et les ordinateurs sont-ils conscients?

Conscience

Pensez-vous que la machine sur laquelle vous lisez cette histoire, en ce moment, a un sentiment de "à quoi ça ressemble"Être dans son état?

Qu'en est-il un chien de compagnie? A-t-il une idée de ce que c'est que d'être dans son état? Il peut être source d'attention et semble avoir une expérience subjective unique, mais qu'est-ce qui sépare les deux cas?

Ce ne sont en aucun cas des questions simples. Comment et pourquoi des circonstances particulières peuvent donner lieu à notre expérience de la conscience restent certaines des questions les plus curieuses de notre temps.

Les nouveau-nés, les patients cérébro-lésés, les machines compliquées et les animaux peuvent montrer des signes de conscience. Cependant, l'étendue ou la nature de leur expérience reste un foyer de enquête intellectuelle.

Être capable de quantifier la conscience irait un long chemin vers la réponse à certains de ces problèmes. D'un point de vue clinique, toute théorie qui pourrait servir à cette fin doit également être en mesure de rendre compte pourquoi certaines zones du cerveau apparaissent critique pour la conscience, et pourquoi les dommages ou la suppression d'autres régions semble avoir relativement peu d'impact.

Une de ces théories a gagné du soutien dans la communauté scientifique. C'est ce qu'on appelle la théorie intégrée de l'information (ITI), et était proposée dans 2008 by Guilio Tononi, un neuroscientifique basé aux États-Unis.

Il a également une implication plutôt surprenante: la conscience peut, en principe, être trouvée de n'importe où où le bon type de traitement de l'information est en cours, que ce soit dans un cerveau ou dans un ordinateur.


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Information et conscience

La théorie dit qu'un système physique peut donner lieu à la conscience si deux postulats physiques sont rencontrés.

Le premier est que le système physique doit être très riche en informations.

Si un système est conscient d'un nombre énorme de choses, comme chaque image d'un film, mais si chaque image est clairement distincte, alors nous dirions que l'expérience consciente est très importante. différencié.

Votre cerveau et votre disque dur sont tous les deux capables de contenir une telle information hautement différenciée. Mais l'un est conscient et l'autre non.

Alors, quelle est la différence entre votre disque dur et votre cerveau? Pour un, le cerveau humain est également hautement intégré. Il existe plusieurs milliards de liens croisés entre des entrées individuelles qui dépassent de loin tout ordinateur (actuel).

Cela nous amène au deuxième postulat, qui est que pour que la conscience émerge, le système physique doit aussi être hautement intégré.

Peu importe l'information dont vous avez conscience, elle vous est entièrement et complètement présentée. Car, essayez comme vous le pouvez, vous êtes incapable de séparer les images d'un film en une série d'images statiques. Vous ne pouvez pas non plus isoler complètement les informations que vous recevez de chacun de vos sens.

L'implication est que l'intégration est une mesure de ce qui différencie notre cerveau d'autres systèmes hautement complexes.

L'information intégrée et le cerveau

En empruntant à la langue de mathématiques, IIT tente de générer un nombre unique comme une mesure de cette information intégrée, connue sous le nom de phi (Φ, prononcé "fi").

Quelque chose avec un phi faible, comme un disque dur, ne sera pas conscient. Alors que quelque chose avec un phi assez élevé, comme un cerveau de mammifère, sera.

Ce qui rend Phi intéressant, c'est qu'un certain nombre de ses prédictions peuvent être testées empiriquement: si la conscience correspond à la quantité d'informations intégrées dans un système, alors les mesures qui approchent le phi devraient différer au cours des états altérés de conscience.

Récemment, une équipe de chercheurs a développé un instrument capable de mesurer une quantité apparentée à des informations intégrées dans le cerveau humain, et testé cette idée.

Ils ont utilisé impulsions électromagnétiques pour stimuler le cerveau, et ont été en mesure de distinguer les cerveaux éveillés et anesthésiés de la complexité de l'activité neurale qui en résulte.

La même mesure était même capable de discriminer les patients cérébro-lésés dans les états végétatifs par rapport aux états minimalement conscients. Il a également augmenté lorsque les patients sont passés de non-rêve à des états de sommeil remplis de rêves.

IIT prédit également pourquoi le cervelet, une zone à l'arrière du cerveau humain, semble contribuer seulement minimalement à la conscience. Ceci malgré le fait qu'il contient quatre fois plus de neurones que le reste du cortex cérébral, qui semble être le siège de la conscience.

Le cervelet a un relativement simple arrangement cristallin des neurones. L'IIT suggère donc que cette zone est riche en informations, ou très différenciée, mais qu'elle ne satisfait pas à la deuxième exigence d'intégration de l'IIT.

Bien qu'il y ait beaucoup plus de travail à faire, certaines implications frappantes demeurent pour cette théorie de la conscience.

Si la conscience est en effet une caractéristique émergente d'un réseau hautement intégré, comme le suggère l'IIT, alors probablement tous les systèmes complexes - certainement toutes les créatures avec des cerveaux - ont des forme minimale de la conscience.

Par extension, si la conscience est définie par la quantité d'informations intégrées dans un système, alors nous pouvons aussi avoir besoin de nous éloigner de toute forme d'exceptionnalisme humain qui dit que la conscience nous est exclusive.

A propos de l'auteur

Matthew Davidson, candidat au doctorat - Neuroscience of Consciousness, Université Monash.

Cet article a paru sur The Conversation

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