Lorsque vous êtes reconnaissant, votre cerveau devient plus charitable

Lorsque vous êtes reconnaissant, votre cerveau devient plus charitableLe bénévolat dans une banque alimentaire est une façon pour les gens de se sentir récompensés de donner. AP Photo / Gene J. Puskar

C'est la saison où la conversation se tourne vers ce pour quoi vous êtes reconnaissant. Réunis avec la famille et les amis autour d'un festin de vacances, par exemple, les gens peuvent raconter certains des grands - comme leur santé ou leurs enfants - ou de plus petites choses qui améliorent la vie quotidienne - comme se passer sur un bon film tout en surfant sur un canal nourriture de saison.

Les chercheurs en psychologie reconnaissent que prendre le temps d'être reconnaissant présente des avantages pour le bien-être. La gratitude va de pair avec plus d'optimisme, moins d'anxiété et de dépression, et une plus grande réalisation des objectifs, mais il est également associé à moins de symptômes de maladie et d'autres avantages physiques.

Ces dernières années, les chercheurs ont établi des liens entre l'expérience interne de gratitude et la pratique externe de l'altruisme. En quoi le fait d'être reconnaissant à propos de quelque chose dans votre propre vie a-t-il un rapport avec votre préoccupation altruiste quant au bien-être des autres?

En tant que neuroscientifique, Je suis particulièrement intéressé par le régions et connexions du cerveau qui soutiennent la gratitude et l'altruisme. J'ai exploré comment des changements dans l'un pourraient conduire à des changements dans l'autre.

apprendre la gratitude 11 27L'activité cérébrale des volontaires a été suivie au moyen d'un scanner IRM pour tenter de démêler la relation. Université de l'Oregon, CC BY-ND

Parcours commun pour la gratitude et l'altruisme

Etudier la relation entre gratitude et altruisme dans le cerveau, Mes collègues et moi avons d’abord posé des questions aux volontaires dans le but de déterminer la fréquence à laquelle ils se sentaient reconnaissants et la mesure dans laquelle ils avaient tendance à se préoccuper du bien-être des autres. Nous avons ensuite utilisé des statistiques pour déterminer dans quelle mesure la gratitude pouvait prédire son altruisme. Comme d'autres avoir trouvé, les personnes les plus reconnaissantes de ce groupe avaient tendance à être plus altruistes.

L'étape suivante consistait à explorer davantage la manière dont ces tendances se reflètent dans le cerveau. Les participants à notre étude ont effectué une activité de donation dans le scanner IRM. Ils ont vu l'ordinateur transférer de l'argent réel sur leur propre compte ou sur le compte d'une banque alimentaire locale. Parfois, ils pouvaient choisir de donner ou de recevoir, mais parfois, les transferts étaient comme une taxe obligatoire, en dehors de leur contrôle. Nous voulions surtout comparer ce qui se passait dans le cerveau lorsqu'un participant recevait de l'argent plutôt que de voir de l'argent remis à une organisation caritative.


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Lorsque vous êtes reconnaissant, votre cerveau devient plus charitableAu plus profond de votre cerveau, le cortex préfrontal ventromédial aide à gérer les risques et les récompenses. Christina Karns, CC BY-ND

Il s’avère que la connexion neuronale entre gratitude et générosité est très profonde, au sens propre comme au figuré. Une région située profondément dans le lobe frontal du cerveau, appelée cortex préfrontal ventromédial, est essentielle pour soutenir les deux. Sur le plan anatomique, cette région est conçue pour être un centre de traitement de la valeur du risque et de la récompense; Il est richement connecté à des régions cérébrales encore plus profondes qui fournissent un effet neurochimique agréable dans les bonnes circonstances. Il contient des représentations abstraites du monde intérieur et extérieur qui aident au raisonnement complexe, à la représentation de soi et même au traitement social.

Au-delà de l'identification de la région du cerveau particulièrement active au cours de ces tâches, nous avons également constaté des différences dans le degré d'activité de cette région chez différents individus.

Nous avons calculé ce que nous appelons une «réponse d'altruisme pur» en comparant le degré d'activité des régions de récompense du cerveau lors de situations «gain de charité» par rapport à «gain personnel». Les participants que j'avais identifiés comme plus reconnaissants et plus altruistes via le questionnaire affichaient des scores plus élevés d '«altruisme pur», c'est-à-dire une réponse plus forte dans ces régions de récompense du cerveau lorsqu'ils voyaient l'organisme gagner de l'argent. Cela leur faisait du bien de voir que la banque alimentaire se débrouillait bien.

Dans d’autres études, certains de mes collègues avaient mis à zéro sur cette même région du cerveau. Ils ont constaté que les réactions individuelles des participants aux dons de bienfaisance, y compris dans le cortex préfrontal ventromédial, reflétaient les différences individuelles dans la «bienveillance» autodéclarée.

Cette région de récompense du cerveau est-elle la clé de la gentillesse? C'est compliqué.

La pratique rend reconnaissant, rend altruiste?

Le cerveau humain est incroyablement flexible. L’absence d’ouïe chez un sourd-né ouvre un cerveau immobilier qui aurait transformé le son en traiter à la place d'autres informations sensorielles, comme toucher. Les neuroscientifiques appellent cela la plasticité.

Ces dernières années, j'ai testé l'idée selon laquelle la plasticité du cerveau mature peut être utilisée pour améliorer l'expérience de bien-être. La pratique pourrait-elle changer la manière dont les émotions qui soutiennent les relations sociales - telles que la gratitude, l'empathie et l'altruisme - sont généralement programmées dans le cerveau? En pratiquant la gratitude, les gens pourraient-ils devenir plus généreux?

Mes collègues et moi avons décidé de tester si en modifiant la quantité de gratitude ressentie, nous pourrions modifier la façon dont le cortex préfrontal ventromédial réagit en donnant et en recevant. J'ai assigné au hasard des participants à l'étude à l'un des deux groupes. Pendant trois semaines, un groupe a écrit dans son journal sur la gratitude, en gardant une trace de ce pour quoi il était reconnaissant. Au cours de la même période, l’autre groupe a écrit sur des sujets intéressants de leur vie qui n’étaient pas spécifiques à la gratitude.

Lorsque vous êtes reconnaissant, votre cerveau devient plus charitableLe fait de l'écrire a eu un effet. fotografierende / Unsplash, CC BY

Journal de gratitude semblait fonctionner. Le simple fait de garder un compte rendu écrit sur la gratitude a amené les gens à raconter avoir ressenti plus d’émotion. D’autres travaux récents indiquent également que la pratique de la gratitude rend les gens plus solidaires des autres améliore les relations.

Il est important de noter que les participants à notre étude ont également montré un changement dans la façon dont leur cerveau réagissait à l’octroi. Dans le scanner IRM, le groupe qui exerçait sa gratitude en journalisant augmenta la mesure de son «altruisme pur» dans les régions de récompense du cerveau. Leurs réponses au gain de charité ont augmenté plus que celles au gain de soi.

Modification du taux de change pour ce qui est enrichissant

Le cortex préfrontal ventromédial est connecté à d'autres systèmes cérébraux qui vous aident à expérimenter des récompenses. Ces systèmes de haut niveau dans vos lobes frontaux évaluent constamment la valeur de vos décisions. Cette partie du cerveau vous aide à placer différentes choses dans une hiérarchie de récompenses. Cela peut vous aider à déterminer les décisions, objectifs et relations à prioriser.

Voici une analogie: quand j'étais 13, ma tante m'a donné une incroyable opportunité de voyager avec elle en Grande-Bretagne. Lorsque j'ai commencé à économiser de l'argent pour mon baby-sitting, l'achat d'une livre sterling a coûté US $ 1.65. Mais au moment du voyage, acheter une livre sterling coûtait près de 2.00. Un souvenir britannique £ 10 qui aurait coûté 16 $ il y a quelques mois me coûterait maintenant 20 $. En d'autres termes, la valeur de chaque billet d'un dollar a fluctué avec le taux de change.

J'imagine que le cortex préfrontal ventromédial ressemble au bureau où vous échangez des dollars en livres ou vice versa. Pour les personnes aux tendances plus reconnaissantes et altruistes, il semble que le cortex préfrontal ventromedial attribue plus de valeur aux dons de bienfaisance qu’à se faire de l’argent.

Pratiquer la gratitude a déplacé la valeur de donner dans le cortex préfrontal ventromédial. Cela a changé le taux de change dans le cerveau. Donner à la charité est devenu plus précieux que de recevoir de l'argent vous-même. Une fois que le cerveau a calculé le taux de change, vous êtes payé dans la devise neuronale de la récompense, à savoir la délivrance de neurotransmetteurs qui signalent le plaisir et l'atteinte de vos objectifs.

Donc, en termes de réponse à la récompense du cerveau, il peut vraiment être vrai que donner est meilleur que recevoir. Alors que vous naviguez pendant les vacances - que ce soit avec un banquet de Thanksgiving organisé pour nos amis et notre famille, une journée de shopping bien remplie le vendredi noir ou une pile de cadeaux de Noël - prendre le temps de pratiquer la gratitude peut vous aider à donner le plus enrichissant de vos activités .La Conversation

A propos de l'auteur

Christina Karns, attachée de recherche en psychologie et Centre de recherche et de formation sur les lésions cérébrales; Directeur du projet Émotions et neuroplasticité, Université de l'Oregon

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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