Une brève histoire des masques de la peste du 17e siècle à la pandémie de coronavirus en cours

Une brève histoire des masques de la peste du 17e siècle à la pandémie de coronavirus en cours Les gens portent des masques faciaux pour payer le stationnement à Montréal, le 25 juillet 2020. LA PRESSE CANADIENNE / Graham Hughes

À partir du 18 juillet, il est obligatoire de porter des masques espaces publics intérieurs au Québec suivant des décrets similaires à travers le pays.

Bien qu'inspiré par des preuves croissantes que les masques peuvent réduire la propagation du COVID-19, cela semble profondément ironique dans une province si opposée aux masques faciaux que Le Québec a adopté une loi interdisant aux gens de bénéficier de certains services gouvernementaux si leur visage était couvert.

La Toronto Transit Commission a rendu les masques faciaux obligatoires début juillet. Et pourtant, il y a à peine trois ans, les travailleurs de la TTC se sont vu interdire de porter des masques pour se protéger de la pollution de l'air dans le métro. La TTC aussi a ordonné à ses travailleurs de ne pas porter de masques pendant l'épidémie de SRAS de 2003 à Toronto.

De toute évidence, notre malaise à porter des masques en pleine pandémie a des racines profondes.

Mauvaises odeurs et becs d'oiseaux

Le port de masque médical a une longue histoire. Au cours des derniers mois, des photos du masques à bec que les médecins portaient pendant l'épidémie de peste du 17e siècle circulent en ligne. À l'époque, on croyait que la maladie se propageait par des miasmes - de mauvaises odeurs qui flottaient dans l'air. Le bec était bourré d'herbes, d'épices et de fleurs séchées pour éloigner les odeurs censées propager la peste.

Une brève histoire des masques de la peste du 17e siècle à la pandémie de coronavirus en cours Masque porté par un médecin à la fin du XVIIe siècle lors de la visite des personnes atteintes de la peste. (Collection Wellcome)

En Amérique du Nord, avant l'épidémie de grippe de 1918, les chirurgiens portaient des masques, tout comme les infirmières et les médecins qui traitaient des patients contagieux en milieu hospitalier. Mais pendant l'épidémie de grippe, des villes du monde entier ont adopté des ordonnances de masquage obligatoires. L'historienne Nancy Tomes soutient que le port de masque a été adopté par le public américain comme «un emblème de l'esprit public et de la discipline. »


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Les femmes habituées à tricoter des chaussettes et à rouler des bandages pour les soldats ont rapidement pris la confection de masques comme un devoir patriotique. Cela dit, l'enthousiasme pour le port du masque a rapidement diminué, comme l'a montré Alfred W. Crosby dans Pandémie oubliée de l'Amérique: la grippe de 1918.

Réticence canadienne et volonté japonaise

Dans son étude de la grippe de 1918 au Canada, l'historienne Janice Dickin McGinnis a soutenu que les masques étaient «largement impopulaires» et que même dans les endroits où des ordres de masquage obligatoires étaient en place, les gens ne les portaient souvent pas ou les enfilaient simplement lorsque la police apparaissait.

Les agents de santé publique doutaient de la valeur des masques. En Alberta, par exemple, la grippe est apparue pour la première fois au début d'octobre 1918. À la fin du mois, la province a ordonné à tout le monde de porter un masque à l'extérieur de leur domicile, à retirer uniquement en cas de repas. En seulement quatre semaines, l'ordonnance a été annulée.

Le médecin hygiéniste d'Edmonton a signalé que pratiquement personne ne portait de masque par la suite, sauf dans les hôpitaux. À son avis, la propagation rapide de la maladie après la mise en vigueur de l'ordonnance relative au masque a fait de l'ordonnance un objet de «ridicule».

Au Japon, en revanche, le public a adopté le port de masque pendant la grippe espagnole. Selon le sociologue Mitsutoshi Horii, le port de masque symbolisait la «modernité». Dans l'après-guerre, les Japonais ont continué à porter des masques pour prévenir la grippe, ne s'arrêtant que dans les années 1970 lorsque les vaccins contre la grippe sont devenus largement disponibles. Dans les années 1980 et 1990, le port de masque a augmenté pour prévenir les allergies, comme l'allergie au pollen de cèdre est devenue un problème croissant. À la fin des années 1980, l'efficacité des vaccinations contre la grippe a diminué et le port d'un masque pour éviter la grippe a repris.

Le port du masque est monté en flèche dans les premières années du 21e siècle avec l'épidémie de SRAS et de grippe aviaire. Le gouvernement japonais a recommandé que toutes les personnes malades portent des masques pour protéger les autres, tout en suggérant que les personnes en bonne santé pourraient les porter à titre préventif. Horii soutient que le port du masque était une «réponse néolibérale à la question de la politique de santé publique» en ce sens qu'il encourageait les gens à assumer individuellement la responsabilité de leur propre santé.

Lorsque le H1N1 a frappé le Japon en 2009, il a frappé pour la première fois les touristes qui étaient revenus du Canada. Les malades ont été accusés de ne pas avoir porté de masque à l'étranger. Dans un pays qui prend l'étiquette très au sérieux, porter des masques au Japon est devenu une forme de politesse.

Une brève histoire des masques de la peste du 17e siècle à la pandémie de coronavirus en cours Au Japon, le port d'un masque facial est une pratique répandue. (Draconiansleet / flickr), CC BY

Un siècle de masques chinois

De même, en Chine, le port du masque a une longue histoire. Une épidémie de peste pneumonique en Chine en 1910-11 a déclenché le port de masque répandu là-bas. Après l'arrivée au pouvoir des communistes en 1949, il y avait une peur intense de la guerre des germes, ce qui a conduit beaucoup à porter des masques. Au 21e siècle, l'épidémie de SRAS a intensifié le port du masque, tout comme le smog qui a envahi de nombreuses villes chinoises. Le gouvernement chinois a exhorté ses citoyens à se protéger contre la pollution en portant des masques.

Au cours de l'épidémie de COVID-19, certains des les premières personnes au Canada à porter des masques ont été personnes ayant des liens avec l'Asie, qui étaient déjà habitués à la pratique du masquage.

L'un des premiers cas de COVID-19 au Canada était celui d'un étudiant à l'Université Western qui avait rendu visite à ses parents à Wuhan pendant les vacances de Noël. Sur le vol de retour au Canada, elle portait un masque. Elle s'est isolée à son arrivée au Canada et lorsqu'elle est tombée malade, elle s'est présentée à l'hôpital avec un masque. Elle n'a infecté personne d'autre.

Masques d'artisanat

Bien avant Les artisans d'Etsy et Old Navy ont commencé à produire des masques à la mode pour le marché nord-américain, des masques colorés étaient disponibles en Inde, à Taiwan, en Thaïlande et dans d'autres pays asiatiques. Lors de l'épidémie de SRAS à Hong Kong, le New York Times A indiqué que les consommateurs pouvaient acheter des masques avec Hello Kitty et d'autres personnages de dessins animés, ainsi que des masques de drapeau américain destinés à montrer le soutien du porteur à la démocratie.

Ironiquement, étant donné que les masques sont destinés à protéger les autres, le port de masques a fait des Asiatiques au Canada la cible d'attaques racistes. Dans les premiers jours du COVID-19, Les médias occidentaux ont présenté des Asiatiques portant des masques comme signe avant-coureur de l'épidémie. Les Asiatiques portant des masques ont été verbalement et attaqué physiquement.

Choix litigieux

Les controverses sur les masques continuent. Le 15 juillet, un homme est décédé après une confrontation avec la Police provinciale de l'Ontario après il aurait agressé le personnel d'une épicerie qui insistait pour qu'il porte un masque. Certains Canadiens se plaignent que les masques sont inconfortables, inutiles, nocifs pour leur propre santé ou inefficaces.

Les masques peuvent être un représentation visuelle de la menace du COVID-19 et rendre les gens plus craintifs; un «biais d'optimisme» peut rendre les gens réticents à porter des masques car ils pensent que le nouveau coronavirus ne les affectera pas. Il y a aussi de réelles préoccupations que les masques entravent la communication pour aînés fragiles et la les malentendants.

Mais le soutien au port de masque semble grandir. Face à une grave menace pour la santé, les Canadiens suivent sagement l'exemple des pays asiatiques.La Conversation

A propos de l'auteur

Catherine Carstairs, professeure au département d'histoire, Université de Guelph

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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