Qu'est-ce qui se cache derrière notre appétit d'autodestruction?

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Qu'y a-t-il derrière notre appétit d'autodestruction?Il semble y avoir une qualité attrayante pour les choses qui sont apparemment malsaines ou dangereuses. Alisusha / Shutterstock.com

Chaque année, les gens s'engagent à mettre fin aux habitudes autodestructrices telles que fumer, trop manger ou trop dépenser.

Et combien de fois avons-nous appris que quelqu'un - une célébrité, un ami ou un être cher - avait commis un acte autodestructeur qui semblait défier toute explication? Pensez au criminel qui laisse une trace de preuves, peut-être avec l'espoir de se faire prendre, ou le politicien qui gagne une élection, seulement pour commencer le sextage quelqu'un susceptible de l'exposer.

Pourquoi font-ils cela?

Edgar Allan Poe, l'un des écrivains américains les plus grands - et les plus autodestructeurs - avait quelques idées à ce sujet. Il avait même un nom pour le phénomène: «perversité». Les psychologues prendraient ensuite le relais à Poe et tenteraient de déchiffrer cette énigme de la psyché humaine.

Dépravation irrésistible

Dans une de ses œuvres moins connues, “Le lutin des perversPoe affirme que le fait de savoir que quelque chose ne va pas peut être «la seule force invincible» qui nous pousse à le faire.

Il semble que la source de cette intuition psychologique soit la propre expérience de vie de Poe. Orphelin avant l'âge de trois ans, il avait peu d'avantages. Malgré ses nombreux talents littéraires, il réussit toujours à aggraver son sort.

Il a fréquemment aliéné les rédacteurs en chef et autres écrivains, accusant même le poète Henry Wadsworth Longfellow de plagiat dans ce qui est désormais connu sous le nom de «Guerre de Longfellow. ”Pendant les moments importants, il sembla imploser: lors d'un voyage à Washington, DC, pour obtenir le soutien d'un magazine proposé et peut-être d'un emploi au gouvernement, il avait apparemment trop bu et s'est ridiculisé.

Qu'y a-t-il derrière notre appétit d'autodestruction?Selon Edgar Allen Poe, le fait de savoir que quelque chose ne va pas peut le rendre irrésistible. Wikimedia Commons

Après avoir passé près de deux décennies à gagner sa vie en tant qu’éditeur et à gagner peu de revenus grâce à sa poésie et à sa fiction, Poe a finalement réalisé une percée décisive avec «Le Corbeau, ”Qui est devenu une sensation internationale après sa publication dans 1845.

Mais quand on lui donna l'occasion de faire une lecture à Boston et de capitaliser sur cette renommée retrouvée, Poe ne lut pas un nouveau poème, comme demandé.

Au lieu de cela, il a repris un poème de sa jeunesse: le long poète, ésotérique et terriblement ennuyeux “Al Aaraaf, Renommé «L'étoile du messager».

Comme un journal rapporté, «Cela n’a pas été apprécié par le public», comme en témoigne «leur malaise et leurs sorties continuelles en nombre à la fois».

La carrière littéraire de Poe a stagné pendant les quatre dernières années de sa courte vie.

La «pulsion de mort» de Freud

Si la «perversité» a bouleversé la vie et la carrière de Poe, cela a néanmoins inspiré sa littérature.

Il occupe une place importante dans “Le chat noir, Dans lequel le narrateur exécute son chat bien-aimé, expliquant: «Je… l'ai accroché avec les larmes qui coulaient de mes yeux et avec le plus amer remords dans mon cœur… accroché parce que je savais que, ce faisant, je commettais un péché - un péché mortel qui mettrait en péril mon âme immortelle au point de la placer - si cela était possible - au-delà de la portée de l'infinie miséricorde du Dieu Très Miséricordieux et Très Terrible. "

Pourquoi un personnage commettrait-il sciemment «un péché mortel»? Pourquoi quelqu'un détruirait-il quelque chose qu'il aimait?

Poe était sur quelque chose? Avait-il une idée pénétrante de la nature contre-intuitive de la psychologie humaine?

Un demi-siècle après la mort de Poe, Sigmund Freud a parlé d'une «pulsion de mort» innée chez l'homme, qu'il a baptisée «Thanatos» et qu'il a introduite pour la première fois dans son essai historique, 1919 «Au-delà du principe de plaisir".

Qu'y a-t-il derrière notre appétit d'autodestruction?Sigmund Freud a parlé d'une pulsion de mort universelle, qu'il a surnommée «Thanatos». Wikimedia Commons, CC BY-SA

Beaucoup croient Thanatos fait référence à des pulsions psychologiques inconscientes vers l'autodestruction, manifestées par les comportements inexplicables de Poe et, dans des cas extrêmes, par la pensée suicidaire.

Au début des 1930, le physicien Albert Einstein écrivit à Freud pour lui demander comment il était possible d'empêcher de nouvelles guerres. Dans sa réponseFreud a écrit que Thanatos «travaille à chaque créature vivante et s’efforce de le ruiner et de ramener la vie à son état originel de matière inanimée» et l’a qualifié de «pulsion de mort».

Pour Freud, Thanatos était un processus biologique inné ayant d'importantes conséquences mentales et émotionnelles - une réponse et un moyen de soulager une pression psychologique inconsciente.

Vers une compréhension moderne

Dans les 1950, le domaine de la psychologie a subi la «Révolution cognitive, ”Dans lesquels des chercheurs ont commencé à explorer, dans des contextes expérimentaux, le fonctionnement de l'esprit, de la prise de décision à la conceptualisation en passant par le raisonnement déductif.

Le comportement autodestructeur en est venu à être considéré moins comme une réponse cathartique aux pulsions inconscientes et plus comme le résultat inattendu d'un calcul délibéré.

Dans 1988, les psychologues Roy Baumeister et Steven Scher ont identifié trois principaux types de comportement auto-destructeur: autodestruction primaire ou comportement conçu pour nuire à soi-même; comportement contre-productif, qui a de bonnes intentions mais finit par être accidentellement inefficace et autodestructeur; et le comportement de compromis, qui est connu pour comporter des risques pour soi-même, mais dont on considère qu'il présente des avantages potentiels qui l'emportent sur ces risques.

Pensez à la conduite en état d'ébriété. Si vous consommez sciemment trop d'alcool et prenez le volant avec l'intention de vous faire arrêter, c'est de l'autodestruction primaire. Si vous conduisez en état d'ébriété parce que vous pensez être moins intoxiqué que votre ami et que, à votre grande surprise, vous êtes arrêté, c'est contre-productif. Et si vous savez que vous êtes trop ivre pour conduire, mais vous conduisez quand même parce que les alternatives semblent trop lourdes, c’est un compromis.

L'étude de Baumeister et Scher a conclu que l'autodestruction primaire avait en fait rarement été démontrée dans des études scientifiques.

Au lieu de cela, le comportement auto-destructeur observé dans de telles recherches est mieux catégorisé, dans la plupart des cas, comme un comportement de compromis ou un comportement contre-productif. La «pulsion de mort» de Freud correspondrait le plus étroitement à un comportement contre-productif: le «besoin» de destruction n’est pas consciemment expérimenté.

Enfin, en tant que psychologue Todd Heatherton a montré, la littérature neuroscientifique moderne sur le comportement autodestructeur se concentre le plus souvent sur le fonctionnement du cortex préfrontal, qui est associé à la planification, à la résolution de problèmes, à la maîtrise de soi et au jugement.

Lorsque cette partie du cerveau est sous-développée ou endommagée, il peut en résulter un comportement qui semble irrationnel et auto-destructeur. Il existe des différences plus subtiles dans le développement de cette partie du cerveau: certaines personnes trouvent plus simple que d’autres d’adopter systématiquement un comportement positif axé sur les objectifs.

Poe n'a certainement pas compris le comportement autodestructeur comme nous le faisons aujourd'hui.

Mais il semble avoir reconnu quelque chose de pervers dans sa propre nature. Avant sa mort prématurée à 1849, il aurait choisi un ennemi, l'éditeur Rufus Griswold, comme exécuteur testamentaire.

Fidèle à sa forme, Griswold a écrit une nécrologie accablante et «Mémoire, ”Dans lequel il fait allusion à la folie, au chantage et plus encore, en aidant à formuler une image de Poe qui a terni sa réputation à ce jour.

Encore une fois, c'est peut-être exactement ce que Poe - motivé par sa propre impulsion personnelle.La Conversation

À propos des auteurs

Mark Canada, vice-chancelier exécutif aux affaires académiques, Université de l'Indiana et Christina Downey, professeur de psychologie, Université de l'Indiana

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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