Paralysés par la peur: Pourquoi nous gelons-nous quand nous sommes effrayés?

Paralysés par la peur: Pourquoi nous gelons-nous quand nous sommes effrayés?
Il y a une bonne raison pour laquelle nous nous trouvons incapables de bouger parfois lorsque nous avons peur. Konstantinos Tamvakis / Flickr, CC BY-SA

La plupart des gens connaissent probablement le classique combat ou de fuite réponse à un stimulus redouté. Si un serpent venait à tomber du plafond au-dessus de vous alors que vous lisiez ceci, vous avez deux options: combattre le serpent ou vous en éloigner le plus rapidement possible.

La réaction de combat ou de fuite est une réaction de survie primitive et puissante. Une fois que le cerveau a perçu un danger ou une menace, de grandes quantités d'adrénaline traversent nos veines, augmentant la fréquence cardiaque, pompant le sang vers les muscles et attirant notre attention sur un objectif très particulier: combattre ou s'éloigner de la menace.

Nous devenons si singulièrement dirigés vers un but à ce moment-là, nous ne pouvons pas traiter (et donc ne pas nous souvenir de) des détails superflus tels que la couleur du serpent ou ce que nous avons réellement fait pour le supprimer et le fuir. De nombreuses personnes déclarent avoir «opéré de manière instinctive» sans se souvenir clairement de la manière dont elles se sont éloignées ou ont combattu un danger.

Qui se battra plutôt que de fuir?

Les gens qui sont plus “approche motivée”(Comme les extravertis, ceux qui prennent des risques) ont tendance à percevoir la récompense dans certaines situations. Par exemple, si on lui demande d'essayer la soupe aux araignées pour la première fois, une personne motivée par une approche pourrait penser: «Quel intérêt, je me demande si elle aura un goût meilleur que ce à quoi elle a l'air? Sinon, au moins, je peux mettre une photo de moi en train de manger des araignées sur Facebook et impressionner tous mes amis ».

Ces personnes peuvent être plus enclines à aborder une menace, une réaction de «lutte».

Les personnes «motivées par l'évitement» (névrotiques) ont tendance à percevoir les risques / négatifs dans certaines situations. “Soupe d'araignée! Comment cela pourrait-il être en sécurité? Ça va être dégueulasse ou toxique et ensuite je vais vomir devant tout le monde et me mettre dans l'embarras ».

Ces personnes peuvent être intrinsèquement enclines à éviter une menace, une réaction de «fuite».

En dépit du déclenchement en grande partie inconscient de la réaction aux menaces, ainsi que des types de personnalité qui influencent votre inclination inhérente à combattre ou à fuir, il existe également un élément de jugement et de prise de décision. Je suis plus susceptible d'approcher et de me battre si je pense avoir les compétences nécessaires pour gérer une menace.


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Si je suis un manieur qualifié pour le serpent, je serai effrayé si un serpent me tombe dessus à l'improviste, mais je vais rapidement juger que j'ai les compétences nécessaires pour y faire face.

Il existe une troisième réponse possible à la menace, à savoir la réaction de «gel» au danger. À première vue, geler face à une menace ne semble pas être aussi manifestement adaptatif que la réaction au combat ou au vol.

Le gel est-il simplement une extension de la surprise?

La surprise est l'émotion que nous ressentons lorsqu'un événement imprévu se produit et nous devons arrêter et traiter la scène afin de décider de nous battre ou de fuir. L’expression faciale de surprise sert un objectif fonctionnel: nos yeux s’écarquillent pour améliorer notre vision périphérique afin de mieux traiter notre environnement, et nous ouvrons notre bouche et notre souffle en préparation pour crier et / ou courir.

Les gens aussi S'arrêter quand ils sont surpris, ils consacrent toute leur énergie à décider si ce qui se passe devant eux est une menace, une blague, un incident inoffensif.

Souvent, des passants se plaignent (injuste) de ne pas intervenir immédiatement lors d’un événement imprévu, comme une agression; mais généralement, les gens sont tellement choqués qu'ils restent ancrés sur place. Dans certains cas, une réponse «gelée» est davantage une extension d'une réponse «surprise».

Jouer à mort

Une réaction de gel réellement accablante et paralysante est pensé à se produire quand ni combat ni fuite ne sont à votre disposition. C'est-à-dire que vous avez été tellement accablé, accablé ou pris au piège qu'il n'y a pas d'autre choix que de fuir ou de se battre.

Compte tenu de notre histoire évolutive, cela s’est probablement passé le plus souvent pendant la chasse (le tigre à dents de sabre a le meilleur de vous et il n’ya aucune issue possible). Donc, nous faisons ce que beaucoup d'animaux vont, nous “faire le mort ».

Dans le cas d'une véritable réponse au gel, ce n'est pas une décision consciente; notre cerveau primitif prend le relais et nous immobilise. Ce faisant, nous espérons que notre prédateur perdra tout intérêt et s’éloignera.

Il est également supposé que le gel pourrait avoir des avantages psychologiques. Beaucoup de gens qui "gèlent" signaler peu ou pas de mémoire du traumatisme. Réfléchissez à la manière dont cela pourrait préserver votre santé mentale ou vous protéger de tout préjudice psychologique.

Si, par exemple, vous avez été complètement maîtrisé, comme dans un scénario de viol ou d’agression, le gel pourrait arrêter vos systèmes d’attention, de sorte que vous ne traitiez pas ce qui vous arrive. L’événement est tellement choquant, tellement accablant, tellement incroyable, il est supposé que vous vivez une «rouge-out”, Où des émotions intenses vous empêchent de coder des informations sur le traumatisme que vous vivez.

Ainsi, bien que les gens puissent être pris au dépourvu après avoir subi une réaction de gel, comme pour toutes nos émotions, cela sert probablement beaucoup. fonctionnel et adaptatif objectif.

A propos de l'auteur

Rachael Sharman, Maître de conférences en psychologie, Université de la Sunshine Coast

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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