Lire des romans classiques à l'ère du changement climatique

Lire des romans classiques à l'ère du changement climatique

Smoke s'élève au-dessus de la ville de Manchester dans le tableau de William Wyld Manchester de Kersal Moor. (1852). Wikimedia commons

Il y a une sorte d'intimité étrange et troublée entre notre propre moment de changement climatique et 19th century Britain. C'est là que l'économie mondiale des combustibles fossiles a pris forme, à travers ses usines à charbon, ses chemins de fer et ses bateaux à vapeur, ce qui a favorisé l'émergence du capitalisme de consommation moderne. La Conversation

Que pouvons-nous maintenant trouver si nous regardons à nouveau la littérature du 19ème siècle? Bien que les écrivains de l'époque victorienne aient manqué de notre compréhension d'une planète qui se réchauffe, nous pouvons apprendre de leur conscience profonde des moyens rapides et profonds que leur société changeait. Entre leurs mains, le roman est devenu un puissant outil de réflexion sur les interconnexions entre les individus, la société, l'économie et le monde naturel.

Nord et du Sud

Un endroit pour commencer à penser à de telles choses pourrait être Elizabeth Gaskell Nord et du Sud (1855), un exemple classique du genre «roman industriel» qui a prospéré au milieu des décennies de ce siècle.

La plupart des événements du roman se déroulent dans la ville industrielle de Milton-Northern (Manchester), l'épicentre de la production industrielle au charbon victorienne. Notre protagoniste, Margaret Hale, est obligée de déménager là-bas pour des raisons familiales, et ses premières impressions négatives sont que l'environnement, l'économie et la géographie urbaine de la ville ont tous été transformés par la consommation de combustibles fossiles:

Pendant plusieurs milles avant qu'ils aient atteint Milton, ils ont vu un nuage profond plombé pendre au-dessus de l'horizon dans la direction dans laquelle elle s'étendait ... Plus près de la ville, l'air avait un goût léger et une odeur de fumée; peut-être après tout plus une perte du parfum de l'herbe et de l'herbe que n'importe quel goût ou odeur positif. Vite ils étaient tourbillonnés sur de longues rues droites et sans espoir de maisons régulièrement construites, toutes petites et de briques.

climate2 5 24Milton est couvert d'une épaisse couche de pollution à la suite de l'industrialisation de la ville, comme en témoignent les mini-séries de la BBC Nord et Sud (2004), mettant en vedette Daniela Denby-Ashe comme Margaret. British Broadcasting Corporation Gaskell amène son héroïne raffinée mais appauvrie en contact avec un propriétaire de moulin à coton, John Thornton - imaginez si Pride and Prejudice était installé dans une usine. Leur complot d'amour offre un moyen symbolique de restaurer l'harmonie d'une nation perturbée par la nouvelle économie, alors que Margaret adoucit les pratiques de laissez-faire de Thornton et améliore les relations avec ses travailleurs. Comme il l'avoue à l'une de ses connaissances, vers la fin du roman,


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Mon seul souhait est d'avoir l'occasion de cultiver des relations avec les mains au-delà du simple «lien de trésorerie».

Cependant, en pensant à cette résolution à la lumière de l'économie des combustibles fossiles, on se demande à quel point cette vision sociale harmonieuse est vulnérable aux forces sociales et environnementales plus larges. Par la conclusion du roman, le marché mondial - la source des matières premières, des investisseurs et des clients - s'avère si puissant et si déstabilisant que l'harmonie de l'usine de Thornton ne peut fournir qu'un réconfort temporaire, et il est en faillite:

Pendant ce temps, à Milton, les cheminées fumaient, le rugissement incessant et le battement puissant, et le tourbillon vertigineux des machines, se débattaient et se débattaient perpétuellement .... Peu sont venus acheter, et ceux qui ont été regardés avec méfiance par les vendeurs; car le crédit n'était pas sûr ... [D] après les immenses spéculations qui avaient été révélées en faisant une mauvaise fin en Amérique, et pourtant plus près de la maison, on savait que certaines maisons d'affaires de Milton devaient souffrir [.]

En regardant le Nord et le Sud maintenant, nous pouvons voir à quel point sa vision d'une société alimentée par les combustibles fossiles et de l'économie est interconnectée, et à quel point les frontières de la nation sont artificielles face aux instabilités qu'elle provoque.

The Time Machine

L'auteur australien James Bradley suggère Les écrivains d'aujourd'hui, aux prises avec la question de la représentation du changement climatique, ont trouvé des genres tels que la science-fiction plus adaptés à la tâche que le réalisme classique.

«D'une certaine façon, cela n'est pas surprenant», commente-t-il, à cause de l'intérêt de ces genres pour «l'éloignement» des circonstances quotidiennes et de leur fascination pour les «expériences qui dépassent les dimensions humaines de l'être».

Lire des romans classiques à l'ère du changement climatiqueLes dernières décennies de l'ère victorienne étaient, comme maintenant, une période extraordinaire d'innovation générique, et parmi les innovations du siècle dernier, les "romances scientifiques" de HG Wells étaient parmi les plus importantes. La vision sombre du Time Machine sur l'avenir de l'humanité (vu ici dans l'adaptation du film 1960) est terrifiante. George Pal Productions

In The Time Machine (1895) Wells a trouvé un dispositif narratif qui lui permettrait de penser aux changements sociaux et environnementaux sur d'énormes étendues d'histoire. Vers la fin du roman, l'inventeur de la machine entreprend un voyage à la toute fin de l'histoire de la planète:

J'ai regardé autour de moi pour voir s'il restait des traces de vie animale ... Je n'ai rien vu bouger, dans la terre, dans le ciel ou dans la mer. Le limon vert sur les roches seul a témoigné que la vie n'était pas éteinte .... Du bord de la mer est venu une ondulation et un murmure. Au-delà de ces sons sans vie, le monde était silencieux. Silencieux? Il serait difficile de transmettre l'immobilité de celui-ci. Tous les sons de l'homme, l'agitation qui fait le fond de nos vies - tout était fini.

En imaginant cette plage désolée, Wells reprend les prédictions contemporaines selon lesquelles la loi de l'entropie signifiait la «mort thermique» inévitable de l'univers. Le refroidissement global plutôt que le réchauffement global, alors, mais une chose qui résonne maintenant est comment le roman considère l'humanité comme une espèce - et une finie, à ce sujet - plutôt que d'une perspective plus individuelle ou même nationale.

Les Victoriens furent les premiers à regarder dans l'abîme du temps géologique profond et à confronter l'idée de l'histoire naturelle à une succession d'extinctions massives.

En conséquence, Wells soulève l'idée d'un futur où même la technologie ne peut pas surmonter les processus naturels calamiteux, et ose imaginer une planète sans présence humaine.

Tess des D'Urbervilles

Le romancier Amitav Ghosh a récemment décrit un «échec imaginatif et culturel plus large qui est au cœur de la crise climatique», arguant que les caractéristiques du roman réaliste l'ont rendu réticent à représenter ces complexités environnementales et sociales. Le roman réaliste n'a-t-il vraiment rien à offrir et rien à dire à l'ère du changement climatique?

Lire des romans classiques à l'ère du changement climatiqueLa fonte des icebergs du glacier Vatnajokull de Breidamerkurjokull en Islande: le roman réaliste a-t-il un rôle à jouer à l'heure du changement climatique? Ints Kalnins / Reuters

Un endroit pour chercher une réponse est un autre texte victorien célèbre, Thomas Hardy Tess des D'Urbervilles (1891). L'intrigue est mise en branle avec la découverte du père de Tess que son nom de famille, Durbeyfield, est une corruption de D'Urberville, et qu'ils sont en fait issus d'une famille ancienne qui dominait autrefois la région. Quand ils sont finalement expulsés de leur maison, les Durbeyfields finissent par chercher refuge dans une église, parmi les tombes de leurs ancêtres:

Ils étaient à baldaquin, en forme d'autel et de plaine; leurs sculptures étant défigurées et brisées; leurs cuivres arrachés aux matrices, les rivets restant comme des trous de martin dans une falaise de sable. De tous les rappels qu'elle avait jamais reçus que son peuple était socialement éteint, il n'y en avait pas de aussi fort que cette spoliation.

Un peu comme notre époque où les ressources sont de plus en plus limitées, Tess habite un présent épuisé et elle se déplace au milieu des ruines laissées par les générations précédentes qui ont consommé la richesse matérielle qui abondait autrefois la vie.

Hardy est également profondément sensible aux dommages écologiques produits par des formes d'agriculture de plus en plus industrialisées. Tard dans le roman, quand Tess est abandonnée par son amant, Angel Clare, elle est contrainte d'accepter du travail dans les vastes champs pierreux de la ferme de Flintcomb-Ash.

Elle travaille pendant un hiver brutal et subit les exigences incessantes imposées par une batteuse à vapeur - «un dépôt de force portable» - qui réduit les ouvriers aux automates. A peu près au même moment, Angel abandonne l'Angleterre pour le Brésil, pour constater que les corps anglais ne se traduisent pas en écosystèmes tropicaux:

Il verrait des mères des fermes anglaises marcher avec leurs enfants dans leurs bras, quand l'enfant serait frappé de fièvre et mourrait; la mère s'arrêterait à creuser un trou dans la terre meuble avec ses mains nues, y enterrerait le bébé avec les mêmes outils de tombe naturels, verserait une larme et continuerait à avancer.

climate5 5 24Gemma Arterton comme Tess dans l'adaptation de la mini série 2008. Coincé dans une ferme, Tess cherche à faire des choix éthiques malgré les contraintes écrasantes du roman de Hardy. British Broadcasting Corporation Tess et Angel - et les familles coloniales anonymes et séparées - semblent être des réfugiés du climat, pris entre les climats hostiles et l'épave environnementale de l'agro-industrie.

Ce que Tess offre de Tess d'Urbervilles face à cette tristesse, c'est aussi Tess. D'une part, elle ne se considère pas comme une personne isolée, mais elle se considère comme faisant partie de plus grands groupes sociaux et écologiques - sa famille, ses collègues laitières, et même le paysage rural.

Elle persiste dans sa détermination à prendre soin de ceux qui l'entourent - y compris, le plus difficile, le fils qu'elle accouche après son viol - malgré le poids des systèmes moraux et économiques qui l'accablent. Après que son père refuse de laisser le curé visiter, Tess choisit de baptiser elle-même son fils mourant - le nommant chagrin - et lui assure ensuite une sépulture chrétienne:

En dépit de l'environnement fâcheux ... Tess a courageusement fait une petite croix de deux lattes et un bout de ficelle, et l'ayant lié de fleurs, elle l'a accroché à la tête de la tombe un soir ... mettant au pied aussi un tas de les mêmes fleurs dans un petit pot d'eau pour les garder en vie.

Tess refuse d'abandonner son projet de soin malgré sa futilité, persistant dans sa fidélité au milieu de la catastrophe.

La littérature en elle-même ne va pas nous sauver du réchauffement de la planète - si le salut est même possible, à ce stade - mais alors, ni l'un ni l'autre, ni l'économie ni la science. Mais si Amitav Ghosh a raison, et que le changement climatique a révélé une paralysie imaginative dans la culture occidentale, une chose que le roman victorien nous offre est un moyen de penser et de ressentir à nouveau notre propre moment.

A propos de l'auteur

Philip Steer, Maître de conférences en anglais, Université Massey

Cet article a été publié initialement le La Conversation. Lis le article original.

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