Pouvez-vous dire si votre animal de compagnie est heureux?

Pouvez-vous dire si votre animal de compagnie est heureux?

Les scientifiques commencent à être capables de lire avec précision les expressions faciales des animaux et de comprendre ce qu'ils communiquent.

Les expressions faciales projettent nos émotions internes vers le monde extérieur. Lire les visages des autres vient naturellement et automatiquement à la plupart d'entre nous. Sans que votre meilleure amie dise un mot, vous savez - en voyant les petites rides autour de ses yeux, ses joues arrondies et relevées et ses coins de lèvres relevés - qu'elle a obtenu cette promotion qu'elle voulait.

Et si nous pouvions lire aussi facilement les visages des autres êtres vivants? Y aura-t-il un jour où nous pourrons porter un téléphone intelligent à notre chat et savoir comment il se sent?

Les chercheurs développent des systèmes de codage qui leur permettent de lire objectivement les expressions faciales des animaux plutôt que de déduire ou de deviner leur signification.

Un système de codage décrit précisément comment les différentes caractéristiques du visage changent lorsqu'un animal ressent une émotion particulière, comme plisser les yeux ou pincer les lèvres. En regardant les photographies et en notant combien chacune de ces caractéristiques ou «unités d'action» changent, nous pouvons déterminer à quel point une émotion est ressentie.

Reconnaissance de la douleur première frontière

Jusqu'à présent, seuls les systèmes de codage de la douleur (échelles de grimace) pour les animaux non primates ont été développés scientifiquement. Malgré leur anatomie différente; souris, rats, lapins, chevaux et mouton (Y compris agneaux) tous tirent un visage de douleur similaire. Ils serrent les yeux, renfoncent ou aplatissent leurs joues, changent la position de leurs oreilles et tendent la bouche.

La poussée pour développer des échelles de grimace est en grande partie venue de notre désir et de notre devoir éthique d'évaluer et de améliorer le bien-être des animaux utilisés dans les laboratoires ou pour les produits alimentaires.

Idéalement, nous voulons un moyen de savoir précisément et de façon fiable comment un animal se sent en les regardant simplement, plutôt qu'en prélevant du sang pour des tests ou en surveillant les fréquences cardiaques. En connaissant leurs états émotionnels, nous pouvons changer d'aide pour réduire la douleur, l'ennui ou la peur et, idéalement, susciter la curiosité ou la joie.

Les animaux, en particulier les êtres sociaux, peuvent avoir développé des expressions faciales pour la même raison que nous - communiquer entre eux ou, dans le cas des chiens, avec nous.

Particulièrement pour les animaux proies, des indices subtils que d'autres membres de leur groupe (mais pas les prédateurs) peuvent détecter sont utiles pour la sécurité, par exemple. Un signal de comportement de la douleur peut déclencher l'aide ou le réconfort d'autres membres du groupe, ou servir d'avertissement pour rester loin de la source de la douleur.

Si nous pouvons déchiffrer la grimace, nous devrions également, théoriquement, être en mesure de comprendre les expressions faciales pour d'autres émotions telles que la joie ou la tristesse. Nous voudrions aussi probablement comprendre les expressions faciales pour les animaux les plus proches de nos coeurs: nos animaux de compagnie.

Application de téléphone intelligent pour les émotions animales

Un jour, les propriétaires d'animaux de compagnie, les ouvriers agricoles ou les vétérinaires peuvent présenter un téléphone intelligent à un chien, un mouton ou un chat et avoir une application pour leur dire l'émotion spécifique que l'animal montre.

Cependant, l'obtention d'un système automatisé d'identification des émotions nécessite de nombreuses étapes. Le premier est de définir les émotions d'une manière testable, non spécifique à l'espèce.

La seconde consiste à rassembler des données de base descriptives sur l'expression émotionnelle dans un environnement expérimental contrôlé. Une façon de le faire pourrait être de mettre les animaux dans des situations qui susciteront une émotion particulière et de voir comment leur physiologie, leurs structures cérébrales, leur comportement et leurs visages changent. Tout changement devrait se produire de manière suffisamment fiable pour que nous puissions les appeler une expression faciale.

Nous avons déjà quelques conseils pour continuer: Chevaux déprimés fermez les yeux, même s'il ne se repose pas. Vaches craintives Posez leurs oreilles à plat sur leurs têtes et ouvrez leurs yeux. Des rats joyeux avoir des oreilles plus roses qui pointent plus en avant et vers l'extérieur.

Une fois que nous aurons rassemblé ces données, nous devrons transformer ces informations scientifiques en un système technologique automatisé. Le système devrait être capable d'extraire les unités d'action faciale clés d'une image et de calculer comment ces caractéristiques diffèrent d'une expression de base neutre.

Le système devrait également être en mesure de traiter les différences individuelles dans les traits du visage ainsi que des différences subtiles dans la façon dont les individus expriment des émotions. Le processus d'extraction de caractéristiques et de calcul devient également difficile ou échoue lorsqu'un visage est faiblement éclairé, incliné ou partiellement recouvert.

Pendant que nous faisons progrès dans l'identification automatique de l'expression faciale humaine, nous sommes encore loin des animaux. Un objectif à court terme plus réaliste serait de mieux comprendre quelles émotions les animaux non humains expriment et comment. Les réponses pourraient nous regarder droit dans les yeux.

A propos de l'auteur

Mirjam Guesgen, boursier postdoctoral en bien-être animal, Université de l'Alberta

Cet article a été publié initialement le La Conversation. Lis le article original.

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