Vous aimez les avocats? Merci The Toxodon

Vous aimez les avocats? Merci The Toxodon Le fruit capricieux a mis du temps à s'adapter au climat californien. Collecteur d'impression via Getty Images

Compte tenu de la popularité de l'avocat aujourd'hui, il est difficile de croire que nous avons failli ne pas en avoir du tout dans nos supermarchés.

Dans mon nouveau livre "L'avocat: une histoire mondiale», J'explique comment l'avocat a survécu à une série d'appels proches écologiques et culturels qui auraient pu facilement les reléguer à l'extinction ou à la délicatesse de niche. Au lieu de cela, l'avocat a persévéré, prospéré - et est devenu l'un des aliments les plus instagrammés au monde.

Un `` fantôme d'évolution ''

Les avocats sont en la famille laurier, le même groupe de plantes qui comprend les feuilles de laurier et la cannelle. Les lauriers prospèrent dans les climats subtropicaux chauds, et l'avocat a évolué dans les climats chauds d'Amérique centrale pendant la Période néogène, il y a environ 10 millions d'années.

Pendant l'ère du Pléistocène, qui a suivi le Néogène, les plus gros animaux de la Terre étaient ce que nous appelons les mégaherbivores - des animaux géants qui vivaient presque entièrement avec un régime végétarien. La plupart d'entre eux, comme le paresseux terrestre géant, aurait éclipsé le plus grand mégaherbivore d'aujourd'hui, l'éléphant d'Afrique. Les herbivores géants du Pléistocène Mésoamérique comme le gomphothere, le tatou géant et la toxodon avait besoin de centaines de kilos de nourriture par jour pour survivre. Puisque les aliments comme les feuilles et les herbes sont si faibles en calories et en matières grasses, les animaux appréciaient tous les aliments riches en énergie et gras.

Entrez: l'avocat.

Les mégaherbivores n'ont pas épluché les avocats et mangé la viande verte comme nous le faisons aujourd'hui. Au lieu de cela, leur gorge et leur tube digestif étaient si gros qu'ils avalaient simplement l'avocat entier et excrétaient le noyau non digéré. Dans un processus appelé endozoochorie, le tas de fumier servirait de nourriture à la prochaine génération d'avocatiers. Alors que ces animaux géants erraient et broutaient des avocats, ils répandaient le fruit dans ce qui est maintenant le centre du Mexique.

Vous aimez les avocats? Merci The Toxodon Les mégaherbivores comme le toxodon étaient le meilleur ami de l'avocat. Robert Bruce Horsfall / Wikimedia Commons


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Mais une fois que les mégaherbivores sont morts, le fruit était dans une impasse. Les herbivores qui restaient avaient une gorge bien trop petite pour ingérer une graine entière d'avocat, et laisser tomber une graine géante à vos propres racines est une mauvaise stratégie de survie pour un arbre; pour prospérer, il doit se disperser plus largement.

Les avocats sont devenus ce que la botaniste Connie Barlow appelle un «Fantôme d'évolution»- une espèce qui aurait dû s'éteindre mais qui a pu survivre d'une manière ou d'une autre. L'avocat avait pour avantage la durée de vie de ses arbres, qui survivent beaucoup plus longtemps que la plupart des arbres fruitiers. Il y a des arbres centenaires qui produisent encore des fruits en Californie et des arbres vieux de 100 ans dans le centre du Mexique.

En vivant si longtemps et en étant si bien adaptés à leur niche écologique, les avocats ont pu tenir jusqu'à leurs prochains disperseurs - Homo sapiens - est venu avec.

Plus d'arrêts et de départs

Les premiers humains de Mésoamérique ont rapidement apprécié les vertus de l'avocat. Des groupes comme les Olmèques et les Mayas ont commencé les premiers vergers d'avocats et ont commencé à cultiver des spécimens qui avaient le meilleur goût et avaient les fruits les plus charnus, un processus de sélection de traits qui nous a donné les types d'avocats que nous aimons aujourd'hui. Les avocats étaient si importants pour les Mayas que le 14e mois de leur calendrier a été nommé pour eux.

Dans les années 1830, le Floridien Dr Henry Perrine a été introduit aux avocats alors qu'il était consul des États-Unis à Campeche, au Mexique, et pensait qu'ils seraient un excellent ajout aux offres horticoles de la Floride.

Il a envoyé des graines à un ami d'Indian Key en Floride qui les a plantées. Peu de temps après le retour de Perrine, la Seconde Guerre Séminole a éclaté. Perrine et sa famille ont cherché refuge contre les combats sur la clé, mais il a été tué lors d'un raid sur l'île par l'une des factions en guerre. L'île a été abandonnée et les avocatiers ont été oubliés.

La Floride chaude et humide avait été accueillante pour l'avocat, mais la Californie a suffisamment de froid pendant les mois d'hiver pour qu'il soit difficile pour la plupart des variétés d'avocat de s'y développer. Cela aurait pu être une autre impasse pour les fruits, mais les premiers colons de Californie ont tenté de les établir aux États-Unis après quelques tentatives infructueuses dans les années 1850 et 1860, le producteur Le juge RB Ord a obtenu quelques spécimens résistants au froid du centre du Mexique. Une variété tolérante au froid était nécessaire si la Californie voulait avoir une industrie d'avocat rentable. Sans lui, l'avocat aurait pu rester une délicatesse locale au Mexique et à ses voisins.

L'un des premiers spécimens résistants au froid était une variété appelée "Forte», Qui signifie« fort »en espagnol. L'avocat de Fuerte a gagné son nom car il était l'une des rares variétés à avoir survécu au fameux «Gel de '13», Une vague de froid qui a failli ruiner les industries fruitières naissantes du sud de la Californie à l'hiver 1913.

Jusque dans les années 1940, le Fuerte était la variété d'avocat la plus populaire en Amérique et constituait environ 75% des avocats vendus.

Le Hass arrive

Le Fuerte a depuis été relégué à un produit de niche, et ne représentent qu'environ 2% du marché californien. Au lieu de cela, la part du lion des avocats vendus aujourd'hui est la variété connue sous le nom de Hass, qui rime avec «passer».

Mais s'il n'y avait pas eu deux enfants au palais précoce, le monde n'aurait peut-être jamais goûté un avocat Hass, le fruit restant un mets délicat pour les aisés.

L'avocat Hass est nommé pour Rudolph Hass, un facteur qui vivait à La Habra, en Californie. Originaire de Milwaukee, Hass rejoint les milliers d'Américains qui sont allés vers l'ouest en Californie dans les années 1920 et 1930.

Après avoir lu une brochure sur l'argent à gagner dans l'élevage d'avocats, il a emprunté suffisamment d'argent pour acheter un petit lopin de terre avec des avocatiers de Fuerte. À la fin des années 1920, Hass a acheté des graines d'avocat pour faire pousser des porte-greffes pour sa pépinière en herbe. L'une de ces graines a fait pousser un arbre drôle qui a rejeté les membres de Fuerte que Hass voulait greffer dessus - un processus qui consiste à combiner deux plantes d'arbres avec des caractéristiques distinctes. Il était sur le point de couper l'arbre qui se comportait mal, mais ses enfants lui ont dit que ces étranges petits avocats étaient leurs préférés, alors il a cédé et a gardé l'arbre. Après les avoir essayés lui-même, il a pensé qu'ils avaient un potentiel marketing et a commencé à les vendre aux gens au travail et sur un marché en ville.

Les avocats Hass ont lentement pris leur place et, en 1935, Hass a breveté l'arbre, le premier brevet accordé pour un arbre en Amérique. Mais la plupart des producteurs, au lieu d'acheter son arbre, ont éludé son brevet et ont simplement greffé eux-mêmes leurs boutures. Cette pratique était illégale, mais son application dans les années 1930 était irrégulière.

Une voiture de course détaillée avec une publicité pour l'avocat Hass. L'avocat Hass est partout - mais son créateur n'a jamais encaissé. Jamie Squire / Getty Images

Aujourd'hui, les Américains mangent 100 million de livres d'avocats le dimanche du Super Bowl, et Hass aurait dû mourir en homme riche. Mais il n'a jamais gagné assez pour quitter le bureau de poste, et on estime que il n'a gagné qu'environ 5,000 dollars américains sur le brevet de son vivant.La Conversation

A propos de l'auteur

Jeffrey Miller, professeur agrégé, gestion hôtelière, Colorado State University

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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