La purification de l'air est captivante et pourquoi elle fait peut-être plus de tort que de bien

Fichier 20190218 56220 1h2d4oo.jpg? Ixlib = rb 1.1 Chayatorn Laorattanavech / shutterstock

Je me suis récemment retrouvé dans le monde surréaliste du Consumer Electronics Show de Las Vegas, discutant de la prochaine génération de capteurs de pollution qu’un jour vous pourriez trouver à l’intérieur de votre téléphone. Les expositions que j'ai vues suggéraient que la prochaine grande nouveauté dans la technologie domestique pourrait aller de la litière de chat intelligente à la théière connectée à Internet, avec tout ce qui est alimenté par un mystérieux apprentissage automatique et une blockchain insondable.

Mais il était indéniable que la qualité de l’air et la purification de l’air sont désormais des activités sérieuses dans le monde des produits de consommation. La plupart des grands fabricants de produits blancs proposent une gamme de produits. De nombreuses start-ups proposent également de nouvelles variantes, notamment des robots de purification errer tristement dans votre maison et des dispositifs bio-inspirés bizarres qui souffler de l'air sur les feuilles de mauvaises plantes d'intérieur sans méfiance.

Si vous vivez en Europe, il pourrait être facile de les considérer comme des gadgets technologiques qui pourraient ne jamais être utilisés, mais ce serait une grave erreur de juger de la base toujours croissante d’utilisateurs pour la filtration de l’air à domicile qui existe déjà en Asie et au-delà. Ces appareils sont à vendre parce que les gens le veulent, et le marché pourrait valoir plus que US $ 30 milliards par an par 2023.

À certains égards, la purification de l'air intérieur est une technologie qui permet l'autonomisation individuelle. Dans une maison bien scellée, les purificateurs à filtration font clairement la différence et peuvent sensiblement réduire concentrations de petites particules nocives, en particulier si la maison est située dans un endroit très pollué à l’extérieur, comme le centre de Beijing ou Delhi.

Les preuves de l’élimination des gaz nocifs à l’intérieur, y compris les composés organiques volatils des peintures et des colles, est sketchier. Certains systèmes obligent les gaz à coller à un filtre à charbon, mais il existe peu de données indépendantes montrant que ces derniers fonctionnent réellement. Dans d'autres types d'épurateurs, le rayonnement UV est utilisé pour accélérer une réaction chimique qui transforme ces gaz en dioxyde de carbone et en eau. Cependant, les fabricants n’ont pas encore publié de données montrant que ce processus ne finisse pas par convertir des composés relativement inoffensifs en produits plus nocifs.

Les démonstrateurs de filtration de l'air extérieur se sont révélés inefficaces jusqu'à présent, simplement parce que l'atmosphère est tellement énorme par rapport à la taille du système de filtrage. Cependant, à l'intérieur, l'équilibre se modifie. Les maisons ont des volumes internes mesurés dans des centaines, voire plusieurs milliers de mètres cubes et, simplement en raison de courants d’air naturels et de fuites, l’air intérieur est échangé contre de l’air extérieur, peut-être une fois par heure. Il reste encore beaucoup de mètres cubes d’air à nettoyer, mais le calcul commence à s’empiler.

Accueil La filtration de l'air a un impact plus important dans les villes polluées comme Delhi. travelwild / shutterstock

Pourtant, les coûts de filtration sont peut-être plus élevés qu'ils ne le paraissent en premier. La plupart des purificateurs d'air utilisent des membranes de cellulose ou de polymère qui sont remplacées tous les mois environ, souvent dans le cadre d'un contrat de service régulier. L'air est poussé à travers les filtres avec des ventilateurs et des pompes qui utilisent de l'énergie, peut-être n'importe où entre 100 watts (équivalent à une ampoule lumineuse) et 1000 watts (un micro-ondes), en fonction de la taille du filtre à air et de la maison.

La mauvaise qualité de l'air dans ce sens a alors un impact sur le climat en augmentant la demande d'énergie à la maison et en ville, et bien sûr, elle ajoute directement à la facture d'électricité de l'utilisateur. La puissance absorbée par la filtration de l’air n’est pas aussi importante que celle du refroidissement à l’air, mais elle fonctionnerait potentiellement tous les jours avec 365, pas seulement en été. Si vous ajoutez la demande continue de 500 à des millions de foyers, cela devient un gros problème.

Produits chimiques à concentration

Ensuite, il y a l'éléphant dans la pièce. Qu'advient-il de tous ces millions de filtres à particules en microfibres ou de pièges remplis de charbon actif? J'ai posé cette question plus souvent que 20 à Las Vegas et la réponse a toujours été la même: vous les mettez à la poubelle.

Devrions-nous nous en préoccuper? Éventuellement, oui. Les filtres dans la maison qui collectent les particules finissent par concentrer certaines substances chimiques toxiques plutôt déplaisantes recueillies dans l'air extérieur - métaux lourds provenant des freins, composés aromatiques polycycliques provenant de feux de bois et de charbon, nitrosamines provenant de la fumée de cigarette, etc. Un filtre peut contenir des milligrammes (et peut-être davantage) de produits chimiques individuels qui ont été initialement trouvés dans l'air à des concentrations très diluées et dont le destin antérieur était probablement de se déposer en une couche très mince sur de vastes étendues de terres.

Si des centaines de millions de filtres provenant de millions de foyers sont ensuite déposés dans les mêmes décharges de villes, nous doublons le processus de concentration. Sommes-nous simplement en train de déplacer un problème de l’air vers un problème de ces mêmes produits chimiques qui sont maintenant lessivés dans le sol et l’eau? On ignore à quel point on a réfléchi à la question ou aux conséquences sur la demande en énergie si des centaines de millions de personnes purifiaient leur propre air chez elles. (Penser plus positivement pendant un moment: peut-être que ces millions de filtres à déchets offriraient à quelqu'un l'occasion de "miner" les métaux traces collectés?)

Certaines conclusions évidentes doivent être tirées, la plus frappante étant qu'il existe une opportunité financière pour quelqu'un dans chaque crise. Mais cette solution particulière entraîne des coûts que nous n’avons pas encore bien quantifiés. La filtration de l'air ajoute certes à la demande en électricité, elle a besoin de matières premières et de ressources pour la construction, la maintenance et le support technique, et elle crée peut-être des problèmes d'élimination des produits chimiques que nous n'avons pas encore évalués. Cela renforce toutefois le principe scientifique bien établi selon lequel il est toujours plus efficace de lutter contre la pollution à la source que d'essayer de nettoyer plus tard.La Conversation

A propos de l'auteur

Alastair Lewis, directeur scientifique du Centre national des sciences de l'atmosphère, Université de York

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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