Le lien entre l'autisme et les troubles de l'alimentation peut être dû à une incapacité à identifier les émotions

Le lien entre l'autisme et les troubles de l'alimentation peut être dû à une incapacité à identifier les émotions
L'alexithymie est un trait de personnalité caractérisé par une incapacité à identifier et à décrire les émotions. Rawpixel.com/ Shutterstock

Troubles de l'alimentation avoir la taux de mortalité les plus élevés de toute maladie mentale. Ils ne font pas de discrimination, affectant les personnes de toutes ethnies, sexualités, identités de genre, âges et origines. Cependant, un groupe est touchés de manière disproportionnée par ces troubles: les personnes autistes.

Les troubles de l'alimentation chez les personnes autistes sont mal compris, mais ils ont tendance à plus sévère et durable. Plus une personne vit longtemps avec son trouble de l'alimentation, plus il est difficile de se rétablir. Cela peut expliquer en partie pourquoi certaines études suggèrent que les personnes autistes ont un mauvais pronostic en thérapie.

Les troubles de l'alimentation de longue durée sont associé à une plus grande probabilité de décès. Le fait que les personnes autistes soient vulnérables aux troubles chroniques de l'alimentation, aux côtés autres maladies mentales, peut être une des raisons pour lesquelles ils meurent une à trois décennies plus tôt, en moyenne, que les personnes non autistes.

Alors pourquoi les personnes autistes sont-elles plus vulnérables aux troubles de l'alimentation? Plusieurs raisons ont été suggérées.

Suivre un régime

Un facteur de risque général et majeur pour développer un trouble de l'alimentation fait un régime. Pour les personnes qui pourraient déjà l'être génétiquement vulnérable aux troubles de l'alimentation, un régime semble déclencher quelque chose dans le cerveau qui peut développer le trouble.

Bien que les personnes autistes ne soient pas plus susceptibles de suivre un régime que la personne moyenne, certaines caractéristiques de l'autisme - y compris l'attention aux détails, la détermination et les intérêts fixes intenses - peuvent les rendre plus aptes à maintenir les restrictions nécessaires à la perte de poids à long terme quand elles le souhaitent. à l'alimentation.

Certains traits de l'autisme peuvent déjà rendre l'alimentation difficile pour certains. (le lien entre l'autisme et les troubles de l'alimentation peut être dû à une incapacité à identifier les émotions)Certains traits de l'autisme peuvent déjà rendre l'alimentation difficile pour certains. ChameleonsEye / Shutterstock


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Le système rigidité cognitive que nous voyons chez les personnes autistes peut également les aider à rester coincées dans des schémas de comportement alimentaire, tandis que leur préférence pour la similitude peut les amener à avoir un régime alimentaire limité au départ. Pour certaines personnes autistes, insensibilité à la faim, problèmes gastro-intestinaux et sensibilité aux goûts, odeurs et textures faire manger difficile de toute façon.

De plus, parce que les personnes autistes sont souvent victimes d'intimidation et socialement isolé, les régimes et la perte de poids peuvent les redonner un sens de contrôle, prévisibilité, récompense et estime de soi. Les troubles de l'alimentation peuvent même sentiments engourdis d'anxiété et de dépression.

Alexithymia

A caractéristique de base des personnes souffrant de troubles de l'alimentation est qu'elles ont du mal à identifier et à gérer leurs émotions. En tant que personnes autistes lutter avec les émotions de la même manière, notre équipe de recherche s'est demandé si cela pourrait aider à expliquer pourquoi ils sont plus susceptibles d'avoir des troubles de l'alimentation.

Le trait de personnalité caractérisé par une incapacité à identifier et à décrire les émotions est appelé alexithymie. Être alexithymique, c'est comme être daltonien émotionnellement, et cela va de subtile à sévère. Alors qu'une personne alexithymique peut avoir du mal à identifier l'émotion qu'elle ressent, une autre peut remarquer des signes physiques tels qu'un cœur battant et être capable d'identifier qu'elle se sent en colère ou effrayée.

Alexithymie est associée à de nombreux résultats négatifs comme suicide et automutilation. Cela peut être en partie dû au fait que les personnes qui ne peuvent pas identifier ou exprimer leurs émotions ont du mal à se calmer ou à obtenir le soutien des autres.

Pour voir si l'alexithymie pourrait contribuer aux troubles de l'alimentation dans l'autisme, nous avons examiné les symptômes des troubles de l'alimentation et les traits autistiques dans la population générale. L'autisme est un trouble du spectre, donc tout le monde a un certain niveau de traits autistiques - cela ne signifie pas qu'ils sont réellement autistes. Néanmoins, ces traits peuvent nous dire quelque chose sur la nature même de l'autisme.

Dans deux expériences avec 421 participants, nous avons constaté que traits autistiques supérieurs corrélé à des symptômes plus élevés de troubles de l'alimentation. Nous avons également constaté que des niveaux plus élevés d'alexithymie expliquaient totalement ou partiellement cette relation. Nos résultats suggèrent que le fait d'avoir des traits autistiques plus élevés ainsi que des difficultés à identifier et à décrire les émotions peuvent rendre ces personnes plus vulnérables au développement de symptômes de troubles de l'alimentation.

Fait intéressant, nous avons trouvé des différences entre les participants masculins et féminins. Alors que l'alexithymie était liée aux symptômes de troubles de l'alimentation chez les femmes, il n'y avait aucun lien entre l'alexithymie et les symptômes de troubles de l'alimentation chez les hommes. Comme le groupe masculin était petit, cependant, nous ne pouvions pas être sûrs que ces résultats tiendraient dans un plus grand échantillon.

Prochaines étapes

Cette recherche ne peut pas montrer de manière concluante que l'alexithymie provoque des symptômes de trouble de l'alimentation chez les personnes ayant des traits autistiques, ou même chez les personnes autistes. Il se peut que les relations fonctionnent à l'envers et que les symptômes de troubles de l'alimentation donnent lieu à une alexithymie et à des caractéristiques autistiques.

Toutefois, comptes à la première personne des personnes autistes sont cohérentes avec l'idée que l'alexithymie pourrait jouer un rôle dans leurs troubles de l'alimentation. Une participante a même décrit comment restreindre son apport calorique réduisait les sensations internes qui - à son insu, ne pouvant pas les identifier - lui causaient beaucoup d'anxiété.

Si elles sont étayées par d'autres recherches, ces résultats ont des implications potentielles pour le traitement. Les cliniciens savent déjà que les thérapies doivent être adaptées patients autistes et non autistes, mais la meilleure façon d’y parvenir reste incertaine. Des recherches préliminaires comme celle-ci peuvent offrir des indices en mettant en évidence l'alexithymie comme cible potentielle. L'alexithymie n'est actuellement pas traitée par les cliniciens, ni chez les personnes autistes, ni chez les personnes souffrant de troubles de l'alimentation

Comme il existe de nombreux résultats négatifs associés au fait d'être autiste - comme un taux de suicide et un risque accru de troubles de l'alimentation - il sera important d'explorer dans quelle mesure l'alexithymie, et non l'autisme lui-même, contribue réellement à ces résultats négatifs. Des interventions ciblées pour traiter l'alexithymie pourraient potentiellement réduire ces risques.La Conversation

À propos des auteurs

Rachel Moseley, maître de conférences en psychologie, Université de Bournemouth et Laura Renshaw-Vuillier, maître de conférences, psychologie, Université de Bournemouth

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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