Ce que nous savons de l'infectivité et de la charge virale de COVID-19

Ce que nous savons de l'infectivité et de la charge virale de COVID-19 Particules du virus du SRAS-CoV-2, isolées d'un patient et imagées à l'aide d'une micrographie électronique à transmission. NIAID

Alors que la pandémie de COVID-19 se propage, il est devenu clair que les gens doivent comprendre les faits de base sur le SRAS-CoV-2, le virus qui cause COVID-19, pour prendre des décisions éclairées en matière de soins de santé et de politique publique. Récemment, deux concepts virologiques de base ont retenu l'attention: la «dose infectieuse» et la «charge virale» du SRAS-CoV-2.

En tant que virologues de la grippe, ce sont des concepts auxquels nous pensons souvent lorsque nous étudions les infections et la transmission du virus respiratoire.

Qu'est-ce qu'une «dose infectieuse»?

La dose infectieuse est la quantité de virus nécessaire pour établir une infection. Selon le virus, les gens doivent être exposés à seulement 10 particules virales - par exemple, pour virus de la grippe - ou jusqu'à des milliers pour autres virus humains pour être infecté.

Les scientifiques ne savent pas combien de particules virales du SRAS-CoV-2 sont nécessaires pour déclencher l'infection. COVID-19 est clairement très contagieux, mais cela peut être dû au fait que peu de particules sont nécessaires pour l'infection (la dose infectieuse est faible), ou parce que les personnes infectées libèrent beaucoup de virus dans leur environnement.

Qu'est-ce que la «charge virale»?

La charge virale est la quantité d'un virus spécifique dans un échantillon de test prélevé sur un patient. Pour COVID-19, cela signifie combien de génomes viraux sont détectés dans un écouvillon nasopharyngé du patient. La charge virale reflète la façon dont un virus se réplique chez une personne infectée. Une charge virale élevée pour le SRAS-CoV2 détectée dans un écouvillon de patient signifie qu'un grand nombre de particules de coronavirus sont présentes chez le patient.

Une charge virale élevée est-elle liée à un risque plus élevé de pneumonie grave ou de décès?

Intuitivement, il pourrait être logique de dire que plus il y a de virus, pire est la maladie. Mais en réalité, la situation est plus compliquée.

Dans le cas de la SRAS d'origine or influencer, qu'une personne développe des symptômes légers ou une pneumonie dépend non seulement de la quantité de virus dans ses poumons, mais également de sa réponse immunitaire et de sa santé globale.


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À l'heure actuelle, il n'est pas clair si la charge virale du SRAS-CoV-2 peut nous dire qui sera atteint d'une pneumonie grave. Deux études dans The Lancet, les personnes qui développent une pneumonie plus sévère ont tendance à avoir, en moyenne, des charges virales plus élevées lors de leur première admission à l'hôpital.

Ces études ont également rapporté que les charges virales restent plus élevées pendant plus de jours chez les patients atteints d'une maladie plus sévère. Cependant, la différence n'était pas dramatique et les personnes ayant des charges virales similaires ont continué à développer une maladie à la fois légère et sévère.

Pour compliquer encore la photo, Autre études ont constaté que certains patients asymptomatiques avaient des charges virales similaires à celles des patients présentant des symptômes de COVID-19. Cela signifie que la charge virale seule n'est pas un prédicteur clair de l'issue de la maladie.

Une autre question courante est de savoir si l'obtention d'une dose de virus plus élevée lors d'une infection - par exemple, par une exposition prolongée à une personne infectée, comme l'expérience des agents de santé - entraînera une maladie plus grave. À l'heure actuelle, nous ne savons tout simplement pas si c'est le cas.

Une charge virale élevée augmente-t-elle la capacité de transmettre le virus à d'autres?

En général, plus vous avez de virus dans vos voies respiratoires, plus vous en libérez lorsque vous expirez ou toussez, bien qu'il y ait beaucoup de variation d'une personne à l'autre. Plusieurs groupes de études souvent rapporté que les patients ont la charge virale la plus élevée du coronavirus au moment du diagnostic.

Cela signifie que les patients transmettent COVID-19 plus efficacement au début de leur maladie, ou même avant de savoir qu'ils sont malades. Ce sont de mauvaises nouvelles. Cela signifie que les personnes qui semblent et se sentent en bonne santé peuvent transmettre le virus à d'autres.

Pourquoi est-il difficile de répondre aux questions de base sur les quantités de virus pour le SRAS-CoV-2?

Normalement, les chercheurs comme nous déterminent les caractéristiques d'un virus à partir d'une combinaison d'études expérimentales hautement contrôlées sur des modèles animaux et d'observations épidémiologiques de patients.

Mais comme le SRAS-CoV-2 est un nouveau virus, la communauté des chercheurs commence à peine à faire des expériences contrôlées. Par conséquent, toutes les informations dont nous disposons proviennent d'observations de patients qui ont tous été infectés de différentes manières, qui ont des conditions de santé sous-jacentes différentes et qui sont d'âges et de sexes différents. Cette diversité rend difficile de tirer des conclusions solides qui s'appliqueront à tout le monde à partir uniquement de données d'observation.

Où nous laisse l'incertitude sur les charges virales et la dose infectieuse?

L'étude des charges virales et de la dose infectieuse sera probablement importante pour prendre de meilleures décisions pour les prestataires de soins de santé. Pour le reste d'entre nous, quelle que soit la charge virale des patients ou la dose infectieuse du SRAS-CoV-2, il est préférable de réduire l'exposition à n'importe quelle quantité de virus, car il est clair que le virus est transmis efficacement d'une personne à l'autre.

Les pratiques actuelles de distanciation sociale et les contacts limités avec des groupes de personnes dans des espaces clos réduiront la transmission du SRAS-CoV-2. De plus, l’utilisation de masques faciaux réduira la quantité de virus libérée par les individus présymptomatiques et asymptomatiques. Alors restez à la maison et restez en sécurité.

A propos de l'auteur

Marta Gaglia, professeure adjointe de biologie moléculaire et de microbiologie, Tufts University et Seema Lakdawala, professeur assistant, Université de Pittsburgh

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.


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