Une détection précoce pourrait prévenir les dommages dus à la démence

Une détection précoce pourrait prévenir les dommages dus à la démenceCette image met en évidence des zones du cerveau atteintes de PPA au cours d’une tâche linguistique au cours de laquelle les chercheurs ont observé une anomalie fonctionnelle (vert) et une dégénérescence structurelle (jaune). Les zones vertes peuvent être à risque ou dysfonctionnelles, même si les neurones ne sont pas encore morts. (Crédit: Aneta Kielar)

Selon de nouvelles recherches, les scientifiques auraient peut-être trouvé une méthode de détection précoce de certaines formes de démence.

Les patients atteints d'un trouble cérébral neurodégénératif rare appelé aphasie progressive primaire, ou PPA, présentent des anomalies du fonctionnement du cerveau dans des zones structurellement normales à l'examen IRM, révèle l'étude.

«Nous voulions étudier l'impact de la dégénérescence sur la fonction cérébrale», explique Aneta Kielar, auteure principale de l'étude et professeure adjointe au département des sciences de la parole, du langage et de l'audition de l'Université de l'Arizona.

Kielar et son équipe ont toutefois découvert que le cerveau présentait des défauts fonctionnels dans des régions qui ne présentaient pas encore de dommages structurels à l'IRM.

L'IRM structurelle fournit une visualisation 3D de la structure cérébrale, ce qui est utile lorsque l'on étudie des patients atteints de maladies qui provoquent littéralement le dépérissement des cellules cérébrales, comme le PPA.

La magnétoencéphalographie, ou MEG, en revanche, «vous donne une très bonne précision spatiale quant à l’origine de la réponse cérébrale. Nous voulons savoir si la diminution de la fonction cérébrale provient des régions déjà atrophiées ou des régions en déclin précoce », a déclaré Jed Meltzer, auteur principal, professeur adjoint de psychologie à l'Université de Toronto.

Kielar et ses collègues ont comparé les scanners du cerveau des patients atteints d'APP à des témoins sains pendant que les deux groupes effectuaient des tâches linguistiques. Les chercheurs ont également imagé le cerveau des participants au repos. Les défauts fonctionnels étaient liés à une moins bonne performance dans les tâches, car les personnes atteintes d'APP perdent leur capacité à parler ou à comprendre la langue alors que d'autres aspects de la cognition sont généralement préservés.

Identifier la différence entre l'intégrité fonctionnelle et structurelle d'un cerveau PPA pourrait être une méthode de détection précoce.

C'est prometteur car «de nombreux médicaments conçus pour traiter la démence ne s'avèrent pas vraiment affectifs et c'est peut-être parce que nous détectons les lésions cérébrales trop tard», déclare Kielar.

«Souvent, les gens ne viennent pas chercher de l'aide avant que leurs neurones ne soient déjà morts. Nous pouvons utiliser des thérapies de compensation pour retarder la progression de la maladie, mais une fois que les cellules cérébrales sont mortes, nous ne pouvons pas les récupérer. »Cette technique pourrait permettre aux patients de prendre de l'avance sur les dommages.

Kielar reconnaît qu'il s'agissait d'une petite étude, due en partie au fait que l'APP est une forme de démence si rare, et qu'un complément d'enquête est nécessaire. Elle espère découvrir pourquoi cette inadéquation structurelle et fonctionnelle se produit dans les cerveaux des APP.

«Il est intéressant de noter que les zones touchées sont si éloignées de la neurodégénérescence», déclare Kielar. «Une des raisons qui pourrait expliquer ce phénomène est que ces zones pourraient être connectées à des canaux de substance blanche», ce qui facilite la communication entre différentes régions du cerveau.

«Lorsqu'une zone est morte, la zone connectée ne reçoit pas une entrée normale. Il ne sait pas quoi faire, alors il commence à perdre sa fonction et à s'atrophier car il ne reçoit pas de stimulation », dit-elle.

L’étude a été financée par l’Initiative de recherche sur les maladies neurodégénératives de l’Ontario Institut du cerveau, une subvention de recherche pour chercheurs de l’Alzheimer, et une bourse de recherche postdoctorale de l’Ontario Research Coalition.

Source: Mikayla Mace pour Université de l'Arizona

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