Comment dépendance aux opioïdes modifie notre cerveau pour toujours plus

Comment dépendance aux opioïdes modifie notre cerveau pour toujours plus

Lors d'une audience sur Capitol Hill plus tôt cette année, le sénateur américain Lamar Alexander posé une question importante: Pourquoi la plus grande partie du traitement de la dépendance aux opioïdes est-elle plus d'opioïdes?

En réponse, Nora Volkow, directrice de l'Institut national sur l'abus des drogues, et Walter Koroshetz, directeur de l'Institut national des troubles neurologiques et des accidents vasculaires cérébraux, ont fait de leur mieux pour assurer au sénateur - et donc à la nation - les traitements pour les toxicomanes qui ne sont pas seulement plus de la même chose.

Mais même avec un certain nombre de projets de recherche à développer des alternatives aux opioïdes, la réalité est que nos cerveaux ne lâchent pas une dépendance aux opioïdes facilement, voire pas du tout.

Ce n'est pas seulement que votre cerveau aime les opioïdes - qu'il s'agisse d'analgésiques sur ordonnance, d'héroïne ou d'opioïdes synthétiques comme le fentanyl - et qu'il y réagisse avec un sentiment d'euphorie et de chaleur, vous aidant à surmonter la douleur. Les opioïdes perturbent le fonctionnement normal de votre cerveau, ce qui rend plus difficile l'abandon des personnes et leur vulnérabilité à la rechute.

Pirater le cerveau humain

Les nouvelles encourageantes concernant la crise des opioïdes sont que les scientifiques recherchent des cibles prometteuses dans le développement de traitements non-opioïdes pour la dépendance. Par exemple, cette année, un Comité consultatif de la Food and Drug Administration a voté pour approuver l'hypertension artérielle médicament lofexidine comme le premier médicament non-opioïde pour traiter les symptômes de sevrage aux opioïdes.

Mais pour accomplir l'exploit de produire quelque chose qui ressemble à une réponse à long terme à la dépendance aux opioïdes, les scientifiques devront pirater la science du cerveau humain. Plus tôt cette année, le NIH a lancé une initiative appelée Aider à mettre fin à la dépendance à long terme (HEAL) qui fait un pas important dans ce sens. Il finance la recherche de nouveaux traitements potentiels visant à la voie de la récompense du cerveau - les régions du cerveau où les neurones libèrent la dopamine du neurotransmetteur, ce qui vous donne un sursaut de plaisir, vous fait vous sentir bien et vous signale de répéter ce comportement agréable dans le futur. En développant ces alternatives aux opioïdes, la stratégie consiste à prévenir l'abus, la dépendance et la rechute des opioïdes.

Pour l'instant, cependant, nous sommes une nation coincée dans un cercle vicieux. Les médicaments les plus couramment prescrits pour traiter la dépendance aux opioïdes sont la méthadone et la buprénorphine, qui se lient aux mêmes récepteurs mu (μ) du cerveau que les formes illicites du médicament.


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La méthadone est un agoniste, ce qui signifie qu'elle se lie aux récepteurs opioïdes mu et que sa fonction à longue durée d'action satisfait le désir d'un toxicomane pour l'héroïne sans provoquer le niveau intense de la forme illicite des opioïdes. La buprénorphine agit également sur le récepteur opioïde mu, mais contrairement à la méthadone ou à l'héroïne, il s'agit d'un agoniste partiel qui atténue les symptômes douloureux du sevrage tout en produisant une version limitée des effets euphoriques des médicaments opioïdes. À la bonne dose, la buprénorphine peut supprimer les états de manque et les symptômes de sevrage et bloquer les effets des autres opioïdes, en donnant le temps de reconditionner le cerveau et apprendre les mécanismes d'adaptation pour les aspects sociaux et émotionnels de la dépendance.

Bien que le traitement de la dépendance aux opioïdes avec plus d'opioïdes ne soit pas idéal, les toxicomanes qui ne reçoivent pas ces médicaments et sont traités uniquement avec un soutien psychologique sont deux fois plus susceptibles de mourir d'une surdose de rechute.

Le traitement non-opioïde le plus connu pour la dépendance aux opioïdes est le naltrexone, vendu sous les noms Vivitrol et ReVia. La naltrexone se lie aux récepteurs opioïdes et bloque le soulagement de la douleur et l'effet euphorisant des opioïdes - mais ce n'est pas une panacée. Des études ont rapporté un grand nombre d'abandons de traitement parce que les toxicomanes ne peuvent pas commencer à utiliser naltrexone jusqu'à ce qu'ils ne subissent plus les symptômes de sevrage physique des opioïdes. Beaucoup n'arrivent jamais à ce point.

Comment les opioïdes recâblent le cerveau

Qu'est-ce qui rend le cerveau si vulnérable aux médicaments opioïdes par rapport à d'autres drogues?

Il a été constaté que les opioïdes traversent facilement barrière hémato-encéphalique, qui est composé de cellules serrées qui tapissent les vaisseaux sanguins et empêchent la plupart des molécules de pénétrer dans le cerveau. C'est ce qui rend l'effet des opioïdes incroyablement puissant, donner à l'utilisateur un sentiment de "récompense instantanée".

Au fil du temps, l'utilisation d'opioïdes déclenche également des changements dans la physiologie du cerveau en modifiant le traitement des récompenses, en perturbant les connexions neuronales et, finalement, en diminuant le volume cérébral. Les scientifiques savent que les récepteurs μ-opioïdes (MOR) sont assez répandus dans les cellules de l'hippocampe, le région du cerveau responsable de l'apprentissage et de la mémoire. Les opioïdes semblent avoir un fort impact sur l'apprentissage et la mémoire, ce qui rend la dépendance plus puissante et crée une nouvelle emprise sur le cerveau.

Comment dépendance aux opioïdes modifie notre cerveau pour toujours plusLa plus forte augmentation des surdoses au cours des dernières années a été chez les personnes qui ont pris des opioïdes synthétiques. Centers for Disease Control and Prevention

De plus, les chercheurs ont découvert que les opioïdes modifient le traitement des récompenses neurales. L'amygdale - le centre de traitement émotionnel et de récompense du cerveau - est gouverné par le cortex préfrontal ou le «centre logique». Les connexions neurales du projet amygdalien signalent au cortex préfrontal - alors que les humains ont une impulsion initiale, notre fonction exécutive ou une «pensée supérieure» intervient pour réguler notre comportement émotionnel et de recherche de récompense.

Les opioïdes perturbent ce processus et le comportement de recherche de récompense commence à dominer. Les toxicomanes opioïdes sont connus pour perdre la matière grise dans l'amygdale, qui entraîne l'envie de drogue et la dépendance. Les opioïdes peuvent en outre faire perdre du volume à certaines zones du cortex, et ces changements ont persisté même après l'arrêt de la consommation de drogues. Cela suggère que les cerveaux perdent neuroplasticité - la façon dont le cerveau se répare.

Le résultat de ces changements à la chimie du cerveau est que les gens sont branchés pour répondre aux opioïdes et les implorent à des niveaux de plus en plus élevés aussi longtemps qu'ils sont utilisés. C'est l'une des raisons pour lesquelles les décès par héroïne ont plus que quintuplé depuis 2010, la Drug Enforcement Administration rapports. Les utilisateurs recherchent de plus en plus des formes extrêmes de la drogue coupée avec du fentanyl ou ses analogues - une forme que la DEA qualifie d'héroïne "chaude" pour sa puissance croissante.

Au-delà du traitement de la dépendance

Aussi rapide et aussi furieuse que l'épidémie d'opioïdes nous a frappés, notre nation devrait se préparer à investir des milliards de dollars au cours des décennies pour développer des traitements plus sûrs et plus efficaces, ainsi que des traitements contre les lésions cérébrales complexes provoquées par les opioïdes. .

La ConversationÉtant donné que le cerveau humain demeure une véritable frontière pour les découvertes scientifiques, ce que les scientifiques apprennent grâce à cette recherche peut avoir des applications bénéfiques bien au-delà du traitement de la toxicomanie. Ce pourrait être le seul résultat prometteur de cette tragédie nationale.

A propos de l'auteur

Paul R. Sanberg, vice-président principal de la recherche, de l'innovation et de l'entreprise du savoir, Université de Floride du Sud et Samantha Portis, candidate au doctorat, sciences médicales (neurosciences), Université de Floride du Sud

Cet article a été publié initialement le La Conversation. Lis le article original.

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