Comment le système immunitaire du corps peut-il guérir du cancer?

Comment le système immunitaire du corps peut-il guérir du cancer?Se défendant. Shutterstock

Nous commençons à traiter le cancer d'une toute nouvelle façon. Plutôt que de tuer les cellules cancéreuses directement avec la chimiothérapie ou la radiothérapie, les derniers traitements sont conçus pour favoriser le contrôle immunitaire naturel de l'organisme contre la maladie.

La soi-disant immunothérapie travaille à stimuler le système immunitaire du corps pour détruire le cancer. Ce concept n’est pas nouveau et a été décrit pour la première fois il y a plus de cent ans, mais pour la première fois, il commence à donner des réponses durables, ce que oser appeler des guérisons.

Derrière ces progrès, il y a une compréhension plus sophistiquée de la relation entre le système immunitaire et le cancer, en particulier de la manière dont le cancer est perçu par le corps comme un danger et pouvant se dissimuler d'une attaque immunitaire. Les immunothérapies les plus prometteuses sont médicaments à base d'anticorpsqui ciblent les cellules immunitaires et se classent dans deux classes principales: les bloqueurs de points de contrôle tels que l’ipilimumab et le nivolumab, qui suppriment la capacité du cancer à désactiver le système immunitaire, et les immunostimulateurs tels que les anticorps anti-CD40 et anti-4, qui favoriser les réponses immunitaires actives de l'organisme.

Avantages de l'immunothérapie

L'armement du système immunitaire de cette manière est si prometteur dans la lutte contre le cancer pour plusieurs raisons principales. Premièrement, le système immunitaire est mobile. Sa capacité à patrouiller tout le corps lui permet de reconnaître les cellules cancéreuses où qu’elles se trouvent. Et la capacité du cancer à se propager est souvent la cause de récidive après d'autres traitements.

Deuxièmement, le système immunitaire s’auto-amplifie. Il est en mesure d'augmenter sa réponse au besoin pour lutter contre les grands cancers avancés. Cette propriété signifie que cela fonctionnera parfois mieux si le cancer est présent, en réponse à une stimulation immunitaire plus importante.

Troisièmement, le système immunitaire peut évoluer et s’adapter aux changements du cancer. Les cancers sont instables génétiquement, ce qui signifie qu'ils peuvent changer et «s'échapper» des traitements conventionnels. Cette situation est exactement ce à quoi le système immunitaire a évolué pour faire face dans sa lutte contre les agents pathogènes. Ainsi, au fur et à mesure que la tumeur évolue, le système immunitaire peut également évoluer parallèlement, bloquant les cellules cancéreuses.

Comment le système immunitaire du corps peut-il guérir du cancer?À la recherche d'un remède. Shutterstock


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Quatrièmement, le système immunitaire peut reconnaître un nombre presque illimité de molécules cibles sur le cancer. Cette capacité à reconnaître autant de cibles en même temps rend beaucoup plus difficile aux cellules cancéreuses à variantes rares d’échapper au contrôle immunitaire en modifiant leur apparence. Il élargit également les types de cancer susceptibles d’être immunothérapeutiques.

Enfin, le système immunitaire a de la mémoire. Nous le voyons avec les maladies infectieuses, avec une protection contre un second cycle d’infection par un germe particulier. C’est ce qui nous assure une protection permanente contre certaines maladies après les avoir contractées dans l’enfance ou avoir été vaccinées. Pour le cancer, cela signifie que le système immunitaire peut être «immunisé» contre les cellules cancéreuses et les détecter et les supprimer si elles tentent de repousser. La plupart des traitements contre le cancer ne fonctionnent que pendant leur traitement: une réponse immunitaire peut durer toute la vie.

Ces cinq caractéristiques de l’immunothérapie se combinent pour offrir d’importants avantages, notamment la capacité d’apporter des réponses durables, voire tout au long de la vie, équivalant à un traitement curatif, même dans les cas de cancers avancés et auparavant mortels.

Défis futurs

Le défi consiste maintenant à comprendre pourquoi certaines personnes, et certains cancers, répondent beaucoup mieux à ces thérapies que d’autres et comment augmenter la proportion de personnes ayant de bonnes réponses. Données rapportées seulement le mois dernier montre que la combinaison de traitements par immunothérapie en donnant simultanément deux anticorps bloquant les points de contrôle augmente le nombre de patients présentant des réponses efficaces et durables. Malheureusement, il augmente également les effets secondaires indésirables d'une attaque immunitaire sur certains tissus normaux du corps.

Bien que les résultats des récents essais cliniques soient extrêmement prometteurs, il est clair que nous en sommes juste au début de notre cheminement pour comprendre le système immunitaire et exploiter son pouvoir de destruction du cancer. Nous savons déjà que l'interaction complexe entre la constitution génétique de la tumeur, le statut du système immunitaire d'une personne et l'interaction entre les deux va sculpter la réponse immunitaire. de différentes manières.

Comment, alors, renforcer au mieux le système immunitaire? Nous reconnaissons que de grandes équipes multidisciplinaires - comprenant des cliniciens, des immunologistes, des biologistes moléculaires, des généticiens et d’autres - avec des ressources concentrées sont nécessaires. À Southampton, cela s’articulera autour d’une nouvelle construction Centre d'immunologie du cancer, qui ouvrira dans 2017 dans le but de réunir les bonnes personnes et de fournir des installations de pointe.

Avec la mise en place de tels centres, notre compréhension du système immunitaire en matière de santé et de maladies poursuivra l’expansion rapide de l’immunothérapie, ouvrant ainsi de nombreuses nouvelles possibilités de traitement. Celles-ci deviendront bientôt plus spécifiques, plus efficaces et plus sûres, nous conduisant dans une nouvelle ère de traitement du cancer.La Conversation

A propos de l'auteur

Mark Cragg, professeur de recherche expérimentale sur le cancer, Université de Southampton

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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