Comment les animaux font face à l'étrangeté globale des saisons de la Terre

Comment les animaux font face à l'étrangeté globale des saisons de la Terre Les marmottes à ventre jaune sont une espèce nord-américaine d'écureuil terrestre. Fremme / Shutterstock

Le temps au Royaume-Uni a fait un saut périlleux dans la première moitié de 2020, alors que le mois de février le plus humide jamais enregistré a cédé la place au printemps le plus ensoleillé. Le changement climatique a faussé les conditions environnementales qui pourraient être considérées comme normales, créant progressivement des saisons plus étranges qui causent des ravages pour la société. Des étés plus longs et plus secs augmentent le risque de mauvaises récoltes et d'incendies, les inondations engloutissent les maisons, et moins de chutes de neige hivernales et les dégels antérieurs menacent l'approvisionnement en eau douce.

Mais comment font les animaux? De nombreuses espèces ont évolué sur des cycles de vie et des stratégies pour faire face aux saisons au cours de millions d'années, en particulier dans les environnements tempérés à arctiques et alpins. Ici, la variabilité saisonnière est importante et prévisible. Les étés courts et doux produisent des bouffées de végétation et de nourriture, le moment idéal pour donner naissance à des jeunes qui peuvent se nourrir pour développer leur forme physique. Les hivers longs et rigoureux lorsque la nourriture est rare ont façonné les animaux pour qu'ils dépendent largement des réserves de graisse pour l'énergie et, dans les cas extrêmes, d'hibernation ou de migration.

Mais au fur et à mesure que les espèces habitent des saisons qui ne ressemblent plus à celles dans lesquelles elles ont évolué, leurs chances de survie sont moins gouvernées par leurs propres adaptations soigneuses, et plus par le temps capricieux. Pour les espèces qui vivent dans des climats saisonniers, l'hiver et l'été posent leurs propres défis.

Changement climatique et survie saisonnière

In nouvelle recherche, nous avons exploré comment les marmottes à ventre jaune des montagnes Rocheuses du Colorado ont réagi au changement climatique. Depuis les années 1970, chaque chiot marmotte né sur le site d'étude a été marqué et sa vie a suivi année après année.

Les marmottes sont de grands écureuils terrestres fouisseurs et ont un cycle de vie saisonnier distinct, avec une période de quatre mois au printemps et en été lorsqu'ils sont actifs et doivent prendre du poids en butinant sur les plantes, et une période de huit mois de hibernation en automne et en hiver. Les marmottes, comme d'autres mammifères fouisseurs et herbivores, contribuent à façonner des habitats importants et servent de proies à de nombreux prédateurs.

Comment les animaux font face à l'étrangeté globale des saisons de la Terre Le site d'étude à l'arrivée - neige épaisse à perte de vue. Cordes de ligne, Auteur fourni

Quand je suis arrivé au station alpine en avril, j'ai été étonné par l'épaisse couche de neige qui a atteint les toits des petites cabanes en bois disséminées autour de la ville de gothique, du nom de la montagne gothique qui se dresse au-dessus d'elle. Mais le printemps est arrivé et la neige a fondu, et au milieu de l'été, les fleurs sauvages ont transformé le fond de la vallée.

Enregistrements climatiques peint une image plus sombre, cependant. Au cours des 40 dernières années, les hivers se sont réchauffés de deux à quatre degrés Celsius en moyenne, tandis que les chutes de neige annuelles ont diminué de trois mètres et demi. Les étés se sont réchauffés de deux degrés Celsius, se sont allongés d'environ 50 jours et sont passés de majoritairement humides à majoritairement secs.

Comment les animaux font face à l'étrangeté globale des saisons de la Terre L'été est plus chaud, plus long et plus tôt chaque année. Cordes de ligne, Auteur fourni

Pendant ce temps, les chances de survie des marmottes un été ont augmenté, mais les chances de survivre à l'hibernation hivernale ont diminué. Les plus grands changements dans la survie saisonnière ont été notés parmi les classes d'âge plus jeunes (les chiots et les enfants d'un an).

Nous avons constaté qu'une baisse de la survie hivernale avait tendance à être le résultat des conditions de l'été précédent, lorsque la chaleur et la sécheresse ont probablement réduit les conditions d'alimentation des marmottes, les laissant en mauvaise position pour l'hibernation.

La survie d'une marmotte un été dépendait des conditions des deux saisons. Les chiots étaient plus susceptibles de survivre à l'été s'il faisait suite à un hiver avec de faibles chutes de neige. Cela était probablement dû au fait que les mères de ces chiots étaient en meilleur état, les plantes fourragères étant devenues disponibles plus tôt après l'hibernation.

Comment les animaux font face à l'étrangeté globale des saisons de la Terre Un chiot marmotte. Graeme Shannon, Auteur fourni

De façon inattendue, les enfants d'un an ont mieux survécu lorsque les étés étaient plus longs et plus chauds. Il se peut que les yearlings avec leur plus petite taille corporelle soient moins sujets au stress thermique que les adultes. Néanmoins, nous pensons que leur résilience pourrait ne pas durer car les étés continuent de se réchauffer et de devenir plus secs.

Se concentrer uniquement sur la survie d'une espèce tout au long de l'année peut masquer ces réponses saisonnières plus dramatiques au changement climatique, nous endormant dans un faux sentiment de sécurité. Et les réponses saisonnières contrastées ne s'annulent pas nécessairement. Pour les marmottes, la variation nette au cours de l'année a été négative pour les chiots, positive pour les yearlings, alors qu'il n'y a pas eu de changement pour les adultes. des conséquences diverses pour la persistance d'espèces occupant des habitats tempérés à plus extrêmes, tels que les déserts, les montagnes et les régions polaires, où les changements climatiques les plus rapides sont observés. Des résultats similaires ont émergé d’autres espèces dans le monde, de suricates dans le désert du Kalahari mouflon d'Amérique dans les montagnes Rocheuses canadiennes.

Pour la faune vivant près des pôles ou près des sommets des montagnes, comme les marmottes, il n'y a nulle part où aller lorsque les conditions glissent de plus en plus loin de l'optimum.

A propos de l'auteur

Line Cordes, chargée de cours en écologie des populations marines, Université de Bangor

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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