Vaste puits de carbone découvert dans le bassin du Congo

Un puits de carbone aussi important que les années 20 d'émissions de combustibles fossiles aux États-Unis a été identifié dans les tourbières des forêts d'Afrique centrale.

LONDRES, 15 Janvier, 2017 - Des scientifiques britanniques viennent de découvrir l’un des stocks de carbone les plus riches du monde. Ils ont trouvé 145,000 kilomètres carrés de tourbières - une zone plus grande que l'Angleterre - dans les forêts du bassin du centre du Congo.

Le réservoir de matériel végétal comprimé contient au moins 30 milliards de tonnes de carbone. Et cet évier de tourbe vierge et non perturbé est l'équivalent d'environ deux décennies de combustion de combustibles fossiles aux États-Unis.

La découverte, rapporté dans la revue Nature, est important pour deux raisons. L'une est qu'elle ajoute une nouvelle composante substantielle à l'un des problèmes les plus épineux de la science du climat: l'arithmétique du cycle du carbone, un cycle vital à la fois pour tous les êtres vivants et pour les machines climatiques.

Non découvert

La seconde est un rappel que, dans un monde balayé par les géographes et les topographes, surveillé pendant des années 30 par des dizaines de satellites en orbite, explorée et exploitée par plus de 7bn, une découverte importante reste possible.

«Nos recherches montrent que la tourbe dans le bassin central du Congo couvre une quantité de terre colossale. Il est multiplié par 16 par rapport à l’estimation précédente et constitue le plus grand complexe de tourbières unique trouvé dans les tropiques.

«Nous avons également trouvé 30 milliards de tonnes de carbone dont personne ne savait qu’il n’existait. La tourbe ne couvre que 4% de l'ensemble du bassin du Congo, mais stocke la même quantité de carbone dans le sol que celle stockée dans les arbres recouvrant l'autre 96% ", a déclaré Simon Lewis, géographe à l'Université de Leedset un des découvreurs.

"Ces tourbières contiennent près de 30% du carbone mondial des tourbières tropicales, ce qui représente environ 20 des émissions de combustibles fossiles émises par les États-Unis d'Amérique."

Vieux magasin

Le puits de carbone dans les tourbières africaines est une matière végétale préservée, stockée sur de très longues périodes. Les plantes font la photosynthèse des tissus à partir de dioxyde de carbone dans l'atmosphère; les humains, les animaux et les champignons consomment les plantes et rejettent la plus grande partie du carbone dans l'atmosphère.

Cependant, un résidu est préservé dans le sol, sous forme de bois ou de feuillage semi-pourri, ou sur le fond marin comme dans des coquilles de carbone et des os de créatures marines, et cette différence entre source et puits est ce qui déroute les climatologues

Ils ont besoin de savoir calculer, avec des détails toujours plus fins, la vitesse à laquelle le monde se réchauffera à la suite de deux siècles de combustion de combustibles fossiles - parce que le pétrole, le charbon et le gaz naturel étaient aussi des tissus vivants, fabriqués par les anciens photosynthèse.

Les chercheurs ont donc essayé d'évaluer les quantités de carbone dans le sol stocké sous forme de tourbe sous le dégel du pergélisol arctique, ils se sont posé des questions sur l'impact des incendies de forêt dans les forêts du monde, ils ont essayé de terminer l'arithmétique complexe de l'effet du changement climatique sur la quantité de carbone que les forêts peuvent absorber, et sur tL'impact global du réchauffement climatique sur les prairies et les savanes du monde.

«Si le complexe de tourbières du bassin du Congo devait être détruit, cela libérerait des milliards de tonnes de dioxyde de carbone dans notre atmosphère»

Et à chaque instant, ils ont trouvé de nouvelles énigmes à résoudre: les océans réagissent-ils au changement climatique en avalant plus de carbone? Quel rôle ont les champignons dans l'absorption de carbone dans le sol? Et pourquoi les fjordlands du monde sont-ils si importants comme réservoirs de carbone? La découverte du bassin du Congo ajoute donc une nouvelle dimension aux calculs.

Les réserves de tourbe enfouie ne devraient pas surprendre dans les zones humides d'une forêt tropicale humide: l'eau des marais empêcherait la décomposition organique et la tourbe s'accumulerait, comme c'est le cas par exemple dans les forêts tropicales humides de Bornéo. Mais l'ampleur de ce puits de carbone est sans précédent.

Travailler avec des collègues congolais, le professeur Lewis et son co-auteur Greta Dargie découvert les tourbières de 2012, lors d’une visite de terrain les marais de la cuvette centrale au cœur de l’une des dernières grandes forêts du monde en République du Congo.

Ils ont trouvé une vaste étendue de tourbe dense d'environ deux mètres de profondeur - et parfois presque six mètres - et ont utilisé des mesures à l'aide d'instruments basés sur l'espace pour cartographier une étendue de 145,000 kilomètres carrés.

Protection urgente

Des preuves radiocarbonées suggèrent que le puits de carbone s’est accumulé au cours des dernières années 10,600 et que la découverte a permis d’augmenter jusqu’à présent la meilleure estimation des tourbières tropicales jusqu’à 36%.  La prochaine étape consiste à trouver des moyens de protéger la découverte.

«Les tourbières ne sont qu'une ressource dans la lutte contre le changement climatique une fois laissées intactes. Conserver de vastes réserves de carbone dans des tourbières non perturbées devrait donc être une priorité. Nos nouveaux résultats montrent que le carbone s'accumule dans la tourbe du bassin du Congo depuis près de 11,000 », a déclaré le professeur Lewis.

"Si le complexe de tourbières du bassin du Congo devait être détruit, cela libérerait des milliards de tonnes de dioxyde de carbone dans notre atmosphère."

Et le Dr Dargie a déclaré: «Avec autant de tourbières tropicales du monde menacées par l'aménagement du territoire et la nécessité de réduire les émissions de carbone à zéro au cours des prochaines décennies, il est essentiel que les tourbières du Bassin du Congo restent intacts.T. " - Climate News Network

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Cet article a paru sur Climate News Network

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