Pourquoi la perte de forêts tropicales est une double menace pour notre climat

Pourquoi la perte de forêts tropicales est une double menace pour notre climatUn convoi de camions transportant des grumes provenant de forêts tropicales au Gabon, en Afrique centrale. Image: jbdodane via Flickr

De nouvelles recherches décrivent les effets dévastateurs d'une destruction complète des forêts tropicales sur les températures, les conditions météorologiques et l'agriculture dans le monde.

Les forêts tropicales humides ne se contentent pas d'absorber du dioxyde de carbone et de renouveler l'oxygène atmosphérique, elles ont également une incidence sur les conditions météorologiques. Et si la forêt amazonienne disparaissait, le Midwest américain pourrait commencer à s'assécher pendant la saison de croissance.

En ce qui est revendiqué comme le analyse la plus complète à ce jour, Des chercheurs américains rapportent dans Les changements climatiques Nature qu'ils ont utilisé des modèles climatiques pour tester les conséquences de la dévastation complète des forêts tropicales humides.

Ils ont constaté que l'abattage en gros et le défrichement des forêts en Amazonie, en Afrique et en Asie du Sud-Est auraient des conséquences qui vont bien au-delà des tropiques et pourraient affecter l'agriculture en Amérique du Nord, en Europe et en Asie.

«La déforestation tropicale engendre un double désastre pour le climat - et pour les agriculteurs», déclare Deborah Lawrence, scientifique environnementale à Université de Virginie.

Les précipitations

«La plupart des gens savent que le changement climatique est un problème mondial dangereux, causé par le rejet de carbone dans l'atmosphère. Mais il s'avère que la suppression des forêts modifie l'humidité et le flux d'air, entraînant des changements tout aussi dangereux, allant de la fluctuation des précipitations à la hausse des températures, qui sont tout aussi dangereux et qui se produisent immédiatement.

"Les impacts vont au-delà des tropiques - le Royaume-Uni et Hawaii pourraient voir une augmentation des précipitations, tandis que le Midwest américain et le sud de la France pourraient voir une baisse."

Bien que la recherche repose sur des simulations informatiques, il est déjà prouvé que la disparition des forêts tropicales a commencé à affecter les climats régionaux. La saison sèche en Thaïlande est devenue plus sèche et la saison des pluies en Amazonie a été retardée jusqu'à deux semaines, dans les zones défrichées. Dans les régions boisées, les pluies arrivent toujours à l'heure.

Les forêts tropicales sont attaquées partout. Si elles disparaissaient complètement, les températures planétaires - en tout cas en raison du changement climatique - augmenteraient de plus de 0.7 ° C. Cela doublerait le réchauffement observé depuis 1850.

"Nous parlons de conditions qui sont très différentes de tout ce que l'humanité a connu."

La couverture verte dense et humide qui recouvrait jadis de vastes zones de la ceinture équatoriale constitue donc, comme les océans et les calottes glaciaires, un élément essentiel de la machine climatique.

Sans les forêts, les tropiques seraient beaucoup plus chauds. Comme le feuillage dense remet les eaux souterraines en vapeur d’eau, il refroidit l’air au-dessus. Sans les forêts, les températures augmenteraient et les grandes masses d'air commenceraient à monter aussi loin que la stratosphère et commenceraient à onduler pour perturber les conditions météorologiques dans les zones tempérées.

La perte totale de la couverture arborée dans le bassin amazonien - et une grande partie a déjà disparu - réduirait les précipitations dans certaines parties du Midwest américain et du Nord-ouest et dans les États du Sud.

Si les forêts tropicales humides d'Afrique disparaissaient, les précipitations seraient moins importantes dans le golfe du Mexique, en Ukraine et dans le sud de l'Europe. D'autre part, la péninsule arabique pourrait en bénéficier.

«Au cours des derniers siècles, la température mondiale moyenne n’a jamais varié de plus d’un degré», explique le professeur Lawrence. «Une fois que nous dépassons un degré - 1.5 ou plus - nous parlons de conditions très différentes de tout ce que l'humanité a connu.

«Les agriculteurs, qui dépendent tellement de conditions de croissance constantes et fiables, pourraient perdre leurs repères, voire leurs revenus, face à ces hauts et ces bas de température et de précipitations. Bien que les agriculteurs puissent s’adapter en fin de compte aux changements de saison, il est difficile, voire impossible, pour les agriculteurs de s’adapter aux inondations croissantes ou aux sols asséchés. »

Gamme d'espèces

De telles études ont leurs propres incertitudes. Cependant, le rôle vital des forêts pluviales en tant que modérateurs du climat, en tant que refuges pour un nombre extraordinaire d'espèces et en tant qu'arbitres de l'approvisionnement mondial en eau est bien établi.

Et comme de nombreuses forêts tropicales ont déjà été défrichées pour l'élevage du bétail et l'agriculture commerciale, les scientifiques disposent de dizaines de données sur lesquelles travailler.

L'étude a révélé que la perte totale de forêts aurait également des impacts locaux directs et que les personnes qui les défricheraient pour obtenir un gain immédiat en perdraient à long terme.

Sans les forêts d'Afrique de l'Ouest ou du Congo, les précipitations diminueraient d'au moins 40, et les températures augmenteraient de 3 ° C. En Amazonie, si 40% de la forêt était défriché, les précipitations en saison des pluies seraient réduites de 12% et les précipitations en saison sèche de 21%. - Climate News Network

À propos de l’auteur

Tim Radford, journaliste indépendantTim Radford est un journaliste indépendant. Il a travaillé pour The Guardian pour 32 ans, devenant (entre autres choses) lettres éditeur, rédacteur en chef des arts, éditeur littéraire et rédacteur scientifique. Il a remporté le Association of Science Writers britanniques prix pour écrivain scientifique de l'année quatre fois. Il a siégé au comité britannique pour le Décennie internationale de la prévention des catastrophes naturelles. Il a donné des conférences sur la science et les médias dans des dizaines de villes britanniques et étrangères. 

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