Est-ce le dernier tango de l'énergie nucléaire?

Est-ce le dernier tango de l'énergie nucléaire?Photo de Michael Kappel (Flickr / Creative Commons)

Les trois étapes de l'industrie nucléaire américaine: relance, long adieu ou aide à la vie subventionnée par l'État.

Tout le monde aime une histoire de retour. Si vous aimez l’industrie nucléaire américaine, c’est un retour galant du type Michael Jordan. Si vous n'aimez pas l'arme nucléaire, c'est plutôt un retour macabre de Gloria Swanson à Sunset Boulevard.

Semblable à la fois au personnage de Jordan et de Swanson, Norma Desmond, l'industrie a tenté plus d'un renouveau. L’actuel concerne peut-être plus la récupération de réacteurs nucléaires économiquement risqués que la construction de nouveaux.

Promesse et Peril

Le nucléaire est prometteur: des projets en Géorgie, en Caroline du Sud et au Tennessee pourraient donner naissance aux premières nouvelles centrales nucléaires depuis des décennies. L'industrie et ses défenseurs vantent les nouvelles conceptions de réacteurs plus sûres.

En outre, grâce à une décision de la cour d'appel fédérale, les services publics ne doivent plus alourdir le fardeau financier lié au milliard de dollars 30 que représente le dépôt de déchets nucléaires abandonné à Yucca Mountain. Et l’Environmental Protection Agency des États-Unis fait pression pour que ses règles réduisent les émissions de carbone, ce qui pèserait sur les centrales au charbon concurrentes.

Mais sur le revers de la médaille, le Wisconsin, la Californie, la Floride et le Vermont sont coffrage vieillissement des centrales nucléaires, et quelques nouvelles prévues ont été mis de côté dans le Maryland, New York, au Texas et en Floride. La fermeture et le déclassement ne sont pas pas cher - généralement un milliard de dollars ou plus. Jusqu'à sept réacteurs dans l'Illinois, l'Ohio et New York pourraient fermer cette année sinon sauvé par les contribuables.

Les boissons non alcoolisées mangent également leur déjeuner sur le marché déréglementé de l’électricité, principalement au gaz naturel moins cher. Plus sur cela dans un peu.

Ces nouvelles armes nucléaires sont en retard sur leur budget et dépassent les prévisions, rendant encore plus sceptique une Wall Street déjà agitée. Plus tôt cette semaine, les constructeurs de deux nouveaux réacteurs à l'usine Vogtle de Géorgie a divulgué des retards et des dépassements supplémentaires, faisant potentiellement au projet plus d’un milliard de dollars dans le trou et trois ans de retard. La disparition de Yucca Mountain signifie que l’industrie n’a nulle part où stocker ses déchets. Et juste au moment où vous pensiez qu'il était sûr de faire bouillir l'eau de manière atomique, Fukushima a fourni la première grande catastrophe nucléaire depuis Tchernobyl un quart de siècle plus tôt, rétablissant de manière juste ou injuste le malaise public concernant la sécurité de l'énergie nucléaire aux États-Unis.

Et cela n'a pas aidé lorsque le PDG de longue date du plus grand acteur nucléaire américain a pris le contrôle financier peu après sa retraite.

John Rowe, un propulseur nucléaire de longue date et ancien PDG d'Exelon, la progéniture basée à Chicago des fusions entre Commonwealth Edison de l'Illinois, PG&E de Philadelphie et Constellation basée à Baltimore, a supervisé 23 réacteurs. «Je suis le gars du nucléaire», a déclaré Rowe lors d'un rassemblement à l'Université de Chicago deux semaines après sa retraite en 2012. «Et vous n'obtiendrez pas de meilleurs résultats avec le nucléaire. Ce n'est tout simplement pas économique et ce n'est pas économique dans un délai prévisible. »

Rowe commentait sur les plans des réacteurs nouvellement construits. Mais les anciens, y compris jusqu'à six de la flotte d'Exelon, peuvent être sur le bloc.

États à la rescousse

Dans les 1990, le gouvernement fédéral et de nombreux États ont décidé de déréglementer l’électricité. La rationalisation du marché laisserait libre cours à toute source d’énergie potentielle, a-t-il conclu, estimait qu’elle servirait bien les contribuables et favoriserait la concurrence entre les producteurs. Les industries lourdes cherchant à réduire leurs énormes factures d’électricité et le futur commerçant d’énergie appelé Enron, qui a prospéré pendant quelques années avant de s’effondrer dans un scandale, ont été les principaux moteurs de la déréglementation.

Dans au moins quatre états, les services publics nucléaires ont demandé l'aide du gouvernement de l'Etat au profit des centrales nucléaires, sinon les maintenir en vie et en cours d'exécution.La déréglementation adoptée par l'industrie n'est toutefois pas universelle. Dans au moins quatre États, les centrales nucléaires ont sollicité l’aide du gouvernement fédéral pour aider les centrales nucléaires, voire les maintenir en vie.

Les responsables de la société Exelon, basée à Chicago, estiment que le marché libre pourrait bientôt détruire plusieurs de ses armes nucléaires. Le président-directeur général d'Exelon a clairement exprimé son opposition aux subventions accordées à son secteur éolien, mais la société n'hésite pas à demander de l'aide à court terme pour ses propres centrales nucléaires en difficulté financière.

L'Illinois est peut-être le zéro absolu à court terme du nucléaire. Exelon exploite des armes nucléaires sur six sites dans l'État et a reconnu que trois d'entre eux - les complexes à deux réacteurs de Quad Cities et Byron et le site à réacteur unique de Clinton - pourraient s'être retirés du marché. La fermeture des trois pourrait entraîner des pertes d’emplois chez 7,800 dans les usines et les industries connexes, selon le porte-parole d’Exelon, Paul Adams. Un rapport publié plus tôt ce mois-ci par plusieurs organismes d’État de l’Illinois citait un chiffre moins élevé de pertes d’emploi, 2,500, mais a ajouté que l’État pourrait créer des emplois dans 9,600 au cours des quatre prochaines années grâce à l’efficacité énergétique et à une norme en matière d’énergie renouvelable.

Alors que le président d’Exelon, Chris Crane, insiste sur le fait que la société ne cherche pas à obtenir un renflouement, le porte-parole d’Exelon, Adams, a déclaré que toutes les technologies de l’énergie devraient rivaliser sur leurs mérites respectifs. Crain's Chicago Business et d’autres publications ont rapporté que la société exhortait les autorités de l’état à restructurer les marchés de l’énergie de manière à ce que les détracteurs puissent mettre en avant ses armes nucléaires assiégées. Kathleen Barron, vice-présidente exécutive d’Exelon, a déclaré à la Commission du commerce de l’Illinois en septembre dernier que la société avait besoin d’une augmentation des tarifs Chiffre d'affaires supplémentaire de 580 $ garder ses armes nucléaires à flot. Cet argent supplémentaire proviendrait des contribuables, en particulier en période de pointe.

Alors qu'Exelon se hérisse à la mention du mot «renflouement», d'autres y voient exactement cela. «Nous ne pensons pas que les consommateurs de l'Illinois devraient être appelés à renflouer les centrales nucléaires de l'Illinois», a déclaré Howard Learner, directeur exécutif de l'organisme à but non lucratif Environmental Law & Policy Center.

L’Ohio envisage d’augmenter ses tarifs pour sauver plusieurs centrales au charbon vieillissantes et le réacteur Davis-Besse près de Toledo.Exelon demande également à l'État de mettre en place une taxe sur le carbone qui toucherait ses rivaux des énergies fossiles sur le marché de l'énergie tout en laissant les centrales nucléaires indemnes. Il y a des années, la société a acheté du charbon pour l'électricité, en vendant ses actifs. Ses armes nucléaires dans l'Illinois représentent 95, pour cent de la puissance vendue par Exelon dans l'Illinois et dans les États voisins. Exelon mise également sur ses armes nucléaires dans l'Illinois et ailleurs pour aider les États à remplir les mandats de réduction de carbone proposés par l'EPA.

Une autre arme nucléaire Exelon, l’usine de Ginna, près de Rochester, dans l’État de New York, sur le bord. Confrontée à une date limite pour les achats d'électricité du plus gros acheteur de l'usine de 45 ans, Rochester Gas & Electric, Ginna fermera sans hausse de taux, selon Exelon. La licence de l'usine n'expire qu'en 2029.

L’Ohio envisage d’augmenter ses tarifs pour sauver plusieurs centrales au charbon vieillissantes et le réacteur Davis-Besse près de Toledo. FirstEnergy, l'exploitant de Davis-Besse, en proie à des troubles, demande un «contrat d'achat d'électricité» estimé à un montant de 117 millions de dollars pour ses clients. Harvey Wasserman, activiste de longue date dans le domaine de l’énergie, a qualifié la hausse potentielle de taux de «pillage» dans l’Ohio.

Les services publics ont accéléré la bataille en s'opposant à toute tentative de divulgation de données financières susceptibles de faire la lumière sur la santé financière des usines et sur la nécessité d'une hausse des taux. Et pendant que l'état réfléchit prêter main au charbon et nucléaire, la législature de l'Ohio a efficacement étouffé les énergies éolienne et solaire dans l'État en supprimant les normes en matière d'énergie renouvelable en juin dernier.

La Floride a également apporté son aide à l’industrie: à la mi-janvier, le département de la protection de l’environnement de la Floride avait attiré l’incendie de défenseurs de l’environnement quand il avait relâché la surveillance des rejets d’eau chaude du complexe énergétique de Turkey Point au sud de Miami. Les deux réacteurs et les trois centrales à combustibles fossiles de Turkey Point déversent de l'eau chauffée dans un réseau de canaux de refroidissement vieux de quatre décennies, où la prolifération d'algues et la salinité croissante menaceraient les eaux côtières, les puits d'eau potable publics et le rétablissement des Everglades. En rédigeant un nouveau permis pour l’usine, le DEP a exclu les responsables locaux de l’eau du processus réglementaire, laissant à l’organisme public le seul contrôle du champ du canal, une matrice semblable à un radiateur de kilomètres de voies navigables s'étendant au sud de Turkey Point.

Contrairement aux réacteurs de l'Ohio, de l'Illinois et de New York, il n'est pas question de disparition financière imminente à Turkey Point. En fait, Florida Power and Light a reçu l’autorisation de l’État de construire deux autres réacteurs plus grands sur le site et attend le feu vert de la Commission de réglementation du nucléaire, prévue dans 2016. Voir la page d'accueil Ensia

Cet article a paru sur Ensia

A propos de l'auteur

Dykstra PeterPeter Dykstra est basé à Conyers, Ga., Et a contribué au public Radio International Vivre Sur Terre, pblanchisseur de Nouvelles en santé environnementale et des tours Le Quotidien du climat (2011 – 2014), directeur adjoint de Pew Charitable Trusts (2009-2011) et producteur exécutif de CNN (1991 – 2008). twitter.com/pdykstra

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