La grande poussée est allumée pour les petits réacteurs nucléaires

La nouvelle génération de petits réacteurs sera beaucoup plus proche des populations que les centrales nucléaires traditionnelles.

Les entreprises nucléaires mondiales se réunissent cette semaine pour discuter de l’octroi de licences aux controversés petits réacteurs modulaires dont le développement coûte des milliards de dollars et qui seraient situés près des villes.

Des milliards de dollars sont investis dans la recherche sur la conception et la construction de petits réacteurs nucléaires pour la production d'électricité

Les grandes puissances mondiales se lancent dans une course à la construction d'une nouvelle série de petits réacteurs, qui, selon eux, vont se combiner aux énergies renouvelables pour créer un avenir sobre en carbone pour la planète.

Le public a à peine entendu parler de petits réacteurs modulaires (SMR), mais des milliards de dollars sont dépensés aux États-Unis, en Chine, en Russie, au Royaume-Uni et en France pour la recherche et le développement.

L’industrie nucléaire pense que les premiers réacteurs pourront être déployés dès 2025 et il est prévu de les installer près des villes pour produire l’approvisionnement en électricité local.

Cette semaine, Des dirigeants d'entreprises du monde entier se réunissent à Atlanta, en Géorgie., d’évaluer les progrès réalisés sur les prototypes et d’aborder la question très importante de l’octroi de licences à ces nouveaux modèles pour la sécurité.

Le gouvernement américain a déjà investi un million de dollars dans un projet commercial et offre des milliards de dollars en garanties de prêt à d’autres.

Modèles préférés

La solution Le gouvernement britannique vient d'annoncer un concours pour obtenir le meilleur design et a mis des millions de 250 dans un fonds pour financer la recherche et le développement au cours des cinq prochaines années.

Les conceptions préférées seront choisies plus tard cette année, et le Royaume-Uni envisage de devenir un leader mondial dans la technologie, exportant de petits réacteurs à travers le monde, selon le Département de l'énergie et le changement climatique.

L’industrie affirme que les plus petits réacteurs pourraient être produits sur une chaîne de production en usine et transportés par un gros camion, et que les plus grands pourraient être produits sous forme de composants préfabriqués à assembler sur site. Cela réduirait considérablement les coûts de construction et le temps de construction.

Dans un éditorial, le Insider sur l'énergie nucléaire Le journal exprime son enthousiasme pour la stratégie, mais demande "plus de ressources pour accélérer le développement et l'approbation des conceptions de SMR afin que les consommateurs puissent bénéficier de coûts réduits et que la renaissance nucléaire du Royaume-Uni puisse être consolidée".

Le journal affirme que les nouveaux modèles produiront de l'énergie à un tiers du coût des réacteurs prévus de Hinkley Point dans le sud-ouest de l’Angleterre, où la production de mégawatts 3,200 coûtera le double du prix actuel de l’électricité sur le marché.

"Plusieurs SMR peuvent en réalité présenter un risque plus élevé qu'un seul grand réacteur, en particulier si les propriétaires des installations tentent de réduire les coûts en réduisant le personnel de soutien ou les équipements de sécurité par réacteur"

Jusqu'à présent, le public britannique n'a pas réagi à cet engagement en faveur d'une nouvelle génération de réacteurs nucléaires, mais cela se produira sans doute plus tard cette année, lorsque le gouvernement nommera les sites sur lesquels il envisage de construire les SMR.

Les emplacements les plus probables pour les premiers prototypes se trouveront sur des sites nucléaires existants où d'anciens réacteurs ont été fermés ou du combustible nucléaire est fabriqué. Une autre alternative est la terre appartenant à l'armée, où aucun permis de construire ne sera nécessaire, mais cela risque de ne pas plaire au public.

Les nouveaux réacteurs peuvent produire une quantité de mégawatts allant de 10 à 300. Cela va des besoins d'une petite ville à une très grande.

Pour être rentables, ils doivent être installés à proximité des villes et produire de l'électricité là où ils sont nécessaires. Il est difficile de dire ce que la population locale dira d'avoir une centrale nucléaire parmi elles. Les parcs éoliens britanniques ont suscité une telle opposition que le gouvernement a autorisé la population à y opposer son veto.

L’alternative consiste à regrouper toute une série de ces petits réacteurs de manière à ce qu’ils produisent la même puissance qu’un gros réacteur, mais les critiques se demandent en quoi cela réduira les coûts et s’inquiète pour la sécurité. Un groupe de réacteurs devrait-il être placé sous un écran de protection en béton pour contenir tout rejet accidentel de radioactivité?

Les enthousiastes pour la technologie soulignent que les petits réacteurs ne sont pas nouveaux. Des centaines d’entre eux sont en exploitation dans le monde entier en tant que centrales électriques pour sous-marins et brise-glace.

Les critiques acceptent que, bien que la technologie soit connue pour fonctionner, les coûts sont inconnus. Les petits réacteurs sont à usage militaire et les considérations économiques ne s'appliquent donc pas de la même manière.

Efficacité et coût

Les députés britanniques sur le Comité de l'énergie et du changement climatique de la Chambre des communes étaient enthousiastes à l'idée. Leur rapport a indiqué avec enthousiasme que les SMR sont conçus de manière à pouvoir être fabriqués dans une usine, amenés sur site entièrement construits et installés module par module, améliorant ainsi potentiellement l'efficacité et le coût de la fabrication, tout en réduisant le temps de construction et les coûts de financement ».

La base américaine Union of Concerned Scientists souligne les difficultés rencontrées pour placer les petits réacteurs à proximité de centres de population et craint qu'ils ne puissent produire de l'énergie à un coût inférieur au prix d'un marché. Il souligne que les réacteurs commerciaux existants ont de plus en plus grossi pour générer des économies d’échelle.

Les scientifiques acceptent les affirmations de l'industrie selon lesquelles les réacteurs plus petits sont intrinsèquement moins dangereux que les plus grands, mais soutiennent: «Bien que ce soit vrai, c'est trompeur, car les plus petits produisent moins d'énergie que les plus gros, et qu'il en faut plus pour répondre aux mêmes besoins énergétiques.

"Plusieurs SMR peuvent en réalité présenter un risque plus élevé qu'un seul grand réacteur, en particulier si les propriétaires des installations tentent de réduire les coûts en réduisant le personnel de soutien ou les équipements de sécurité par réacteur."

Leur rapport conclut en ces termes: "À moins de réaliser un certain nombre d'hypothèses optimistes, les RSM ne constitueront probablement pas une solution viable aux problèmes économiques et de sécurité du nucléaire." - Climate News Network

A propos de l'auteur

brun paulPaul Brown est le rédacteur en chef de Climate News Network. Ancien correspondant du Guardian pour l’environnement, il écrit des livres et enseigne le journalisme. Il peut être atteint à [email protected]


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