Le carbone enfoui dans les grandes plaines cause des inquiétudes

Le carbone enterré dans les grandes plaines cause des inquiétudes

Des scientifiques ont découvert dans les profondeurs des grandes plaines d'Amérique un vaste réservoir de carbone organique enfoui - une trace cachée du climat passé et un danger potentiellement sérieux pour le climat futur.

Les géographes américains ont découvert un nouveau facteur dans le cycle du carbone et - trop inquiétant - une nouvelle source potentielle de gaz à effet de serre. Ils ont identifié d'énormes gisements de sols fossiles, riches en carbone organique, enfouis sous les grandes plaines d'Amérique.

La découverte prouve que les sols souterrains pourraient être un riche réservoir, ou puits, pour le carbone atmosphérique ancien. Mais si le sol est exposé par l'érosion, ou par des activités humaines telles que l'agriculture, la déforestation ou l'exploitation minière - ce trésor de végétation ancienne carbonisée, maintenant recouvert par des sols soufflés par le vent, pourrait retourner dans l'atmosphère et contribuer au réchauffement climatique.

Erika Marin-Spiotta, biogéographe à l'Université du Wisconsin-Madison, et ses collègues rapportent dans Nature Geoscience que ce qu'on appelle le sol de Brady - ancien sol enfoui - s'est formé il y a plus de 13,500 XNUMX ans dans le Nebraska, le Kansas et d'autres États des Grandes Plaines.

Carbone à des profondeurs où personne ne mesure

Il se trouve maintenant à plus de six mètres sous la surface et a été enseveli par un vaste dépôt de loess - de la poussière emportée par le vent - il y a environ 10,000, lorsque les glaciers ont commencé à se retirer de l'Amérique du Nord.

L’importance n’est pas qu’elle ait survécu à la fin de la période glaciaire et à la colonisation des grandes plaines par des animaux au pâturage, mais au fait qu’elle se trouve là, à de telles profondeurs. Les calculs concernant le stock mondial de carbone dans le sol se sont concentrés sur la couche arable et sur le rôle des systèmes racinaires, de la végétation en décomposition, des microbes et des champignons dans la cycle du carbone naturel. Maintenant, les climatologues qui jouent avec les modèles du cycle du carbone devront réfléchir à nouveau.

«Il y a beaucoup de carbone à des profondeurs où personne ne mesure», a déclaré le Dr Marin-Spiotta. «On a supposé qu'il y avait peu de carbone dans les sols plus profonds. La plupart des études ne sont effectuées que dans les 30 premiers centimètres. Notre étude montre que nous sous-estimons largement carbone dans les sols. »

Les chercheurs ont suffisamment de preuves pour dresser l’image d’un passé orageux sur un continent presque vide. La parcelle de prairie qui contient maintenant le sol de Brady n’a jamais été recouverte de glace. Lorsque les glaciers se sont retirés du reste du continent, le climat s'est réchauffé, le régime de végétation a changé et il a été brûlé par une traînée de poudre - «une quantité incroyable de feux», selon l'auteur du rapport.

Bande épaisse de carbone

Avant que les cendres, le bois calciné, les fibres et les tiges des herbes de la prairie ne commencent à se décomposer et à se transformer en dioxyde de carbone, elles étaient recouvertes par le loess accumulé. Il existe maintenant sous la forme d'une bande de sol sombre d'un mètre d'épaisseur très loin sous la surface - une trace cachée du climat passé.

Les chercheurs calculent qu'au total, il pourrait y avoir jusqu'à 2.7 milliards de tonnes de carbone potentiellement réactif sous les Grandes Plaines. Et ce qui s'est passé dans les plaines aurait pu se produire dans de nombreuses autres parties du monde. L'implication est que de tels gisements pourraient exister n'importe où, et pourraient tout aussi facilement contribuer au réchauffement climatique s'ils sont perturbés. - Climate News Network

À propos de l’auteur

Tim Radford, journaliste indépendantTim Radford est un journaliste indépendant. Il a travaillé pour The Guardian pour 32 ans, devenant (entre autres choses) lettres éditeur, rédacteur en chef des arts, éditeur littéraire et rédacteur scientifique. Il a remporté le Association of Science Writers britanniques prix pour écrivain scientifique de l'année quatre fois. Il a siégé au comité britannique pour le Décennie internationale de la prévention des catastrophes naturelles. Il a donné des conférences sur la science et les médias dans des dizaines de villes britanniques et étrangères. 

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