Exagérer la quantité de CO₂ pouvant être absorbée par la plantation d'arbres risque de dissuader une action climatique cruciale

Exagérer la quantité de CO₂ pouvant être absorbée par la plantation d'arbres risque de dissuader une action climatique cruciale
Un long chemin à parcourir… Amenic181 / Shutterstock

Planter près d’un milliard d’hectares d’arbres dans le monde est «l’outil le plus important et le moins cher» pour lutter contre le changement climatique, selon une nouvelle étude. Les chercheurs ont affirmé que le reboisement pourrait éliminer 205 gigatonnes de carbone de l'atmosphère, ce qui équivaut à environ les années 20 d'émissions actuelles mondiales. Cela a critiqué comme une exagération. Cela pourrait être dangereux.

Bien que le document en lui-même n'inclue aucun calcul des coûts, les chercheurs ont suggéré une estimation optimale de seulement un milliard de dollars US pour planter des arbres sur des milliards d'hectares. Il ne s'agit que de 300 cents américains par tonne de dioxyde de carbone (CO₂) éliminée. Des études plus détaillées sur les coûts de l’élimination du carbone par le reboisement rapprochent ce chiffre de la 20-50 USD par tonne - et même cela peut être optimiste à une si grande échelle.

Notre recherche suggère que les promesses impliquées dans de telles études pourraient en réalité retarder une action significative sur le changement climatique. C’est à cause de ce que nous appelons “dissuasion d'atténuation”- les promesses d’élimination du CO₂ à la fois simple et peu coûteuse réduisent les chances que le temps et l’argent investis dans la réduction des émissions maintenant.

Pourquoi voudrait-on que les gouvernements ou le secteur financier investissent dans les énergies renouvelables ou dans les transports en commun tels que le train à grande vitesse, à des coûts de dizaines ou de centaines de dollars la tonne, si eux-mêmes - et les actionnaires et les électeurs - apprennent que d'énormes quantités de CO₂ peuvent être absorbé par l’atmosphère pour quelques dollars par tonne en plantant des arbres?

Pourquoi devrait-on s'attendre à ce que les sociétés énergétiques et les compagnies aériennes réduisent leurs émissions si elles prévoient pouvoir payer pour planter des arbres afin de compenser tout ce qu'ils émettent, pour un prix dérisoire de moins de 50 centimes la tonne. Si des études comme celle-ci suggèrent que l’élimination du carbone est économique et facile, le prix de l’émission de carbone pour les entreprises systèmes d'échange d'émissions - restera très faible, au lieu d'atteindre les niveaux nécessaires pour déclencher des formes de réduction des émissions plus difficiles, mais pourtant nécessaires de manière urgente.

Exagérer la quantité de CO₂ pouvant être absorbée par la plantation d'arbres risque de dissuader une action climatique cruciale
La plantation d’arbres est moins chère mais moins efficace pour réduire les émissions que la construction d’une infrastructure à zéro carbone telle que le train à grande vitesse électrique. Pedrosala / Shutterstock

Une fausse économie du carbone

Les promesses de solutions techniques économiques et puissantes aident à éviter les questions épineuses de politique, d’économie et de culture. Mais lorsque les promesses qui paraissent bien dans les modèles et les feuilles de calcul rencontrent le monde réel, les échecs sont souvent plus probables. Cela a été vu auparavant dans les attentes autour de capture et stockage du carbone.

Malgré les promesses de son potentiel futur au début des 2000, le développement commercial de la technologie n’a guère progressé au cours de la dernière décennie. Malgré de nombreuses voies modélisées visant à limiter le réchauffement planétaire, on suppose toujours - de plus en plus optimiste - qu’il sera déployé à grande échelle au cours des prochaines décennies.

Ce modèle de lutte contre le changement climatique va de pair avec un autre outil - la tarification des émissions de carbone. Cela permet potentiellement aux entreprises de continuer à émettre en payant quelqu'un d'autre pour réduire les émissions ou éliminer le CO₂ ailleurs - une approche appelée compensation du climat. Mais compenser rend les promesses exagérées d’élimination du carbone encore plus risquées.

La plantation d'arbres financée par des marchés compensés garantirait que le pollueur puisse continuer à émettre du carbone, mais le marché ne pouvait garantir des absorptions correspondant à ces émissions. Les arbres peuvent être plantés puis perdus sous l'effet de feux de forêt ou de bûcherons, ou ne jamais être plantés du tout.

Faire confiance aux arbres pour éliminer le carbone à l'avenir est particulièrement dangereux car les arbres ont une croissance lente et il est difficile de mesurer la quantité de carbone qu'ils absorbent. Ils sont également moins susceptibles de pouvoir le faire lorsque le climat se réchauffe. Dans de nombreuses régions du monde, mais surtout sous les tropiques, les taux de croissance devraient diminuer à mesure que le climat se réchauffe et que les incendies dévastateurs deviennent plus fréquents.

Compter sur les arbres pour absorber le CO₂ de l'atmosphère à l'avenir semble également indûment bon marché en raison des effets de la réduction économique. Les économistes actualisent plus profondément la valeur actuelle des coûts ou des avantages, plus ils se développent dans le futur. Les modèles qui déterminent la combinaison de politiques la moins chère disponible utilisent tous une forme de remise.

Lorsque les chercheurs ajoutent à ces modèles des options d’élimination du carbone, telles que la plantation d’arbres, ils tendent à générer des mécanismes de ralentissement de l’élévation de la température qui réduisent le rôle de l’action à court terme et le remplacent par des absorptions imaginaires vers la fin du siècle.

En effet, la réduction sur 30 en années 60 donne aux options de suppression une apparence incroyablement bon marché aux prix actuels. Les modèles d’amorçage visant à minimiser les coûts les poussent à optimiser l’utilisation des absorptions futures à prix réduits et à réduire le recours à une réduction des émissions plus coûteuse à court terme.

Je ne discute pas contre le reboisement, ni pour une réponse purement technologique au changement climatique. Les arbres peuvent aider pour de nombreuses raisons: réduire les inondations, ombrager et refroidir les communautés et créer un habitat pour la biodiversité. Les incitations au reboisement sont importantes, de même que les incitations à éliminer le carbone. Mais il ne faut pas que les arbres ou la technologie portent tout le fardeau de la lutte contre le changement climatique. Pour cela, il faut aller au-delà des questions techniques, mener des actions politiques immédiates pour réduire les émissions et commencer à transformer les économies et les sociétés.

À propos de l’auteur

Duncan McLaren, professeur en pratique, Université de Lancaster

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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