Coûts d'opportunité: La taxe sur le carbone peut-elle devenir un jeu à somme positive?

Coûts d'opportunité: La taxe sur le carbone peut-elle devenir un jeu à somme positive?

Le changement climatique, causé par l'activité humaine, est sans doute le plus gros problème auquel le monde est confronté aujourd'hui. Il est profondément enchevêtré de savoir comment sortir des milliards de personnes de la pauvreté sans détruire l'environnement mondial. Mais le changement climatique représente également une crise pour les économistes (j'en suis un). Il y a des décennies, les économistes ont mis au point des solutions - ou des variantes d'une même solution - au problème de la pollution, l'important étant l'imposition d'un prix à la production de polluants tels que le dioxyde de carbone (CO 2).2). L'idée était de rendre visibles et responsables les véritables coûts environnementaux de tout processus de production.

La tarification du carbone pourrait stabiliser le climat mondial et limiter le réchauffement indésirable, à un coût bien inférieur à celui que nous risquons de payer autrement. Et comme les émissions ont été réduites rapidement, nous avons pu économiser suffisamment pour indemniser la plupart des «perdants», tels que les mineurs de charbon déplacés; une solution à somme positive. Cependant, la tarification du carbone a surtout été rejetée au profit de solutions réglementaires nettement plus coûteuses. Pourquoi?

La pollution de l'environnement est l'une des défaillances les plus envahissantes et les plus difficiles à résoudre des systèmes de marché (et de la planification centrale à la soviétique). Presque tous les types d’activités économiques produisent des sous-produits nocifs dont il est coûteux de se débarrasser en toute sécurité. La solution la moins coûteuse est de rejeter les déchets dans les cours d’eau ou dans l’atmosphère. Dans des conditions de libre marché pures, c'est précisément ce qui se passe. Les pollueurs ne paient rien pour les déchets alors que la société en supporte les coûts.

Étant donné que la majeure partie de l'énergie des sociétés modernes provient de la combustion de combustibles à base de carbone, la résolution de ce problème, que ce soit par le biais de nouvelles technologies ou de modifications des modes de consommation, nécessitera des modifications dans un vaste éventail d'activités économiques. Si ces changements doivent être réalisés sans réduire le niveau de vie ni entraver les efforts des pays moins développés pour sortir de la pauvreté, il est important de trouver un moyen de réduire les émissions tout en réduisant les coûts.

Mais comme les coûts de la pollution ne sont pas correctement représentés dans les prix du marché, il est inutile d’examiner les coûts comptables figurant dans les bilans des entreprises ou les coûts liés au marché qui entrent dans les mesures comptables nationales telles que le produit intérieur brut (PIB). Pour les économistes, la bonne façon de penser est le "coût d'opportunité", qui peut être défini comme suit: Le coût d'opportunité de tout ce qui a de la valeur est ce que vous devez abandonner pour pouvoir l'obtenir. Alors, comment devrions-nous penser au coût d'opportunité du CO2 les émissions?

Nous pourrions commencer avec les coûts imposés à la population mondiale par le changement climatique et mesurer comment cela change avec des émissions supplémentaires. Mais c'est une tâche incroyablement difficile. Tout ce que nous savons sur les coûts du changement climatique, c'est qu'ils seront importants, voire catastrophiques. Mieux vaut penser aux budgets carbone. Nous avons une bonne idée de combien de CO2 le monde peut se permettre d'émettre tout en maintenant la probabilité d'un changement climatique dangereux raisonnablement faible. Une estimation typique est de 2,900 milliards de tonnes - sur lesquelles 1,900 milliards de tonnes ont déjà été émises.

Dans chaque budget carbone donné, une tonne supplémentaire de CO2 émis par une source nécessite une réduction d'une tonne ailleurs. C'est donc le coût de cette réduction compensatoire qui détermine le coût d'opportunité de l'émission supplémentaire. Le problème est que tant que le CO2 générés 'disparaissent' dans l'atmosphère (et, éventuellement, les océans), les entreprises et les ménages ne supportent pas le coût d'opportunité du CO2 ils émettent.

Dans une économie de marché qui fonctionne correctement, les prix reflètent les coûts d’opportunité (et vice versa). Un prix pour le CO2 des émissions suffisamment élevées pour maintenir les émissions totales dans le budget carbone garantiraient que le coût d'opportunité de l'augmentation des émissions serait égal au prix. Mais comment cela peut-il être réalisé?

IDans les 1920, l’économiste anglais Arthur Pigou a suggéré d’imposer des taxes aux entreprises génératrices de pollution. Cela ferait en sorte que les prix (TTC) payés par ces entreprises reflètent le coût social. Une autre approche, développée par le lauréat du prix Nobel Ronald Coase, souligne le rôle des droits de propriété. Plutôt que de fixer un prix à la pollution, la société décide quelle quantité de pollution peut être tolérée et crée des droits de propriété (permis d'émission) reflétant cette décision. Les entreprises qui souhaitent brûler du carbone doivent obtenir des permis d’émission pour le CO2 ils produisent. Alors que l'approche de la taxe carbone détermine un prix et permet aux marchés de déterminer le volume d'activité polluante, l'approche des droits de propriété définit le volume et permet au marché de déterminer le prix.

Il n’existe aucun lien nécessaire entre l’imposition d’une taxe sur le carbone et la répartition des paiements qui en résultent. Cependant, des intuitions naturelles de la justice suggèrent que les revenus de la tarification du carbone devraient aller à ceux qui ont été affectés. Au niveau national, le produit pourrait être utilisé pour compenser les coûts supportés par les ménages à faible revenu. Plus ambitieusement, un système véritablement juste de droits de propriété mondiaux donnerait à tous des droits égaux et imposerait à ceux qui veulent brûler plus que leur part de carbone (principalement les riches du monde) d’acheter les droits de ceux qui brûlent moins.

Cela soulève la question de savoir si les droits d'émission devraient être égalisés à l'avenir ou si les émissions historiques devraient être prises en compte, afin de permettre aux pays plus pauvres de se «rattraper». Ce débat a été rendu en grande partie hors de propos par les baisses spectaculaires du prix de l'énergie renouvelable qui ont marginalisé les stratégies de développement basées sur les combustibles fossiles. La meilleure solution semble être «contracter et converger». Autrement dit, tous les pays devraient converger le plus rapidement possible vers un niveau d'émissions bien inférieur à celui des pays actuellement développés, puis éliminer complètement les émissions.

Des taxes sur le carbone ont déjà été introduites dans divers endroits et proposées dans beaucoup d'autres, mais ont rencontré une résistance vigoureuse presque partout. Les systèmes de permis d'émissions ont eu un peu plus de succès, notamment dans l'Union européenne, mais n'ont pas connu le même sort que celui envisagé lors de la signature du protocole de Kyoto au format 1997. Ce résultat décevant nécessite des explications.

Les idées de Pigou et Coase apportent une réponse théoriquement pertinente au problème de la défaillance du marché. Malheureusement, ils se heurtent au problème plus fondamental de la répartition des revenus et des droits de propriété. Si les gouvernements créent des droits d'émission et les mettent aux enchères, ils créent un bien public à partir d'une ressource (l'atmosphère) qui était auparavant disponible pour une utilisation (et une utilisation abusive) gratuitement. Il en va de même lorsqu'une taxe sur le carbone est proposée.

Que les droits de propriété soient créés explicitement, comme dans l’approche Coase, ou implicitement, par le biais des taxes sur le carbone préconisées par Pigou, il y aura des perdants et des gagnants du changement qui en résultera dans la répartition des droits de propriété et, donc, du revenu du marché. Sans surprise, ces perdants potentiels ont résisté aux politiques de lutte contre la pollution fondées sur le marché.

La plus grande résistance survient lorsque les entreprises qui ont déjà jeté leurs déchets gratuitement dans les voies respiratoires et les voies navigables sont obligées de supporter les coûts d'opportunité de leurs actions en payant des taxes ou en achetant des droits d'émission. Ces entreprises peuvent faire appel à un éventail de lobbyistes, de groupes de réflexion et de politiciens sympathiques pour défendre leurs intérêts.

Face à ces difficultés, les gouvernements ont souvent recouru à des options plus simples telles que la réglementation et ad hoc interventions telles que les tarifs de rachat et les objectifs en matière d’énergie renouvelable. Ces solutions sont plus coûteuses et souvent plus régressives, notamment parce que la taille et la répartition des coûts sont obscures et difficiles à comprendre. Cependant, les coûts probables du changement climatique sont si importants que même des solutions optimales, telles que la réglementation directe, sont préférables à l'inaction. et les retards causés par la résistance des entreprises et par les salaires des négateurs scientifiques motivés par une idéologie ont été tels qu’à court terme, des interventions d’urgence seront nécessaires.

Néanmoins, la nécessité de réagir au changement climatique ne va pas tarder à disparaître et les coûts des solutions réglementaires continueront à augmenter. Si nous voulons stabiliser le climat mondial sans entraver les efforts visant à mettre fin au fléau de la pauvreté dans le monde, une tarification du carbone est indispensable.

L'économie en deux leçons: pourquoi les marchés fonctionnent si bien et pourquoi ils peuvent échouer si mal by John Quiggin est à paraître via Princeton University Press.Compteur Aeon - ne pas enlever

A propos de l'auteur

John Quiggin est professeur d'économie à l'Université du Queensland à Brisbane. Il est l'auteur de Zombie Economics  (2010), et son dernier livre est L'économie en deux leçons: pourquoi les marchés fonctionnent si bien et pourquoi ils peuvent échouer si mal (à paraître, 2019).

Cet article a été initialement publié sur Temps infini et a été republié sous Creative Commons.

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