Coral lutte lentement contre le réchauffement des océans

le changement climatique

Les pires craintes des biologistes marins semblent être confirmées: les colonies de coraux mettent du temps à se remettre d'événements climatiques catastrophiques.

Des biologistes britanniques et brésiliens rapportent dans la Public Library of Science One - mieux connue sous le nom de PLoS One - que les habitats les plus riches de la mer pourraient également être parmi les plus vulnérables au changement climatique.

Pendant plus de 17 ans, des défenseurs de l'environnement de l'Université de Plymouth au Royaume-Uni ont travaillé avec des chercheurs de l'Université fédérale de Bahia au Brésil pour analyser la diversité et la densité des récifs coralliens et des colonies au large des côtes de l'Amérique du Sud. Au début de cette période de 17 ans, il y a eu un événement El Niño.

Il s’agit d’une éruption périodique de températures océaniques sans précédent: c’est un phénomène naturel qui semble s’être produit périodiquement au cours de l’histoire humaine, et qui se caractérise par des sécheresses et des incendies de forêt dans les régions normalement sous forte pluviosité et par des inondations sur des côtes normalement arides.

L'événement 1997-98 a duré pendant des mois 18 et a été considéré comme l'un des plus dévastateurs de tous, avec des températures de la mer atteignant un record mondial. Les récifs coralliens tropicaux ont été touchés presque partout; il y avait aussi des tempêtes dévastatrices et des inondations en Californie et des feux de forêt à Bornéo.

Les coraux sont particulièrement sensibles à la température de la mer - ils ont tendance à se décolorer si la mer devient plus chaude - et de nombreux coraux vivent et prospèrent près des limites de leur tolérance. Les récifs coralliens abritent également environ 25% de toutes les espèces marines, de sorte que la perte d'un récif a un effet sérieux sur la biodiversité marine, ainsi que sur les revenus des pêcheurs locaux et des opérateurs touristiques locaux.

Les scientifiques britanniques et brésiliens ont surveillé huit espèces de coraux scléractiniaires ou pierreux et ont travaillé avec l'Office météorologique brésilien pour dresser un tableau complet des conditions environnementales et de la façon dont ces espèces affectaient le comportement.

Au cours de 1998, tous les coraux surveillés présentaient une mortalité accrue et une espèce a complètement disparu des récifs pendant au moins sept ans. Puis, lorsque les températures ont chuté, les coraux ont recommencé à pousser.

Des mesures récentes montrent que les colonies de coraux ont complètement récupéré et sont maintenant revenues aux niveaux enregistrés avant 1998. Voilà les bonnes nouvelles. Les mauvaises nouvelles sont que la récupération a pris si longtemps.

«Les événements d'El Niño nous donnent une indication de l'impact du changement climatique sur les écosystèmes, alors que les changements majeurs dans le Pacifique affectent le monde entier», a déclaré l'un des auteurs, Martin Attrill du Plymouth's Marine Institute.

"Si les récifs peuvent se rétablir rapidement, il est probable qu'ils puissent s'adapter et survivre aux changements probables de la température de l'eau devant nous. Cependant, nous avons trouvé qu'il a fallu des années à 13 pour que le système de récifs coralliens du Brésil se rétablisse, suggérant qu'ils pourraient être très vulnérables aux impacts climatiques. »- Climate News Network

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