Atténuer l'autre menace climatique de l'huile de palme

Atténuer l'autre menace climatique de l'huile de palme

Les émissions de méthane provenant des plantations de palmier à huile contribuent de plus en plus au changement climatique. Mais ils pourraient être transformés en énergie renouvelable avec la technologie existante.

Se tenir à côté d'une lagune d'eaux usées contenant de l'huile de palme peut favoriser un vague sentiment de malaise. La surface brun trouble semble plus fondue que la solution aqueuse, recouverte de bulles qui suggèrent l’émergence imminente d’une bête mythique. De plus, ça pue.

Des milliers de ces lagunes sont réparties sous les tropiques et leur nombre ne cesse de croître. Si vous vous trouvez à côté de l’un d’eux, les bulles que vous verrez sont bien le produit de la vie souterraine. Mais ce n'est pas un monstre caché. Au lieu de cela, des milliards de microbes (et peut-être quelques crocodiles) à mâcher ont jeté le flux de déchets. Chaque bulle est pleine de méthane, s'échappant de ces lagons à des taux incroyablement élevés. Jeter une allumette sur la surface mousseuse et elle pourrait s'enflammer.

Après le dioxyde de carbone, le méthane est la principale cause du réchauffement de la planète. Dans un article récemment publié dans Nature Climate Change, nous avons montré que le méthane produit par une lagune typique d'huile de palme avait le même impact annuel sur le climat que la conduite de voitures 22,000. Avec plus de mille (et plus) centrales de traitement de l'huile de palme actuellement en exploitation, les émissions de méthane des eaux usées de palme représentent plus du tiers du potentiel de réchauffement des émissions de gaz à effet de serre provenant de la destruction des forêts pluviales et des tourbières en Malaisie et en Indonésie, où 85 pour cent de l'huile de palme est produite. Déjà, les fuites de méthane dans l'huile de palme équivalent à près de 10 pour cent de la quantité de méthane provenant de la production et du transport de gaz naturel dans le monde. Au fur et à mesure que l'industrie se dirigera vers une intensification plutôt que vers une expansion des terres, l'importance relative du méthane des eaux usées ne fera qu'augmenter (les pratiques d'intensification générant des rendements plus élevés généreront à terme des eaux usées plus riches, et donc plus de méthane).
Méthane bouillonnant à la surface d'un lagon

Les plantations de palmiers à huile contribuent de plus en plus au changement climatique

Les émissions de méthane provenant des eaux usées provenant des plantations d’huile de palme contribuent de plus en plus au changement climatique. Philip Taylor et son équipe ont quantifié le potentiel bioénergétique de ce système de lagune à Coopeagropal RL au Costa Rica (http://www.coopeagropal.com/). Le méthane, vu bouillonner à la surface, est maintenant utilisé dans une centrale électrique au biogaz pour la production d'électricité. Photo de Philip Taylor.

Les lagunes de palmiers dégagent d'énormes quantités de méthane car elles constituent l'extrémité étroite d'un entonnoir. Tout comme un bassin versant peut concentrer la quantité de pluie d'un comté sur une rivière, des vastes plantations de palmiers exploitent les taux de productivité végétale les plus élevés du monde et les poussent à travers une seule usine de traitement. Cela va en grande partie du dentifrice au Tater Tots. Le reste va dans ces lagons. Et comme dans toute installation de traitement des eaux usées, les lagunes sont conçues pour décomposer d’énormes quantités de matière organique, dont la plus grande partie devient du méthane. À grande échelle, c'est une mauvaise nouvelle pour le climat.

Tout cela ne représente que le coût des affaires, non? Eh bien, peut-être pas. Les caractéristiques mêmes qui génèrent de fortes émissions de méthane dans les eaux usées représentent une opportunité encore non satisfaite: le méthane concentré est une source d’énergie. Pour un moulin à huile de palme donné, tout ce dont vous avez besoin est d’un toit sur les lagunes et d’un générateur de biogaz juste à côté. L’impact sur le climat est réduit par un facteur 34, tandis que suffisamment d’énergie nouvelle est générée pour des dizaines de milliers de ménages ruraux. La technologie du biogaz existe depuis des décennies et est souvent utilisée dans des installations de traitement des eaux usées aux États-Unis et en Europe. Nous savons comment le faire et ça marche.

Pourtant, moins de 5 pour cent des huileries de palme du monde disposent de systèmes de captage du biogaz, car, pour la plupart des usines, cela ne vaut pas l'investissement. Le méthane, une eau usée, pourrait alimenter l’huile de palme elle-même, mais la plupart exploitent déjà des flux de déchets solides pour la bioénergie. Vendre de l'électricité au réseau et investir dès le départ dans des installations de production de biogaz peuvent générer des bénéfices considérables en quelques années seulement, mais de nombreuses plantations sont trop éloignées pour accéder au réseau actuel. Et pour les aciéries proches du réseau, des accords d'achat d'électricité fiables et des tarifs de rachat proportionnellement ajustés pour tenir compte des subventions aux combustibles fossiles peuvent être difficiles à acquérir. La plupart des pays tropicaux ne disposent pas de politiques énergétiques innovantes capables d'intégrer les énergies renouvelables distribuées et à petite échelle (à l'exception notable de la Thaïlande et du Brésil). Et même si les installations de biogaz peuvent générer des bénéfices, les rendements financiers sont souvent médiocres par rapport à ceux attendus des investissements dans les activités principales telles que la gestion foncière, l'augmentation des rendements et le développement des plantations.

La plupart des émissions de gaz à effet de serre ont tendance à se produire dans les chaînes d'approvisionnement. Vert, et vous commencez à faire une vraie chute - et peut-être faire un profit en même temps.

Une valorisation plus élevée des émissions de CO2 sur les marchés du carbone aiderait

Néanmoins, il existe des moyens d’accélérer l’adoption. Une valorisation plus élevée des émissions de CO2 sur les marchés du carbone serait utile. De 2008 à 2011, les émissions de carbone se situaient bien au-dessus de 10 par tonne, et les huileries de palme ont été en mesure de financer les systèmes de captage du méthane au moyen de recettes de carbone issues du Mécanisme de développement propre des Nations Unies. L’ajout de retours d’énergie a permis de simplifier la transaction et de créer la première vague d’installations de production de biogaz dans l’ensemble du secteur. Mais lorsque le prix du carbone a chuté, le développement du biogaz s'est en grande partie évaporé.

Au lieu de prix du carbone attractifs, une pression sur les chaînes d'approvisionnement «écologiques» des entreprises pourrait faire la différence. Les entreprises avant-gardistes agissent déjà rapidement pour réduire les émissions de gaz à effet de serre afin de réduire les risques liés au carbone et d’améliorer les rendements financiers. Dans la plupart des cas, les efforts d’atténuation ont été axés sur les émissions provenant des activités d’exploitation, appelées émissions SCOPE 1 et 2. Mais la plupart des émissions de gaz à effet de serre ont tendance à se produire dans les chaînes d’approvisionnement - ce qu’on appelle les émissions SCOPE 3. Vert, et vous commencez à faire une vraie chute - et peut-être faire un profit en même temps.
Système d'alimentation au biogaz

Les émissions de méthane provenant des eaux usées provenant des plantations d’huile de palme contribuent de plus en plus au changement climatique. Mais ils pourraient être transformés en énergie renouvelable avec la technologie existante, comme ce système d’énergie à biogaz en Thaïlande. Photo fournie par Univanich Palm Oil PCL.

Unilever, utilise à propos de 3 le pourcentage de l'huile de palme dans le monde

Prenez Unilever, qui utilise environ 3 pour cent de l’huile de palme mondiale pour ses marques de produits ménagers. La société a pris des mesures audacieuses pour réduire la déforestation génératrice de carbone au sein de sa chaîne d'approvisionnement - mais ses émissions de méthane dans la chaîne d'approvisionnement sont équivalentes aux émissions liées aux combustibles fossiles du Cambodge ou de l'Ouganda, les émissions de méthane de l'huile de palme étant environ le double de l'ensemble de l'entreprise. SCOPE 1 et 2 émissions, et près de quatre fois les réductions d'émissions totales obtenues grâce aux améliorations apportées aux opérations de fabrication et de logistique de 2008 à 2012. Cette même histoire se répète pour de nombreuses autres entreprises familiales, notamment Proctor and Gamble, Walmart, Kraft, Nestlé, Cadbury, la société Hershey, McDonald, PepsiCo, Colgate, General Mills et Kellogg's. SCOPE Les émissions de 3 volent largement sous l'œil du public.

Si Unilever convertissait ses déchets en méthane en énergie, il pourrait fournir de l'énergie renouvelable à plus d'un million de millions de ménages dans les zones rurales malaisiennes et indonésiennes, où provient la majeure partie de son huile de palme. Chaque installation coûterait environ entre 1 $ et 3 $, et le retour sur investissement typique varierait de 5 pour cent à plus de 6 pour cent sur la durée de vie du projet. Unilever capte déjà de l'énergie sous forme de déchets: 20, sur ses sites de fabrication de 30, dispose d'une alimentation à base de biomasse, qui génère 252 pour cent de sa consommation d'énergie. La même chose pourrait arriver pour le méthane des eaux usées.

Tant que la demande du marché n'augmentera pas en Inde et en Chine, l'autre moitié de l'huile de palme durable produite sera vendue aux taux conventionnels, ce qui dissuadera les producteurs d'investir dans le produit certifié. Il est beaucoup plus difficile de pousser une chaîne que d'en tirer une.

La pression des consommateurs a commencé à se faire mal

Dans le même temps, la pression des consommateurs a commencé à réduire les émissions de gaz à effet de serre de l'huile de palme. Unilever a récemment signé un engagement visant à mettre fin à la destruction des forêts émettrices de carbone avec son fournisseur Wilmar, qui contrôle 45 pour cent de la production mondiale d'huile de palme. Cela a un coût pour Wilmar, dans la mesure où la plupart des forêts tropicales valent encore plus de morts que de vivants. Golden Agri Resources, un autre géant de l'huile de palme, s'est lui aussi récemment engagé à lutter contre la déforestation dans l'ensemble de sa chaîne d'approvisionnement. Des pressions et des instruments politiques similaires pourraient aider à catalyser le développement du biogaz. Il est prévu que la table ronde sur l'huile de palme durable, dont les membres vendent des produits sans déforestation, nécessitera une atténuation du méthane pour la certification dans le futur. La RSPO a joué un rôle déterminant dans la commercialisation de l'huile de palme durable, mais si aux États-Unis, il peut sembler que l'organisation fait la différence, elle n'a pas d'influence particulière à l'échelle mondiale. L'huile de palme certifiée RSPO a plafonné à 15 pour cent du volume du marché et seule la moitié de celle-ci est vendue à des prix plus élevés, ce qui justifierait les coûts liés à la création d'un produit certifié. Tant que la demande du marché n'augmentera pas en Inde et en Chine, l'autre moitié de l'huile de palme durable produite sera vendue aux taux conventionnels, ce qui dissuadera les producteurs d'investir dans le produit certifié. Il est beaucoup plus difficile de pousser une chaîne que d'en tirer une.

De manière encourageante, le gouvernement indonésien a lancé l'initiative indonésienne pour une huile de palme durable, qui oblige les entreprises productrices d'huile de palme opérant en Indonésie à déployer des efforts pour installer des systèmes de captage du biogaz. Cependant, faire des efforts ne se traduit pas par une installation, et (pour de bonnes raisons, la capture du méthane dans les eaux usées est une priorité secondaire de l’initiative visant à ralentir la déforestation généralisée. De plus, la conformité ne prend effet que 2020. Pour ces raisons et bien d'autres, les chaînes d'approvisionnement écologiques peuvent être difficiles et, pour le moment, acheter de l'huile de palme certifiée durable est un moyen lent de catalyser le développement du biogaz.

Toutefois, comme le souligne un récent article de ce magazine, le fait de cibler les problèmes de points chauds dans quelques endroits du monde peut permettre d’obtenir des progrès substantiels en matière d’atténuation du changement climatique. Les eaux usées d'huile de palme sont l'un de ces endroits. Dans l'ensemble, la montée des cadres réglementaires, la perspective éventuelle d'une valorisation appropriée du carbone et les changements de comportement des consommateurs et des entreprises partenaires devraient commencer à renverser la tendance.

À propos des auteurs

taylor philipPhilip Taylor est chercheur postdoctoral à l'Université du Colorado à Boulder. Ses recherches portent sur la façon dont les humains modifient la Terre et ce que ces changements impliquent pour le bien-être de l'homme et de l'écosystème, en particulier sous les tropiques. Il est passionné par le développement de stratégies pour un avenir durable et leur mise en œuvre dans les secteurs public et privé.

 

townsend alanAlan Townsend est professeur d'écologie et de biologie évolutive et membre de l'Institut de recherche sur l'Arctique et le ski alpin de l'Université du Colorado à Boulder. Son laboratoire étudie l'évolution des principaux cycles biogéochimiques de la Terre et ce que cela signifie pour les écosystèmes dont nous dépendons tous.

 

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