Bonne nouvelle Mauvaise nouvelle: Une meilleure qualité de l'air est liée aux tempêtes plus violentes

Bonne nouvelle Mauvaise nouvelle: Une meilleure qualité de l'air est liée aux tempêtes plus violentes

La recherche britannique sur les cycles de tempête a trouvé des preuves suggérant qu'une réduction de la pollution atmosphérique pourrait avoir eu l'effet secondaire inattendu d'augmenter la férocité et la fréquence des ouragans

Des scientifiques du Météorological Office britannique ont fait appel à un nouveau suspect pour tenter de résoudre le mystère des tempêtes tropicales. C'est, de façon inattendue, la qualité de l'air.

Si les ouragans de l'Atlantique Nord sont plus destructeurs ou plus fréquents, ils peuvent être liés à des niveaux plus faibles de pollution atmosphérique. Inversement, les aérosols sulfatés et autres particules provenant des cheminées d'usines, des échappements de véhicules, des incendies domestiques, des centrales électriques et autres progrès économiques humains ont peut-être joué un rôle dans le maintien des tempêtes tropicales, au moins un peu.

Le climatologue Nick Dunstone et ses collègues chercheurs du Hadley Centre de Met Office à Exeter, Devon, rapportent dans le journal Nature Geoscience qu'il existe au moins des preuves circonstancielles que les aérosols jouent un rôle plus important dans le cycle des tempêtes que prévu.

La raison pour laquelle il a été difficile de séparer l'effet est simple: lorsque les humains brûlent des combustibles fossiles, ils émettent des gaz à effet de serre qui réchauffent lentement mais inexorablement l'atmosphère, et donc les océans. L'atmosphère et l'océan sont ensemble un système climatique: mettre plus d'énergie dedans, et il doit aller quelque part. Les conséquences probables, la plupart des gens ont pensé, sont des extrêmes de vent et de pluie.

Cependant, pendant la plus grande partie du XXIe siècle, les humains libèrent en même temps des gaz à effet de serre et toutes sortes d'autres déchets: des aérosols sulfatés qui, comme le smog urbain, assombrissent les bâtiments, accentuent l'acidité de la pluie, les structures calcaires pourries. condamné des centaines de milliers de personnes à des maladies bronchiques et, en fin de compte, à des tombes précoces.

Il n'a pas semblé possible de séparer les effets - du moins jusqu'à ce que la Grande-Bretagne, les pays d'Europe occidentale et l'Amérique du Nord adoptent une législation de plus en plus stricte sur la qualité de l'air.

Chimie du nuage

Cela a commencé à donner aux scientifiques et aux modélisateurs climatiques l'occasion de faire ressortir les différents effets des deux polluants. Les aérosols sont des absorbants importants de la lumière du soleil, et ils sont également importants dans la chimie des nuages ​​- les gouttelettes de vapeur d'eau doivent se condenser sur quelque chose. Mais important de quelle manière? Est-ce que les nuages ​​reflètent la lumière du soleil et refroidissent la région? Ou construisent-ils des quantités prodigieuses d'eau en mouvement et se transforment en frénésie d'une tempête tropicale? Ou, dans l'ensemble, les sulfates refroidissent-ils un peu l'atmosphère et contrecarrent-ils le réchauffement de la planète - et, dans l'affirmative, dans quelles conditions?

En effet, comme un gaz à effet de serre tel que le dioxyde de carbone reste dans l'atmosphère pendant huit décennies, alors que les aérosols de suie et de sulfate restent dans l'atmosphère pendant deux semaines tout au plus, Dunstone et ses collègues ont pu comportement de tempête.

Les émissions de gaz à effet de serre se sont accélérées au XeXIXe siècle et les gaz sont restés dans l'atmosphère. Mais les rejets d'aérosols anthropiques ont varié.

Il y avait beaucoup de smog et de suie avant la première guerre mondiale, puis une baisse des émissions. Les échappements d'usine ont vacillé pendant la grande dépression des 1930, puis se sont reconstitués, mais ils sont tombés pendant la Seconde Guerre mondiale, avant de revenir partout - puis de tomber de nouveau lorsque les gouvernements et les électeurs ont commencé à réagir aux villes sales et à étouffer la fumée.

Storm Records

À l'aide de simulations climatiques, les scientifiques ont pu faire correspondre les enregistrements et les prédictions de tempêtes de 1860 à 2050 avec les niveaux de pollution atmosphérique enregistrés et prévus, et identifier un effet.

Pendant une grande partie du 20e siècle, selon l'article de Nature Geoscience, les aérosols ont en fait supprimé les forces des ouragans en refroidissant les eaux océaniques. Il n'a pas été possible de faire correspondre des tempêtes spécifiques avec un niveau particulier de pollution par aérosols, mais en général, il semble y avoir des tempêtes tropicales moins fréquentes pendant les périodes de plus grand rejet d'aérosols.

La découverte est compatible avec d'autres recherches récentes. Le smog et les autres rejets dans l'hémisphère nord au milieu du XIe siècle ont été récemment associés au dessèchement du Sahel et à l'assèchement d'une grande partie du lac Tchad, ainsi qu'à l'affaiblissement de la mousson indienne.

Cependant, personne ne pense que la question est réglée par les conclusions du Met Office. Ce qui se passe réellement dans un système météorologique, et à quelle fréquence, dépend de nombreux facteurs. Les températures et la pollution atmosphérique sont certes des facteurs, mais ils ne sont pas les seuls. La poussière, transportée sur de vastes nuages ​​par les océans, doit également jouer un rôle. Et les humains ne sont pas la seule source d'aérosols: les volcans injectent des quantités énormes imprévisibles à des niveaux presque stratosphériques.

Le lien n'est qu'une association: comme d'habitude, la réponse est fournie par les modèles climatiques. Il n'y a aucun moyen de mener une expérience contrôlée, en double aveugle, avec le temps d'un océan. Les aérosols ne sont impliqués que par association. Les chercheurs concluent: "Nos résultats suggèrent que de nouveaux progrès pourraient être accélérés par un effort international visant à réduire les incertitudes sur les impacts des aérosols sur le climat." - Climate News Network

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