La grande victoire du moteur n ° 1 sur Exxon montre que les hedge funds militants se joignent à la lutte contre le changement climatique

Un signe Exxon Mobil se trouve en face de sa raffinerie Billings à Billings, au Mont., Avec des cheminées de fumée en arrière-plan.Un de les batailles d'actionnaires les plus chères de Wall Street sur le disque pourrait signaler un grand changement dans la façon dont les hedge funds et d'autres investisseurs voient la durabilité.

Exxon Mobil Corp. a repoussé un soi-disant combat par procuration d'un hedge fund connu sous le nom de Engine No. 1, qui blâme le géant de l'énergie mauvaise performance ces dernières années sur son échec de la transition vers un «monde décarbonant». Lors d'un vote du 26 mai 2021, les actionnaires d'Exxon approuvé au moins deux des quatre membres du conseil Moteur n ° 1 nommé, portant un coup dur à la compagnie pétrolière. Le vote est en cours et davantage de candidats du fonds spéculatif pourraient également être nommés prochainement.

Bien qu'il se concentre sur la valeur pour les actionnaires, le moteur n ° 1 dit qu'il le faisait également pour sauver la planète des ravages du changement climatique. Il a été pousser pour un engagement d'Exxon à la neutralité carbone d'ici 2050.

As chercheurs en développement durable des entreprises, on ne peut pas Rappelez-vous une autre fois où l'actionnaire d'une société d'énergie - en particulier un fonds spéculatif - a été si efficace et si énergique pour montrer comment l'incapacité d'une entreprise à faire face au changement climatique a érodé la valeur pour les actionnaires. C'est pourquoi nous pensons que ce vote marque un tournant pour les investisseurs, qui sont bien placés pour inciter les entreprises à adopter des pratiques commerciales plus durables.

Les hedge funds à la rescousse?

Les stratégies climatiques visant à sauver la planète sont un jeu étrange pour un hedge fund. Ces entreprises d'investissement sont mieux connues pour inciter les entreprises à cesser d'investir dans ce type de choses afin de pouvoir percevoir rapidement des bénéfices.

Des recherches récentes menées par l'un de nous ont révélé que les hedge funds activistes ont tendance à cibler les entreprises qui consacrent davantage de leurs ressources à ces types d’initiatives de développement durable. Autrement dit, ils achètent des actions d'une entreprise pour gagner en influence, puis convainquent d'autres investisseurs de se joindre à eux pour exiger des améliorations d'efficacité et des protocoles de réduction des coûts afin de rendre plus de liquidités aux actionnaires. Une étude de suivi a révélé que les entreprises réduire les dépenses sur les initiatives de développement durable dans les cinq ans suivant l'implication d'un hedge fund.

En d'autres termes, les hedge funds se concentrent sur les rendements à court terme et non sur les préoccupations à long terme telles que le changement climatique ou même la rentabilité future d'une entreprise. Et cela est dû au fonctionnement fondamental des hedge funds.

Les hedge funds facturent généralement leurs investisseurs - souvent des particuliers fortunés et des investisseurs institutionnels - des frais de gestion de 1% à 2% en plus d'une réduction de 20% de tout gain sur leurs placements. En retour, ces clients s'attendre à des rendements rapides et substantiels qui surpassent largement le marché.

Moteur n ° 1, un nouveau type de hedge fund?

C'est ce qui rend le combat du moteur n ° 1 si intéressant.

Cela a commencé début décembre 2020, peu de temps après que l'investisseur technologique Chris James a lancé le moteur n ° 1 avec deux autres vétérans de l'industrie des fonds spéculatifs. La firme a dit que c'était "spécialement conçu pour créer de la valeur à long terme en exploitant le pouvoir du capitalisme. »

Le premier ordre du jour du moteur n ° 1 était de se battre avec l'une des plus grandes sociétés énergétiques du monde, Exxon Mobil. Il a envoyé une lettre au conseil d'administration de l'entreprise le 7 décembre 2020, l'exhortant à se concentrer sur l'énergie propre et à secouer son conseil d'administration - une décision audacieuse pour une société d'investissement parvenue avec seulement 0.02% du capital entreprise de près de 250 milliards de dollars.

Mais Exxon était une cible évidente pour cette stratégie. Il a été un retardataire sur le développement carburants à faible émission de carbone pendant des années et a encouragé la désinformation sur l'impact humain sur le changement climatique pendant des décennies.

Après qu'Exxon a refusé de s'engager dans une transition vers la neutralité carbone, le moteur n ° 1 officiellement lancé sa bataille par procuration en mars pour forcer un changement de stratégie au sein de l'entreprise, dont l'histoire remonte à 1870, lorsque John D. Rockefeller a fondé la Standard Oil Company.

Une bataille par procuration se produit lorsqu'un groupe d'actionnaires tente de recueillir suffisamment de soutien d'autres investisseurs - sous forme de votes - pour forcer une entreprise à faire ce qu'elle veut, que ce soit pour réduire les coûts ou changer de stratégie.

Exxon l'a dit devrait dépenser 35 millions de dollars plus que ses coûts habituels pour faire face à la bataille par procuration ; malheureusement, en augmentant les dépenses d'Exxon, ce sont des coûts qui sont en fait supportés par les investisseurs. Le moteur n°1 a évalué ses dépenses à 30 millions de dollars. Le coût total, selon certaines estimations, a dépassé 100 millions de dollars.

Le moteur n ° 1 espérait remplacer un tiers des conseil d'administration du géant pétrolier avec quatre personnes qui ont plus d'expérience en énergie propre. Le hedge fund recherchait également des réformes de la gouvernance d'entreprise, une révision du plan d'action climatique d'Exxon - et son impact sur les finances de l'entreprise - et une plus grande divulgation publique de ses activités environnementales et de lobbying.

Même avant le vote, la campagne était déjà en train de changer la façon dont Exxon fait des affaires. Au cours des derniers mois, Exxon a proposé une Projet de captage du carbone de 100 milliards de dollars à Houston et des tours engagé 3 milliards de dollars dans des technologies à faibles émissions par le biais d'une nouvelle entreprise.

Bien qu'Exxon nie que l'un de ces investissements soit dû à la pression du moteur n ° 1, il est difficile de croire que le fonds spéculatif n'a pas été un catalyseur. Ce sont quelques-uns des les plus gros investissements proposés par Exxon dans le développement durable ces dernières années, et ils sont venus juste après la pression du fonds spéculatif - ainsi que l'élection d'un nouveau président américain qui a fait de la lutte contre le changement climatique une priorité.

Une autre raison probable de ces nouvelles initiatives est que la campagne du moteur n ° 1 obtenait un soutien important de la part d'autres grands investisseurs d'Exxon, tels que le système de retraite des employés publics de Californie et le fonds de retraite commun de l'État de New York. pression supplémentaire sur Exxon pour qu'elle fasse quelque chose au sujet de sa stratégie de développement durable en retard.

Ainsi, malgré sa répression contre le moteur n ° 1 et son projet de plan climatique, l'attention d'Exxon Mobil à ses plans de développement durable a clairement été piquée.

Qu'est-ce que tout cela signifie

Alors pourquoi le moteur n ° 1 fait-il vraiment cela - et ses motivations sont-elles importantes?

Alors que l'entreprise fait pression pour plus d'investissements dans la durabilité et l'énergie propre, l'accent dans ses déclarations sur ce qui motive ce combat est principalement la valeur pour les actionnaires. Et beaucoup de ses demandes, comme une meilleure stratégie d'allocation du capital à long terme, un plan visant à accroître la valeur pour les actionnaires et une rémunération de la direction «désalignée», sont tout droit playbook typique des hedge funds.

Ce que nous considérons comme fondamentalement différent ici, c'est l'accent mis par le hedge fund sur le lien entre la durabilité et les bénéfices à long terme. Cela montre clairement que la raison pour laquelle Exxon la situation financière s'est détériorée est en raison de son incapacité à investir dans les technologies à faible émission de carbone.

Ou, comme un hedge fund, Exxon s'est concentré sur les gains à court terme des combustibles fossiles au détriment de son avenir à long terme dans une économie mondiale qui met l'accent sur la durabilité et une sanction sur les activités à forte intensité de carbone.

De plus, la disponibilité de tant d'investisseurs majeurs - y compris trois plus grands fonds de pension américains et des tours BlackRock, le plus grand gestionnaire de placements au monde avec 7.4 billions de dollars d'actifs sous gestion - en rejoignant le moteur n ° 1 montre dans quelle direction les vents soufflent, ce qu'Exxon semble maintenant également réaliser.

Le vote en lui-même n'est donc pas l'histoire ici. C'est que le poids des hedge funds activistes - le forme la plus puissante d'activisme des actionnaires - semble évoluer en faveur de la durabilité. Comme nous le voyons, cela signifie que les entreprises et les dirigeants qui n'investissent pas dans la transition énergétique à faible émission de carbone risquent de plus en plus d'encourir leur colère.

A propos de l'auteur

Mark DesJardine, professeur adjoint de stratégie et de durabilité, Penn State

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