Nous sommes des chercheurs sur le climat et notre travail a été transformé en fausses nouvelles

Nous sommes des chercheurs sur le climat et notre travail a été transformé en fausses nouvelles

La science est lente. Il repose sur une recherche minutieuse avec l'accumulation de preuves. Cela crée une relation intrinsèquement difficile avec l'ère des médias modernes, en particulier une fois que les problèmes sont politisés. L'interaction entre la politique et les médias peut être toxique pour la science, et le changement climatique en est un exemple frappant.

Prenez le récent «gel» sur la côte est des États-Unis. Pour les scientifiques, il s'agissait d'une pièce de plus d'un puzzle plus vaste du changement climatique perturbant les systèmes météorologiques et les schémas de circulation. Cela inclut des changements spectaculaires observés dans la banquise arctique et la effet d'entraînement sur les températures ailleurs dans les latitudes septentrionales - à la fois réchauffement et refroidissement relatif. Pour le président Donald Trump, la vague de froid était une chance de simulacre de changement climatiqueet certains sceptiques ont soudainement parlé d'un âge de glace imminent.

Nous sommes des chercheurs sur le climat et notre travail a été transformé en fausses nouvellesFiction. Breitbart

Mes collègues et moi avons connu des frustrations similaires à la fin de 2017, après la publication d’un article dans la revue scientifique Nature Geoscience, dans lequel nous avons conclu qu’il y avait plus de marge de manœuvre que beaucoup ne l’avaient supposé avant que nous n'atteignions les objectifs de l’Accord de Paris. Nous nous sommes retrouvés non seulement en première page des principaux journaux britanniques, mais globalement en tant que site d'extrême droite Breitbart a raconté qu’un petit groupe de scientifiques buccaneurs avait finalement admis que les modèles étaient tous faux, une fiction rapidement reprise par le plus d'éléments enragés dans les médias.

L’essence d’une bonne science est d’actualiser, de remettre en question, d’améliorer et d’affiner en permanence, en utilisant autant de preuves que possible. Des événements isolés font rarement de bonnes recherches scientifiques. Et si chaque évaluation minutieuse, mettant à jour le travail effectué il y a des années, peut être décrite comme détruisant tout ce qui a été fait auparavant - en particulier à la fantaisie d'agendas non scientifiques - alors nous avons un dilemme majeur. L'édifice de la science est construit avec de petites briques et cette recherche n'a pas fait exception.

Nous n’avons absolument pas montré que le changement climatique était “moins mauvaiset passe plus lentement”Que précédemment pensé. Nos travaux se sont appuyés sur les nombreuses études scientifiques précédentes qui avaient examiné les risques d'émissions non contrôlées et les perspectives de limitation du réchauffement à 2 ℃ au-dessus des niveaux préindustriels. L'Accord de Paris est allé plus loin en visant à «poursuivre les efforts» en vue d'atteindre l'objectif plus ambitieux de 1.5. Étant donné que nous sommes déjà à autour de 1 ℃ de réchauffement, c’est un objectif relativement à court terme. Une plus grande ambition nécessite donc une plus grande précision.

Notre étude a pris un microscope à cette question. Où estimations précédentes tirés d'une gamme de modèles essentiellement à long terme prenant en compte les changements intervenus sur un siècle, nous nous sommes concentrés sur une définition précise et le point de départ actuel, ainsi que sur d'autres facteurs qui importent beaucoup moins à long terme, mais beaucoup si l'objectif est beaucoup plus près.

Certaines des estimations précédentes semblaient impliquer une «marge de manœuvre par rapport aux émissions actuelles de 1.5» inférieure à une décennie - ce qui est tout à fait irréalisable compte tenu de la longue durée et de la grande inertie. Nous avons estimé à peu près le nombre d’années 20 - ce qui équivaut à une diminution constante des émissions mondiales de CO₂ jusqu’à atteindre zéro dans les années 40 environ - et nous avons clairement indiqué qu’il semblait toujours, c’est un euphémisme, une formidable ambition. D'autres études ont abouti à des conclusions similaires.

Une (non) histoire de révolution

Les reportages plus détaillés des correspondants ayant assisté à la réunion scientifique étaient suffisamment précis (même si certains de leurs gros titres et leurs entrées n'étaient pas), mais cela a vite été perdu dans les fausses déclarations qui ont suivi. Nous aurions sans doute pu faire davantage pour expliquer comment nos conclusions découlaient de développements scientifiques tout à fait mineurs. Certains l'ont plutôt transformée en une histoire de révolution dans la science du climat. Les scientifiques sont également des êtres humains, et ces réactions sceptiques ont renforcé la propension initiale naturelle des autres chercheurs à défendre leurs précédents chiffres. Certains a pris à Twitter de le faire, mais eux-mêmes semblaient confondre les titres des médias avec nos conclusions actuelles.

Certains défis peuvent encore être prouvés. Par exemple, il pourrait y avoir plus de réchauffement accumulé actuellement masqué par d’autres polluants ou déjà tapi dans les océans. Lorsque l'objectif est proche, les autres émissions piégeant la chaleur (comme le méthane) importent également beaucoup plus. Notre étude - à l’instar des travaux antérieurs - comportait son lot de réserves et d’incertitudes.

Malheureusement, même si une bonne science embrasse l'incertitude, la politique en a horreur et les médias semblent en être déconcertés. Cela incite les chercheurs à simplifier leur message et à traiter les estimations existantes - souvent dans une fourchette - comme une position à défendre. Les scientifiques, même les plus éminents et les mieux intentionnés, ont le risque de manipuler les réactions du jour au lendemain pour parer des mois d’examens et de recherches minutieux entre pairs, qui se cachent derrière des analyses publiées dans des revues réputées.

Science contre le spin

Alors, comment la science devrait-elle réagir? Les implications pour la politique climatique sont simples: rien de significatif n’a changé. Nous n’avons qu’une planète et les processus physiques et économiques à la base du changement climatique ont une énorme inertie. Si un grand paquebot flottait dans un brouillard épais dans les mers polaires, seul un imbécile pourrait rester à toute vitesse, les techniciens discutant toujours de la distance qui les séparait du premier gros iceberg.

Un défi sous-jacent concerne en effet la communication de l'incertitude. C'est une piste bien usée, mais il convient de la répéter. La science n’a pas pour tâche de réduire les incertitudes, mais aussi d’informer sur les risques qui en découlent logiquement. Comme pour le pronostic médical du tabagisme, le fait que les choses se passent mieux ou moins bien que la moyenne n’est pas une bonne raison de continuer à bouffer. Vous ne saurez pas avant qu'il ne soit trop tard si le dommage a été léger ou final.

Mais la science doit également adopter et intégrer une autre caractéristique évidente de la pratique médicale: un médecin ne regarderait jamais seulement votre température pour diagnostiquer votre état. Une partie du problème provient donc de l’utilisation d’un seul indicateur pour les processus complexes. Trop de débats considèrent la température (et en particulier la moyenne mondiale la plus récente) comme unique indicateur, alors que de nombreux autres facteurs sont en jeu, notamment le niveau de la mer, l’acidité des océans, les inlandsis, les tendances des écosystèmes, et bien d’autres.

La ConversationCes autres tendances doivent être rapportées dans leur contexte, tout comme les informations économiques rapportent non seulement le PIB, mais aussi la dette, l'emploi, l'inflation, la productivité et une foule d'autres indicateurs. Et les scientifiques eux-mêmes doivent améliorer l'art de la communication dans un monde où la recherche peut être transformée, en quelques heures, en une histoire d'échec passé, plutôt qu'en une réalité d'amélioration continue.

A propos de l'auteur

Michael Grubb, professeur d'énergie et de changement climatique, UCL

Cet article a été publié initialement le La Conversation. Lis le article original.

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