La tempête de sable de Pékin était en fait une tempête de poussière - Pourquoi c'est bien pire

La tempête de sable de Pékin était en fait une tempête de poussière - et c'est bien pire

Le ciel de Pékin est devenu orange récemment, grâce à ce qui a été largement rapporté comme un tempête de sable massive.

Le problème, du moins en termes de santé publique, c'est qu'il ne s'agissait pas en fait d'une tempête de sable. C'était un tempête de poussière.

Cela peut sembler un acte de pédantisme géologique, mais cela représente une différence cruciale, et cela se résume à une question de taille. Les grains de sable sont des particules minérales de plus de 0.06 mm de diamètre - le genre qui vous gratte les chevilles lors d'une journée venteuse à la plage et finit par gâcher le pique-nique en se sentant croustillant dans vos sandwichs. La poussière est potentiellement un problème beaucoup plus grave que le sable soufflé.

Les particules de poussière (ou le limon et l'argile comme de nombreux géologues les appelleraient) sont ces grains plus petits, qui se sentiraient soyeux au toucher et ne rayeraient pas la peau. Surtout, ces grains plus petits et plus légers peuvent voyager beaucoup, beaucoup plus loin.

Ils ne dépendent pas des sauts balistiques à courte distance des grains de sable, mais peuvent se retrouver en suspension dans un processus atmosphérique global qui les voit transférés à travers le monde. Le sable ne soufflera pas facilement sur des centaines de kilomètres, ni même dans le monde - la poussière le fera.

La taille des grains est également importante car les particules de poussière plus fines - celles de moins de 10 micromètres (pm10) et en particulier de moins de 2.5 micromètres (pm2.5) - sont graves pour la santé humaine. dangers, car ils sont suffisamment petits pour être aspirés profondément dans les poumons.

Les tempêtes de poussière en Chine se sont produites bien avant que les humains n'aient un impact généralisé sur le paysage. Au cours des périodes glaciaires répétées des 2.6 millions d'années passées, d'énormes volumes de poussière ont été générés par l'avancée et le retrait des calottes glaciaires, se déposant pour former des dépôts appelés loess.

Au cours des millénaires, ceux-ci se sont accumulés à un épaisseur jusqu'à 350 mètres pour former le plateau chinois du Loess, couvrant une superficie plus grande que la France. Le lœss est riche en nutriments minéraux et constitue un sol agricole productif. Ce sont en grande partie ces terres agricoles qui sont à nouveau érodées par le vent et recirculées sous forme de poussière.

La tempête de sable de Pékin était en fait une tempête de poussière - Pourquoi c'est bien pire Carte de la tempête de poussière de mars 2021, montrant les vents soufflant du plateau du Loess vers Pékin. NASA

Si nous avons vu des changements aussi spectaculaires dans le passé, la fréquence des tempêtes de poussière change-t-elle maintenant? Il n'est pas sage d'extrapoler à partir d'une seule région comme la Chine vers le globe, car le modèle est complexe et il y a beaucoup de variabilité même au sein de la région. Il existe en fait de nombreuses preuves que la fréquence des tempêtes de poussière a diminué en Chine au cours des dernières années. décennies. Autre DE CAS ont suggéré une augmentation des tempêtes de poussière dans certaines régions de Chine au cours des derniers siècles.

Globalement, le tableau est tout aussi complexe. Etudes en Israël ont suggéré une augmentation des tempêtes de poussière au cours des 30 dernières années, alors que d'autres recherches implicite une réduction de la fréquence dans d'autres régions.

En partie les humains, en partie la nature

Alors, qu'est-ce qui cause les tempêtes de poussière actuelles? S'agit-il d'un processus purement naturel, ou d'une fonction du changement climatique, ou d'une mauvaise gestion des terres, peut-être? La réponse est complexe - et comprend probablement un peu de chacun de ces facteurs.

Une étude a examiné le rôle combiné des différents régimes dynastiques et du changement climatique sur la fréquence des tempêtes de poussière en Chine au cours des 2,000 dernières années, et a montré qu'une augmentation des tempêtes de poussière coïncidait avec l'augmentation de la population et le renforcement de la circulation de la mousson en Asie. Paradoxalement, l'activité accrue des tempêtes de poussière s'est produite pendant les périodes de pluies accrues, car elle a permis aux dynasties de s'épanouir et à la population de croître, augmentant la demande de défrichement des terres agricoles.

La tempête de sable de Pékin était en fait une tempête de poussière - Pourquoi c'est bien pire Le Tchad produit une grande partie de la poussière du monde. Torsten Pursche / Shutterstock

Dans d'autres endroits, le processus est principalement naturel. Par exemple, la dépression de Bodélé, isolée et à peine habitée au Tchad, au Sahara, est la plus grande source de poussière atmosphérique dans le world, malgré sa taille modeste. Ceci est dû à la coïncidence de conditions désertiques hyper-arides, une surface très érodable faite de dépôts lacustres reliques fins et des montagnes voisines qui canalisent le vent sur la surface.

Il semble, à première vue, une image inlassablement sombre de l'érosion du paysage, de la perte de terres agricoles productives, de la pollution atmosphérique et des impacts sur la santé, mais il y a un dernier aspect à l'histoire des tempêtes de poussière. Leur rôle dans le transport de nutriments minéraux essentiels, notamment le fer, vers les océans a été reconnu pour certains Covid-XNUMX, et ainsi les tempêtes de poussière sont parfois considérées comme des «engrais» du phytoplancton des océans - la base de la plupart des chaînes alimentaires océaniques.

étude a suggéré que plus des trois quarts du fer dissous dans le nord de l'Atlantique provenait de poussières sahariennes soufflées par le vent, et d'autres études ont suggéré que la poussière saharienne joue un rôle crucial dans la fertilisation de la forêt amazonienne avec le phosphore nutritif. En tant que tel, l'histoire de la poussière du désert soufflée par le vent, telle que celle observée à Pékin cette semaine, est multiple et d'envergure mondiale.La Conversation

A propos de l'auteur

Matt Telfer, professeur agrégé de géographie physique, Université de Plymouth

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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