Des décennies d'utilisation non durable de l'eau ont asséché les lacs et provoqué la destruction de l'environnement en Iran

Des décennies d'utilisation non durable de l'eau ont asséché les lacs et provoqué la destruction de l'environnement
Lac Urmia, Iran.
Artem Grachev / obturateur

Les tempêtes de sel sont une menace émergente pour des millions de personnes dans le nord-ouest de l'Iran, grâce à la catastrophe du lac Urmia. Autrefois l'un des plus grands lacs salés du monde, et toujours le plus grand lac du pays, Urmia mesure maintenant à peine un dixième de sa taille initiale.

À mesure que les eaux se retirent, de vastes marais salés sont exposés au vent. Ces tempêtes deviennent de plus en plus salées et se produisent maintenant plus souvent - même pendant les saisons froides et pluvieuses de l'année. Au fur et à mesure que le séchage découvre plus de marais salants, les choses ne feront qu'empirer.

Les tempêtes de sel constituent une menace directe pour la santé respiratoire et la vue d'au moins 4 millions de personnes vivant dans les zones rurales et urbaines autour du lac Urmia. L'augmentation de la salinité du sol réduit le rendement des cultures agricoles et des vergers cultivés autour du lac, alors que le lac a tellement rétréci que la navigation de plaisance n'est plus possible, ce qui entraîne une perte de tourisme.


Urmia 1986-2016. Les marais salants ont été exposés à mesure que le lac s'est rétréci. (Source: Google Timelapse)

Ce déclin dramatique est dû à l'activité humaine. Au cours des trois dernières décennies, l'Iran a suivi une succession de plans de développement économique quinquennaux, dont une partie consistait à octroyer d'importants prêts gouvernementaux au secteur agricole afin qu'il se développe et passe du statut principalement pluvial à l'irrigation. Pour fournir l'eau nécessaire aux fermes, ainsi que pour une utilisation domestique et industrielle croissante, plus de 50 barrages ont été construits sur des rivières qui drainent une grande partie du nord-ouest de l'Iran et se jettent dans le lac.

Alors que ces barrages siphonnaient l'eau qui alimentait autrefois le lac, le processus de séchage a été intensifié par le changement climatique. Le taux de précipitations a diminué au cours des dernières décennies et le bassin d'Urmia a connu plusieurs sécheresses de plusieurs années.

Tout cela a laissé un lac massivement rétréci et une foule d'impacts économiques, sociaux et sanitaires associés. Pourtant, ce qui se passe avec le lac Urmia n'est qu'un exemple des problèmes d'eau et d'environnement émergeant dans tout l'Iran.

L'Iran se réchauffe et se sèche

Dans une récente article de journal, nous avons examiné comment le changement climatique et l'activité humaine avaient affecté les changements hydrologiques en Iran au cours des dernières décennies. Le pays compte 30 bassins fluviaux principaux, et nous avons rassemblé trois décennies de données hydro-climatiques clés pour chacun, y compris la température de surface, les précipitations, la quantité d'eau stockée sous terre dans le sol et la roche, le ruissellement de surface (la quantité d'eau de pluie en excès qui ne peut être absorbé par le sol) et les mesures de l'évaporation et de la transpiration des plantes.

Nous avons ensuite calculé les valeurs moyennes de chacune de ces variables sur deux périodes de 15 ans, 1986-2001 et 2002-2016, et comparé les deux. Cela nous a permis de voir ce qui changeait dans chacun de ces bassins et de combien.

Nos travaux ont montré que les principaux bassins fluviaux de l'Iran se sont réchauffés mais reçoivent moins de précipitations, stockent moins d'eau sous terre et voient moins de ruissellement.

Un bateau rouille à mesure que le lac Urmia rétrécit.
Un bateau rouille à mesure que le lac Urmia rétrécit.
Tolga Subasi / volet roulant

Certains bassins fluviaux où les précipitations et le ruissellement ont diminué ont encore connu une augmentation de l'évapotranspiration (somme de l'évaporation et de la transpiration des plantes). Cela peut sembler étrange au début, car moins d'eau de pluie signifie certainement qu'il y a moins d'eau à évaporer ou que les plantes transpirent. Le lac Urmia, par exemple, est un bassin endoréique, ce qui signifie que rien n'en sort et que toute l'eau qui y coule s'évapore finalement (c'est pourquoi le lac est salé). Mais pourquoi l'évapotranspiration aurait-elle réellement augmenté, alors même que le bassin est alimenté par moins d'eau?

C'est en fait un indicateur de l'activité humaine. Premièrement, tous ces barrages augmentent généralement la superficie de la masse d'eau, par rapport au débit naturel avant la construction du barrage. Les lacs et réservoirs artificiels laissent donc plus d'eau exposée à l'air et à la lumière directe du soleil, augmentant ainsi l'évaporation.

Mais c'est aussi une question d'agriculture. À mesure que de plus en plus de cultures sont cultivées, plus d'eau est transpirée par les plantes - et plus d'eau est nécessaire pour faire pousser ces plantes. Pour ajouter de l'eau là où c'est nécessaire, les agriculteurs se sont tournés vers des projets d'ingénierie des eaux souterraines et du transfert d'eau à grande échelle.

Cette utilisation de l'eau pour maintenir et étendre les activités humaines n'est pas durable et a de graves conséquences environnementales et socio-économiques, en particulier dans cette région aride du monde, comme en témoignent les changements apportés au lac Urmia. Les décideurs doivent atténuer les changements hydrologiques négatifs et les impacts socio-économiques, environnementaux et sanitaires associés, et s'orienter vers quelque chose de plus durable.

À propos des auteursLa Conversation

Zahra Kalantari, professeur agrégé, Université de Stockholm; Davood Moshir Panahi, doctorant, Département de géographie physique, Université de Stockholm, et Georgia Destouni, professeur d'hydrologie, d'hydrogéologie et des ressources en eau, Université de Stockholm

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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