Le feu et la sécheresse pourraient provoquer l'effondrement d'Amazon

Le feu et la sécheresse pourraient provoquer l'effondrement d'AmazonL'effondrement de l'Amazonie pourrait bientôt signifier la fin de l'un des habitats les plus riches de la Terre, laissant la forêt tropicale détruite par les humains.

En une vie humaine, l'effondrement d'Amazon aurait pu transformer la forêt tropicale en savane ouverte.

La dévastation combinée du réchauffement climatique d'origine humaine, la dégradation ou la destruction de la forêt en augmentation rapide, les cycles climatiques naturels et les incendies de forêt catastrophiques pourraient suffire à amener la forêt la plus grande, la plus riche et la plus vitale du monde à un point de basculement: vers un nouveau type d'habitat .

«Le risque que notre génération préside à l'effondrement irréversible de la biodiversité amazonienne et andine est énorme, littéralement existentiel», prévient Mark Bush du Florida Institute of Technology, dans le dernier Annales du jardin botanique du Missouri.

Le professeur Bush fonde son argumentation sur les preuves de l'histoire: une étude minutieuse du pollen fossile et du charbon de bois dans les sédiments des lacs andins confirme que la biodiversité débordante de l'Amazonie a été perturbée à plusieurs reprises dans le passé, car le climat mondial a varié avec le recul et avance des glaciers.

Il n’a cependant jamais atteint un point de basculement vers l’effondrement, ne serait-ce que parce qu’il n’a jamais eu à affronter le risque d’incendie à l’échelle actuelle.

Il y a un autre facteur: l'intrusion humaine toujours plus grande, la dégradation ou la conversion de la forêt en terres de plantation ou de ranch accroît le risque d'un passage dramatique de la canopée tropicale humide aux prairies ouvertes et boisées.

Et puis, selon l'argument, il y a les températures de plus en plus élevées causées par les émissions de gaz à effet de serre de plus en plus importantes provenant des investissements humains dans l'énergie des combustibles fossiles et la destruction de plus en plus étendue des habitats naturels qui dans le passé ont absorbé le carbone atmosphérique. Et avec des températures plus élevées, il y a un risque de sécheresse de plus en plus catastrophique.

«D'un point de vue humain, la forêt est devenue beaucoup plus facile à défricher»

Un fleuve d'air humide coule d'est en ouest à travers l'Amazonie jusqu'aux Andes. Ce qui tombe sous forme de pluie est absorbé par la végétation ou évaporé par le soleil et transpiré à travers la cime des arbres pour fournir encore plus de vapeur d'eau pour tomber encore et encore. En effet, la forêt tropicale amazonienne occidentale et les forêts andines dépendent presque entièrement de l'humidité recyclée.

Ce recyclage s'efface au fur et à mesure que la canopée s'en va: l'évapotranspiration de la savane est inférieure aux deux tiers de celle de la forêt. Les terres cultivées ne restituent qu'un dixième de leur humidité au ciel. Cela rend donc la forêt de l'Atlantique de plus en plus vulnérable au changement.

La région s'est remise des turbulences climatiques à plusieurs reprises auparavant. Mais la température régionale s'est réchauffée de 1 ° C à 1.5 ° C au cours du siècle dernier, et les chercheurs ont averti à plusieurs reprises qu'une combinaison de déforestation sévère et d'un réchauffement de 3 ° C ou plus pourrait transformer la forêt en savane.

Au cours des 15 dernières années, l'Amazonie a connu trois «sécheresses du siècle», en 2005, 2010 et 2015-16. Les effets de ceux-ci, prévient le professeur Bush, «peuvent être prolongés et peut-être irréversibles».

Son avertissement peut sembler apocalyptique. En fait, il ne fait que dire à haute voix ce qui est implicite dans la recherche et les rapports de la région depuis des années.

Sécheresse et incendie présenter une sorte de double péril à n'importe quelle forêt. La sécheresse et les incendies pourraient, ont averti à plusieurs reprises les chercheurs, faire de l'Amazonie un absorbeur de carbone en une source de gaz à effet de serre, pour aggraver le réchauffement climatique.

La sécheresse a déjà endommagé de grandes étendues de forêt et bien que la législation protège en théorie la nature les dégâts récents a été à une échelle suffisamment grande pour alarmer des nations lointaines.

Point de basculement possible

Les températures élevées modifient les écosystèmes: certaines plantes ne peuvent tout simplement pas faire face. La région est l'un des plus riches et des plus importants de la planète. La perte de l'Amazonie représenterait un point de basculement climatique, et les chercheurs mettent en garde depuis des années glissements possibles vers un changement irréversible sont imminents.

Lors d'une sécheresse, plus d'arbres meurent. Le bois mort debout devient une chute d'arbres, et tant d'amadou attendant de prendre feu. À mesure que la canopée s'ouvre, les températures locales grimpent jusqu'à 10 ° C et dans une région déboisée, l'humidité baisse de 30%.

Pour les humains à la recherche de routes à défricher, de minéraux à extraire, de terre à planter ou de bétail à courir, une opportunité se présente. «D'un point de vue humain, la forêt est devenue beaucoup plus facile à défricher», déclare le professeur Bush.

Ainsi, les effets des sécheresses s'accumulent et encouragent l'invasion d'encore plus d'humains avec des tronçonneuses et du feu. L'Amazonie occidentale est déjà un point de basculement potentiel: en 2016, le deuxième plus grand lac de Bolivie - une importante pêche commerciale - s'est asséché entre janvier et novembre.

Compte tenu des taux de déforestation et des températures à venir, le point de basculement amazonien - la perte d'une forêt tropicale massive - pourrait se produire d'ici le milieu du siècle. Le glissement vers un nouveau type d'écosystème serait irréversible.

«L'immense biodiversité de la forêt tropicale est menacée par les incendies», a déclaré le professeur Bush. «Le réchauffement à lui seul pourrait induire le point de basculement d'ici le milieu du siècle, mais si les politiques actuelles qui ferment les yeux sur la destruction des forêts ne sont pas arrêtées, nous pourrions atteindre le point de basculement beaucoup plus tôt.»

Il a averti: «Au-delà de la perte de la faune, les effets en cascade de la perte de la forêt amazonienne modifieraient les précipitations dans l'hémisphère. Ce n'est pas un problème lointain, mais un problème d'importance mondiale et d'une importance cruciale pour la sécurité alimentaire qui devrait nous concerner tous. » - Climate News Network

À propos de l’auteur

Tim Radford, journaliste indépendantTim Radford est un journaliste indépendant. Il a travaillé pour The Guardian pour 32 ans, devenant (entre autres choses) lettres éditeur, rédacteur en chef des arts, éditeur littéraire et rédacteur scientifique. Il a remporté le Association of Science Writers britanniques prix pour écrivain scientifique de l'année quatre fois. Il a siégé au comité britannique pour le Décennie internationale de la prévention des catastrophes naturelles. Il a donné des conférences sur la science et les médias dans des dizaines de villes britanniques et étrangères. 

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