Pourquoi la Terre se précipite vers une catastrophe pire que l'extinction des dinosaures

Pourquoi la Terre se précipite vers une catastrophe pire que l'extinction des dinosaures Pixabay

À plusieurs moments de l'histoire de notre planète, des quantités croissantes de dioxyde de carbone dans l'atmosphère ont provoqué un réchauffement climatique extrême, la majorité des espèces sur Terre pour s'éteindre.

Dans le passé, ces événements ont été déclenchés par une énorme éruption volcanique ou impact d'astéroïde. Maintenant, la Terre se dirige vers une autre extinction massive - et l'activité humaine est à blâmer.

Je suis un scientifique de la Terre et du Paléo-climat et ont recherché les relations entre les impacts d'astéroïdes, le volcanisme, les changements climatiques et les extinctions massives d'espèces.

Ma recherche suggère que le taux de croissance actuel des émissions de dioxyde de carbone est plus rapide que ceux qui ont déclenché deux extinctions de masse précédentes, y compris l'événement qui a anéanti les dinosaures.

Le regard du monde peut être concentré sur COVID-19 en ce moment. Mais les risques pour la nature du réchauffement climatique d'origine humaine - et l'impératif d'agir - restent clairs.

Pourquoi la Terre se précipite vers une catastrophe pire que l'extinction des dinosaures Le taux actuel d'émissions de CO2 est un événement majeur dans l'histoire enregistrée de la Terre. EPA

Extinctions massives passées

De nombreuses espèces peuvent s'adapter à des changements environnementaux lents, voire modérés. Mais l'histoire de la Terre montre que des changements extrêmes du climat peuvent provoquer de nombreuses espèces à s'éteindre.

Par exemple, il y a environ 66 millions d'années, un astéroïde a frappé la Terre. Les roches brisées et les incendies généralisés qui ont suivi ont libéré d'énormes quantités de dioxyde de carbone sur environ 10,000 ans. Les températures mondiales ont grimpé en flèche, le niveau des mers s'est élevé et les océans sont devenus acides. À propos 80% des espèces, y compris les dinosaures, ont été anéantis.

Et il y a environ 55 millions d'années, les températures mondiales ont de nouveau augmenté 100,000 XNUMX ans environ. La cause de cet événement, connu sous le nom de Maximum thermique paléocène-éocène, n'est pas tout à fait clair. Une théorie, connue sous le nom de Hypothèse du "méthane burp", postule qu'une éruption volcanique massive a déclenché la libération soudaine de méthane des sédiments océaniques, rendant les océans plus acides et tuant de nombreuses espèces.

La vie sur Terre se dirige-t-elle maintenant vers le même sort?

Comparaison des niveaux de gaz à effet de serre

Avant le début de l’ère industrielle à la fin du XVIIIe siècle, le dioxyde de carbone dans l’atmosphère se 300 parties par million. Cela signifie que pour chaque million de molécules de gaz dans l'atmosphère, 300 étaient du dioxyde de carbone.

En février de cette année, le dioxyde de carbone atmosphérique a atteint 414.1 parties par million. Le niveau total de gaz à effet de serre - dioxyde de carbone, méthane et protoxyde d'azote combinés - a atteint presque 500 parties par million d'équivalent en dioxyde de carbone

Pourquoi la Terre se précipite vers une catastrophe pire que l'extinction des dinosaures Auteur fourni / La conversation, CC BY-ND

Le dioxyde de carbone se déverse maintenant dans l'atmosphère à un rythme de deux à trois parties par million chaque année.

En utilisant des enregistrements de carbone stockés dans les fossiles et la matière organique, j'ai déterminé que les émissions de carbone actuelles constituent un événement extrême dans l'histoire enregistrée de la Terre.

Ma recherche a démontré que les émissions annuelles de dioxyde de carbone sont désormais plus rapides qu'après l'impact des astéroïdes qui ont éradiqué les dinosaures (environ 0.18 partie par million de CO2 par an) et le maximum thermique d'il y a 55 millions d'années (environ 0.11 partie par million de CO2 par an).

Pourquoi la Terre se précipite vers une catastrophe pire que l'extinction des dinosaures Un astéroïde a anéanti les dinosaures il y a 66 millions d'années. Shutterstock

La prochaine extinction massive a commencé

Les concentrations atmosphériques actuelles de dioxyde de carbone ne sont pas encore aux niveaux observés il y a 55 millions et 65 millions d'années. Mais l'afflux massif de dioxyde de carbone signifie que le climat change plus rapidement que de nombreuses espèces animales et végétales peut s'adapter.

Un rapport majeur des Nations Unies publié l'année dernière a averti qu'environ un million d'espèces animales et végétales étaient menacées d'extinction. Le changement climatique figurait parmi les cinq principaux moteurs.

Le rapport indique que la distribution de 47% des mammifères terrestres incapables de voler et de près de 25% des oiseaux menacés pourrait déjà avoir été affectée négativement par le changement climatique.

De nombreux chercheurs craignent que le système climatique point de basculement - un seuil au-delà duquel des changements rapides et irréversibles se produiront. Cela créera une cascade de effets dévastateurs.

Des signes indiquent déjà que des points de basculement ont été atteints. Par exemple, hausse des températures dans l'Arctique ont conduit à fonte des glaces majeureet affaibli le Jet stream de l'Arctique - une puissante bande de vents d'ouest.

Pourquoi la Terre se précipite vers une catastrophe pire que l'extinction des dinosaures Un diagramme montrant l'affaiblissement du courant-jet arctique et les mouvements ultérieurs d'air chaud et froid. NASA

Cela permet à l'air chaud se déplaçant vers le nord de traverser la frontière polaire et les fronts froids émanant des pôles envahir le sud en Sibérie, en Europe et au Canada.

Un changement dans les zones climatiques entraîne également l'expansion et la migration des tropiques vers les pôles, à un rythme d'environ 56 à 111 kilomètres par décennie. Les traces des cyclones tropicaux et extra-tropicaux se déplacent également vers les pôles. L'Australie est très vulnérable à ce changement.

Territoire climatique futur inconnu

De marché publié en 2016 a montré à quel point les humains ont un impact énorme sur la planète. Il a déclaré que, bien que la Terre soit naturellement entrée dans la prochaine période glaciaire dans environ 20,000 ans, le chauffage produit par le dioxyde de carbone entraînerait une période de conditions supertropicales, retardant la prochaine période glaciaire à environ 50,000 ans à partir de maintenant.

Pendant cette période, chaotique conditions orageuses à haute énergie prévaudrait sur une grande partie de la Terre. Mes recherches suggèrent les humains survivront probablement mieux dans les régions subpolaires et les vallées montagneuses abritées, où des conditions plus fraîches permettraient à la flore et à la faune de persister.

La prochaine extinction massive de la Terre est évitable - si les émissions de dioxyde de carbone sont considérablement réduites et que nous développons et déployons des technologies pour éliminer le dioxyde de carbone de l'atmosphère. Mais sur la trajectoire actuelle, l'activité humaine menace de faire de grandes parties de la Terre inhabitable - une tragédie planétaire de notre propre fabrication.

A propos de l'auteur

Andrew Glikson, scientifique de la Terre et du paléo-climat, Université nationale australienne

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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