Les systèmes de forêt tropicale et de récif font face à l'effondrement

Les systèmes de forêt tropicale et de récif font face à l'effondrement

L'exploitation forestière illégale sur les terres indigènes de Pirititi dans la forêt amazonienne du Brésil ajoute à l'impact des saisons sèches plus longues et plus chaudes. Image: Felipe Werneck / Ibama via flickr

En moins d'une vie humaine, la plus grande forêt tropicale du monde pourrait devenir une prairie desséchée et des broussailles, et le système de récifs coralliens des Caraïbes pourrait s'effondrer complètement.

L'ensemble de la forêt amazonienne pourrait s'effondrer dans la savane - prairies sèches avec broussailles et zones boisées intermittentes - dans les 50 ans à la suite de l'action humaine.

Et l'étude de ce qu'il faut pour modifier un écosystème naturel durable confirme que, dans aussi peu que 15 ans, le riche système de récifs coralliens des Caraïbes pourrait ne plus être.

Un nouvel examen statistique de la vulnérabilité de ce qui avait par le passé semblé la forêt éternelle et la glorieux récifs coralliens confirme qu'une fois que les grands écosystèmes commencent à changer, ils peuvent atteindre un point où l'effondrement devient soudain et irréversible.

La recherche confirme une crainte croissante que le chauffage mondial entraîné par une utilisation humaine prodigue des combustibles fossiles puisse faire basculer non seulement le climat mais aussi les paysages naturels dans un états nouveaux et potentiellement catastrophiques.

Avertissement dramatique

Plus directement, comme indiqué dans un entretien avec le scientifique brésilien Antonio Donato Nobre Hier, dans Climate News Network, il confirme un avertissement dramatique lancé en décembre dernier que la forêt amazonienne - un paysage presque aussi vaste que l'ensemble des 48 États contigus des États-Unis - pourrait déjà être vacille au bord de la perturbation fonctionnelle.

Comment cette perturbation pourrait se produire a été récemment décrit par deux scientifiques, Thomas Lovejoy, professeur de biologie à l'Université George Mason en Virginie, États-Unis, et Carlos Nobre, un expert de premier plan sur l'Amazonie et le changement climatique, qui est le frère d'Antonio Donato Nobre et chercheur principal à l'Institut d'études avancées de l'Université de Saõ Paulo.

Lovejoy et Carlos Nobre soulignent que la majeure partie de la pluie qui maintient l'Amazonie dans la forêt tropicale est en fait recyclée à partir de la canopée dense qui couvre la région. Après la pluie, l'évapotranspiration du feuillage renvoie la vapeur d'eau dans l'air au-dessus de la forêt et retombe sous forme de pluie, encore et encore.

"Sur tout le bassin, l'air monte, se refroidit et précipite près de 20% de l'eau du fleuve mondial dans le système fluvial amazonien", préviennent-ils dans un communiqué. Rapport de la revue scientifique.

«La déforestation actuelle est importante et effrayante: 17% sur l'ensemble du bassin amazonien et près de 20% en Amazonie brésilienne.

«Il y a déjà des signaux inquiétants dans la nature. Les saisons sèches en Amazonie sont déjà plus chaudes et plus longues. Les taux de mortalité des espèces de climat humide augmentent, tandis que les espèces de climat sec font preuve de résilience. La fréquence croissante des sécheresses sans précédent en 2005, 2010 et 2015/16 indique que le point de basculement est proche. »

En revanche, le dernière étude de Nature Communications se penche sur les taux auxquels les grands écosystèmes pourraient, en principe, changer une fois que le climat a commencé à changer et que l'habitat naturel est en quelque sorte dégradé.

«C'est encore un autre argument fort pour éviter de dégrader les écosystèmes de notre planète; nous devons faire plus pour conserver la biodiversité. »

Trois scientifiques britanniques ont utilisé des modèles informatiques pour tester les données de quatre paysages terrestres, 25 habitats marins et 13 écosystèmes d'eau douce. Ils ont constaté, sans surprise, que les grands écosystèmes ont tendance à subir des changements de régime plus lentement que les plus petits.

Cependant, à mesure que l'écosystème s'agrandit, le temps supplémentaire nécessaire à l'effondrement se fait plus court, de sorte que les grands écosystèmes échouent relativement plus rapidement.

Cela signifierait qu'il faudrait 15 ans pour que 20,000 5.5 km49 de récifs des Caraïbes s'effondrent, une fois qu'un point de déclenchement fatal aurait été atteint. Et les XNUMX millions de kilomètres carrés de la forêt humide tropicale amazonienne, une fois qu'elle commencera à disparaître, pourraient disparaître en seulement XNUMX ans.

«Malheureusement, ce que notre document révèle, c'est que l'humanité doit se préparer au changement bien plus tôt que prévu», déclare Simon Willcock, maître de conférences en géographie environnementale à l'Université de Bangor au Pays de Galles.

Et son collègue, Dr Grégory Cooper, chercheur postdoctoral au Centre for Development, Environment and Policy de l'Université de Londres, déclare: «Ceci est un autre argument solide pour éviter de dégrader les écosystèmes de notre planète; nous devons faire plus pour conserver la biodiversité. »

Carbone atmosphérique

D'autres chercheurs ont découvert séparément que la forêt amazonienne pourrait être sur le point de devenir un source de carbone encore plus atmosphérique - plutôt qu'une machine verte pour absorber le surplus de dioxyde de carbone de l'atmosphère - en raison du changement climatique et destruction de l'environnement.

L'écosystème amazonien a mis 58 millions d'années à évoluer. Mais le message est qu'il pourrait s'effondrer en très peu de temps.

Alexandre Antonelli, Le directeur scientifique du Royal Botanic Gardens de Kew, Londres, n'était pas l'un des chercheurs, mais il décrit les résultats de l'étude comme «terrifiants» et avertit que l'Amazonie pourrait passer le point de non-retour cette année.

Il dit: «La nature est fragile. Ce n'est pas parce qu'une zone est grande ou qu'une espèce est commune qu'elles dureront éternellement.

«Le Sahel - une région au sud du Sahara qui est six fois la taille de l'Espagne - est passé de la végétation et de l'abondance à un simple désert en quelques centaines d'années.

«Le châtaignier d'Amérique - l'un des arbres les plus importants de l'est de l'Amérique du Nord - a failli disparaître après qu'une maladie fongique a causé la mort de trois à quatre milliards d'arbres au début des années 1900.

«Les écosystèmes naturels sont généralement résistants au changement lorsqu'ils sont conservés intacts, mais après des décennies de perturbations, d'exploitation et de stress climatique, il n'est pas surprenant qu'ils s'effondrent.

«En d'autres termes, vous ne pouvez pas simplement supprimer d'énormes morceaux de forêt tropicale et espérer que tout ira bien - ce ne sera pas le cas. Sur la base de ces résultats, 2020 est notre toute dernière occasion d'arrêter la déforestation amazonienne. » - Climate News Network

À propos de l’auteur

Tim Radford, journaliste indépendantTim Radford est un journaliste indépendant. Il a travaillé pour The Guardian pour 32 ans, devenant (entre autres choses) lettres éditeur, rédacteur en chef des arts, éditeur littéraire et rédacteur scientifique. Il a remporté le Association of Science Writers britanniques prix pour écrivain scientifique de l'année quatre fois. Il a siégé au comité britannique pour le Décennie internationale de la prévention des catastrophes naturelles. Il a donné des conférences sur la science et les médias dans des dizaines de villes britanniques et étrangères. 

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Cet article a paru à l'origine sur Climate News Network

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