Comment nous avons découvert la plus grande tourbière tropicale du monde

Comment nous avons découvert la plus grande tourbière tropicale du monde, profondément dans les jungles du Congo

Dans le cœur géographique de l'Afrique se trouve une immense zone humide. Après des années d'exploration de ces marécages reculés, nos recherches montrent que la région contient la plus vaste tourbière tropicale de la planète.

Étonnamment, 145,500 km² de tourbière - une zone plus grande que l'Angleterre - est passée inaperçue sur notre planète surpeuplée jusqu'à présent. Nous avons trouvé 30 milliards de tonnes métriques de carbone stockées dans ce nouvel écosystème dont personne ne savait qu'il existait. Cela équivaut à des années 20 d'émissions actuelles de combustibles fossiles aux États-Unis. Vous pouvez lire la science importante dans Nature. Nous décrivons ici comment nous l'avons fait, et nos luttes contre le sabotage, l'arrestation et la perte de nos propres esprits.

La tourbe est généralement associée à des endroits froids, pas au milieu du bassin du Congo, chaud et humide. C'est un sol organique de terre humide fait de débris végétaux partiellement décomposés. Dans les endroits gorgés d'eau, ces plantes ne peuvent pas entièrement se décomposer et ne sont pas respirées sous forme de dioxyde de carbone dans l'atmosphère. La tourbe s'accumule donc lentement, emprisonnant toujours plus de carbone. Les quantités en jeu sont énormes: la tourbe ne couvre que 3% de la surface terrestre, mais stocke un tiers du carbone du sol.

Nous savions que de la tourbe peut se former sous certaines forêts marécageuses tropicales. La deuxième plus grande zone humide tropicale du monde, connue sous le nom de Cuvette Centrale, pourrait-elle recouvrir la tourbe?

Après le moment de l'eureka de poser la bonne question, nous avons cherché à voir si quelqu'un d'autre connaissait déjà la réponse. Environ une décennie après les 1950s, un rapport obscur mentionnait en passant qu'il y avait de la tourbe dans le bassin du Congo. Personne n'a donné une référence de grille, un village ou une rivière pour le localiser. Il était important de confirmer si elle était présente, car les tourbières en Asie du Sud-Est ont été ciblées pour l'huile de palme et d'autres projets agricoles industriels, ce qui a conduit à énormes émissions de carbone et pertes catastrophiques de la faune. L'huile de palme est maintenant en marche en Afrique.

Pour notre recherche au Congo, nous n'avions rien à faire. Étant donné que le bassin du Congo est légèrement plus grand que l'Inde, il n'est pas pratique de se présenter et de commencer votre recherche à pied. Pour déterminer où aller, nous avons combiné les données de différents satellites pour identifier les zones gorgées d'eau toute l'année avec le bon type de plantes. À 2012, avec des chercheurs des universités du Congo et du Royaume-Uni et de l'ONG Wildlife Conservation Society, nous avons commencé à chercher de la tourbe dans le nord de la République du Congo.

La vie dans les marais

Personne n'était vraiment préparé à la réalité de la vie dans les marécages. La forêt est assez ouverte, ce qui augmente la chaleur équatoriale, mais l'humidité est toujours 100% ce qui le rend extrêmement moite. Vos pieds sont humides et votre nouveau monde est rempli d'insectes.

Marcher à travers les marais n'est possible que pendant la saison sèche. Wading est le mode de transport à tous les autres moments. Mais quand il fait sec, il n'y a pas d'eau libre. Nous devions souvent filtrer l'eau potable des fosses creusées par les crocodiles et y vivre. La terre et l'eau nous tenaient en laisse près des bords du marécage. Mais, heureusement, nous avons trouvé de la tourbe.

Il y avait divers hoquet. L'équipe n'aurait pas eu les bons papiers, et a été placée sous «arrestation de ville», confinée à la capitale provinciale Impfondo. Une semaine dans et toujours pas de mouvement, mais un journaliste amical de la BBC a demandé si le gouvernement avait un commentaire sur l'étudiant britannique arrêté. Le lendemain, tout le monde était libre.

Une autre fois, une curieuse panthère a déterré et brisé notre instrument en mesurant la nappe phréatique. Mais, au fur et à mesure que le travail progressait, nous avons appris de plus en plus sur le marais des villageois locaux qui ont rendu les expéditions possibles. Nous verrions des pieds d'éléphants et des mains de gorilles imprimés dans la tourbe. Nous étions de plus en plus impressionnés qu'un désert aussi isolé, presque inconnu, puisse encore être trouvé sur Terre aujourd'hui.

Dans la nature

Nous avons alors pu entreprendre notre plus grande expédition: une promenade 30km au centre de ce que nous soupçonnions être l'une des plus grandes zones de tourbières de la région.

En février 2014, notre équipe de trois scientifiques et cinq assistants du village local d'Itanga, avec la bénédiction de leur chef et des anciens, ont commencé leur périple au milieu du marais. Avec toute notre nourriture et notre équipement sur le dos, nous passions les jours à avancer dans le marécage boisé, à échantillonner la tourbe et à recouvrir la végétation de tous les compteurs 250, puis à ramasser plus de nourriture et d'équipement.

Le soir, nous fabriquions des plates-formes en bois sur lesquelles nous pouvions installer des tentes d'alpinisme autoportantes. Nous avons lavé dans l'une des nombreuses piscines d'eau boueuses sur l'offre. L'équipe s'asseyait alors autour du feu - sur une plate-forme, pour sortir de l'eau - et dégustait un repas de manioc et de poisson séché à la fumée.

Après les journées 17, couvrant seulement 1.5km par jour, nous avons finalement atteint le centre du marais entre deux des principaux fleuves. Notre récompense n'était pas seulement la connaissance que ces tourbières sont en effet vastes. Nous avons également trouvé de la tourbe toujours plus profonde, atteignant jusqu'à 5.9m, à peu près la hauteur d'un bâtiment de deux étages.

Pourtant, être dans un endroit si éloigné était déconcertant mentalement. Nous savions que les racines des arbres nous empêcheraient toujours de nous enfoncer dans la tourbe jusqu'au cou. Et nous savions que la pluie dans une seule tempête torrentielle n'était pas suffisante pour inonder le marais et effacer notre chemin. Mais nos sens ont informé nos cerveaux que c'était un endroit dangereux. Quelques jours plus tard, pataugeant dans la dernière rivière, nous sommes apparus en train de cligner des yeux dans la lumière éclatante de la savane, tous les huit nous sommes tombés à genoux, ravis d'avoir survécu.

Un réservoir de carbone

Nos mesures sur le terrain ont révélé que seulement deux types de forêts spécifiques ont de la tourbe sous-jacente: un marécage d'arbres feuillus inondé toute l'année et un marécage inondé toute l'année dominé par une espèce de palmier. Nous avons ensuite utilisé des données satellitaires pour cartographier ces deux forêts marécageuses spécifiques de tourbières afin de déterminer les limites des tourbières du bassin du Congo. En combinant cette zone avec la profondeur de tourbe et la teneur en carbone de tourbe de nos analyses de laboratoire, nous avons calculé que seulement 4% du bassin du Congo est tourbeux, mais qu'il stocke autant de carbone sous terre que dans tous les arbres de l'autre 96 %

Et maintenant? En termes de politique, bien que la zone ne soit pas menacée immédiatement, elle doit être protégée: tout en étant un habitat essentiel gorilles et éléphants de forêt, les tourbières du Congo ne sont qu'une ressource riche en carbone dans la lutte contre les changements climatiques lorsqu'elles sont laissées intactes.

La bonne nouvelle est que le gouvernement de la République du Congo envisage d'étendre la zone de marais protégé en Réserve communautaire du Lac Télé jusqu'à jusqu'à 50,000 kilomètres carrés. Et pour nous les scientifiques? Maintenant que nous savons que ce vaste nouvel écosystème existe, nous aimerions savoir comment cela fonctionne.

La Conversation

A propos de l'auteur

Simon Lewis, professeur de science des changements globaux à l'Université de Leeds et, UCL et Greta Dargie, chercheuse postdoctorale, tourbières tropicales, Université de Leeds

Cet article a été publié initialement le La Conversation. Lis le article original.

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