Les extinctions de masse ont rendu la vie sur Terre plus diversifiée - et pourraient encore

Les extinctions de masse ont rendu la vie sur Terre plus diversifiée - et pourraient encore Ton Bangkeaw / Shutterstock

Au cours des cinquante dernières années, la Terre a été touchée encore et encore par extinctions massives, éliminant la plupart des espèces de la planète. Et à chaque fois la vie retrouvée et a finalement augmenté dans la diversité.

La vie est-elle incroyablement résistante ou y a-t-il autre chose? Des extinctions massives pourraient-elles réellement aider la vie à se diversifier et à réussir - et si oui, comment? Étant donné que nous sommes actuellement confrontés un autre événement d'extinction, il est très urgent d'essayer de comprendre comment les extinctions massives affectent la diversité.

L’extinction de masse est probablement le motif le plus frappant des archives fossiles. De nombreuses espèces - même des familles entières - disparaissent rapidement, simultanément, dans le monde entier. Une extinction de cette ampleur nécessite généralement une sorte de catastrophe environnementale mondiale, si grave et si rapide que les espèces ne peuvent pas évoluer, mais au contraire disparaître.

Les extinctions de masse ont rendu la vie sur Terre plus diversifiée - et pourraient encore Les éruptions catastrophiques sont le principal facteur d'extinctions massives. Wikipédia

Les éruptions volcaniques massives ont conduit les extinctions à la fin du Dévonien, permien et des tours Triasique périodes. Refroidissement global et glaciation intense conduit les extinctions Ordivician-Silurian. Un astéroïde causé l'extinction des dinosaures à la fin du Crétacé. Ces extinctions des «Big Five» retiennent le plus l’attention, car c’est la plus grande. Mais beaucoup d'événements moins importants mais toujours aussi menaçants pour la civilisation se sont produits, comme le pouls de l'extinction avant l'événement de fin permien.

Ces événements ont été destructeurs indescriptibles. L’impact des astéroïdes Chicxulub qui a mis fin à la période du crétacé a bloqué la photosynthèse pendant des années et a causé des décennies refroidissement global. Tout ce qui ne pouvait pas s'abriter du froid ou trouver de la nourriture dans l'obscurité - qui était la plupart des espèces - a péri. Peut-être 90% de toutes les espèces disparu en quelques années.

Mais la vie a repris et la reprise a été rapide. 90% des espèces de mammifères ont été éliminées par l’astéroïde, mais elles se sont rétablies dans les années 300,000, devenant des chevaux, des baleines, des chauves-souris et nos ancêtres primates. Oiseaux et des tours poisson ont connu une récupération et une radiation similaires. Et de nombreux autres organismes - serpents, thon et espadon, papillons et fourmis, herbes, orchidées et asters - ont évolué ou se sont diversifiés à la fois.

Les extinctions de masse ont rendu la vie sur Terre plus diversifiée - et pourraient encore Les papillons et les asters se sont tous deux diversifiés après l’extinction finale. wikipedia

Ce schéma de reprise et de diversification est apparu après chaque extinction massive. L'extinction du Permien final a vu les espèces ressemblant à des mammifères prendre un coup, mais les reptiles fleuri ensuite. Après que les reptiles aient souffert pendant la fin du Trias, les dinosaures survivants ont envahi la planète et diversifié. Bien qu'une extinction de masse ait mis fin aux dinosaures, ils n'ont d'abord évolué que par extinction de masse.

Malgré ce chaos, la vie s'est lentement diversifiée au cours des dernières années 500m. En fait, plusieurs éléments suggèrent que l'extinction est le moteur de cette diversité accrue. D'une part, les périodes les plus rapides d'augmentation de la diversité se produisent immédiatement après extinctions massives. Mais peut-être plus frappant encore, le rétablissement ne résulte pas uniquement d'une augmentation du nombre d'espèces.

En période de relance, les animaux innovent - trouvent de nouveaux moyens de gagner leur vie. Ils exploitent de nouveaux habitats, de nouveaux aliments, de nouveaux moyens de locomotion. Par exemple, nos ancêtres ressemblant à des poissons d'abord rampé sur la terre après l'extinction du fin-dévonien.

Innovation évolutive

L'extinction ne conduit pas seulement ce processus de spéciation. Cela favorise également l'innovation évolutive. Ce n’est pas un hasard si la plus grande impulsion de l’innovation dans l’histoire de la vie - l’évolution des animaux complexes dans le monde. Explosion cambrienne - est arrivé à la suite de la extinction de l'ediacarien les animaux qui les ont précédés.

L'innovation peut augmenter le nombre d'espèces pouvant coexister, car elle permet aux espèces de s'installer dans de nouvelles niches au lieu de se battre pour les anciennes. Les poissons rampant sur la terre ferme ne rivalisaient pas avec les poissons des mers. Les chauves-souris chassant la nuit au sonar ne rivalisaient pas avec les oiseaux actifs le jour. L'innovation signifie que l'évolution n'est pas un jeu à somme nulle. Les espèces peuvent se diversifier sans entraîner l'extinction d'autres. Mais pourquoi l'extinction est-elle un moteur d'innovation?

Les extinctions de masse ont rendu la vie sur Terre plus diversifiée - et pourraient encore Au-dessus de 1,000, les espèces de chauve-souris ont évolué sans entrer directement en concurrence avec les oiseaux. Wikipédia

Des écosystèmes stables peuvent empêcher l’innovation. Un loup moderne est probablement un prédateur beaucoup plus dangereux qu'un vélociraptor, mais un minuscule mammifère ne pourrait pas devenir un loup du Crétacé car il y avait des vélociraptors. Toutes les expériences sur les carnivores se seraient mal terminées, le mammifère mal adapté rivalisant - ou simplement mangé - avec le mammifère déjà bien adapté Velociraptor.

Mais, dans les accalmies après une extinction, l’évolution peut permettre d’expérimenter des conceptions initialement mal adaptées, mais présentant un potentiel à long terme. Les étoiles de la série ayant disparu, les doublés de l'évolution ont la chance de faire leurs preuves.

L'extinction de Velociraptor a donné aux mammifères la liberté d'expérimenter de nouvelles niches. Au début, ils étaient mal équipés pour un style de vie prédateur, mais sans les dinosaures en concurrence avec eux ou en mangeant, ils n'avaient pas besoin d'être terriblement bons pour survivre. Ils n'avaient besoin que d'être aussi bons que les autres choses à l'époque. Ils ont donc prospéré dans un vide écologique, pour finalement devenir de grands chasseurs de meute rapides et intelligents.

Destruction créative

La vie n'est pas seulement résiliente, elle se nourrit d'adversité. La vie va même récupérer du vague de courant d'extinctions d'origine humaine. Si nous disparaissions demain, les espèces évolueraient pour remplacer les mammouths laineux, les oiseaux dodo et le pigeon voyageur, et la vie deviendrait probablement encore plus diverse qu'auparavant. Cela ne justifie pas la complaisance. Cela n'arrivera pas de notre vivant, ni même du vivant de notre espèce, mais dans des millions d'années.

Cette idée que l'extinction est le moteur de l'innovation peut même s'appliquer à l'histoire humaine. L’extinction de la mégafaune de l’âge de glace doit avoir décimé les groupes de chasseurs-cueilleurs, mais elle a peut-être aussi donné l'agriculture une chance de développer. La peste noire a provoqué des souffrances humaines indicibles, mais le bouleversement des systèmes politiques et économiques a pu conduire à la Renaissance.

Les économistes parlent de destruction créative, l’idée que créer un nouvel ordre signifie détruire l’ancien. Mais l'évolution suggère qu'il existe un autre type de destruction créatrice, où la destruction de l'ancien système crée un vide et entraîne réellement la création de quelque chose de nouveau et souvent de meilleur. Quand les choses tournent mal, c'est précisément quand l'opportunité est la plus grande.La Conversation

A propos de l'auteur

Nick Longrich, maître de conférences, paléontologie, Milner Center for Evolution, Université de Bath

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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