Un effondrement culturel des chimpanzés est en cours, et il est conduit par des humains

Un effondrement culturel des chimpanzés est en cours, et il est conduit par des humains

Les chimpanzés diffèrent par leurs habitudes de toilettage et l'utilisation d'outils. Przemyslaw Skibinski / shutterstock

La langue, la musique et les arts varient souvent entre des groupes de personnes adjacents et nous aident à nous identifier non seulement à nous-mêmes, mais également aux autres. Et ces dernières années, de riches débats ont émergé et ont engendré des recherches sur la culture chez les animaux non humains.

Les scientifiques ont observé pour la première fois des chimpanzés utilisant des outils il y a plus d'un demi-siècle. Comme ce comportement complexe semblait différer d'une population à l'autre, les chercheurs ont conclu que l'utilisation des outils chez les grands singes était un apprentissage social et donc un comportement culturel.

C'était le début de l'exploration des comportements chez d'autres espèces qui pourraient également être considérés comme culturels. Exposition de gousses et de dauphins d'épaulards différents dialectes et utiliser les outils différemment, par exemple. Les scientifiques se sont surtout concentrés sur les primates. Les singes capucins d'Amérique centrale et d'Amérique du Sud présentent des variantes 13 de coutumes sociales, pour prendre un exemple, alors que différentes populations d’orangs-outans varient en courset l'utilisation de outils, nids ou autres objets. Mais aucune espèce n’a suscité plus de débats sur la présence, l’importance et l’évolution de la culture que chimpanzés.

Les exemples de culture des chimpanzés vont des coutumes sociales, telles que la façon dont elles se saisissent les mains lors du toilettage, la présentation sexuelle des hommes, le type d’outils utilisés pour casser les noix ou faire tremper les fourmis. Un étude précoce ont fait valoir qu’il existe autant de comportements différents que 39 susceptibles de provoquer une variation culturelle. Cela a déclenché un désir débat de savoir si les animaux ont ou non une culture et comment nous pourrions le détecter.

Comme chez les humains, les comportements culturels chez les chimpanzés sont probablement essentiels pour que les individus démontrent leur appartenance à la communauté. Si un jeune chimpanzé de la forêt de Tai en Côte d’Ivoire souhaite faire savoir à un collègue qu’il aimerait jouer, alors ils construisent un petit nid au sol rudimentaire et asseyez-vous dedans. Dans la plupart des autres groupes de chimpanzés, les nids au sol sont principalement utilisés pour se reposer.

Vivre avec des humains

Mais les chimpanzés sont maintenant confrontés à la lourde tâche de survivre dans un habitat de plus en plus infesté et agressé par les humains. Et à mesure que leurs populations diminuent, leur variation comportementale diminue également. En bref, les humains provoquent un effondrement culturel des chimpanzés.

Deux d’entre nous (Alexander et Fiona) ont participé à une nouvelle étude intégrant les données des communautés de chimpanzés 144 à travers l’Afrique. Ils ont découvert que plus les humains perturbaient une région, moins les chimpanzés à proximité présentaient des variantes comportementales. Les résultats sont publiés dans la revue Les sciences.

Le mécanisme réel derrière cela n'est pas entièrement connu. L'explication la plus évidente est que l'augmentation des perturbations humaines signifie qu'il y a moins de chimpanzés dans l'ensemble. Même ceux qui restent doivent être plus discrets pour survivre dans des zones où leurs sites de production alimentaire et de nidification sont menacés par des activités d’exploitation forestière, leurs sources d’eau sont polluées par des mineurs et ils risquent d’être chassés pour leur viande par des braconniers introduits dans leurs forêts routes construites.

Un effondrement culturel des chimpanzés est en cours, et il est conduit par des humains
L'habitat des chimpanzés est fragmenté par les routes. CherylRamalho / shutterstock

Tout cela oblige les chimpanzés à chercher en petits groupes et à utiliser moins de communication à longue distance, comme pan hoots et tambouriner sur des troncs d'arbres. Cela conduit probablement à une diminution de la propagation des comportements culturels, car l’association en groupes plus petits réduit les chances d’apprendre socialement les uns des autres.

On a également observé que les chimpanzés s’adaptaient aux perturbations humaines en inventant de nouveaux mécanismes d’adaptation tels que: manger des cultures humaines. Malgré ces rares adaptations, l'activité humaine globale efface énormément la riche diversité comportementale qui caractérise maintenant les chimpanzés.

Monoculture de chimpanzés

Mais, si l’espèce se fusionne progressivement en une seule entité culturelle qui s'étend du Sénégal à la Tanzanie, pourquoi est-ce important? Après tout, les espèces monoculturelles ne sont pas intrinsèquement problématiques. Il n'y a pas de relation directe entre la diversité culturelle et la répartition des espèces, par exemple. Les mouches, les rats et les crocodiles sont tous disséminés dans une vaste zone et n’ont pas encore été décrits comme culturels. La perte de diversité comportementale chez les chimpanzés ne constitue pas en soi une menace pour la survie de l'espèce.

Perdre la diversité pourrait être représentatif de problèmes plus vastes, mais surtout le fait que l’espèce est en déclin, ce qui est le pire des scénarios. Par exemple, nous ne savons pas encore à quel point ces comportements sont adaptatifs. Une perte de diversité comportementale pourrait compromettre la manière dont les animaux réagissent aux pressions de la sélection, telles que les modifications de la disponibilité de la nourriture, et leur adaptation à le changement climatique.

Le risque est que nous, les humains, mettions irréversiblement en danger une chance unique de découvrir toute l'étendue de la diversité culturelle chez nos plus proches parents vivants. Lorsque les scientifiques découvrent un nouveau groupe de chimpanzés sauvages, il présente souvent des comportements uniques, jamais observés auparavant, et il est difficile de savoir ce qui serait éradiqué avant que nous le sachions.

Si les choses continuent comme elles sont, l'opportunité d'étudier des racines d'évolution communes avec notre propre espèce pourrait bientôt être perdue. Faire de la protection de la diversité culturelle une priorité en matière de conservation, qui s'étend à de nombreuses autres espèces, contribuerait à assurer la survie de notre extraordinaire patrimoine de primates.

A propos de l'auteur

Alexander Piel, maître de conférences sur le comportement animal, Université John Moores de Liverpool

Cet article a paru à l'origine dans la conversation

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