Pourquoi les changements climatiques réchauffent-ils l'Arctique?

Scientifiques sur la glace de mer arctique dans la mer des Tchouktches, entourée d'étangs de fonte, juillet 4, 2010.
Scientifiques sur la glace de mer arctique dans la mer des Tchouktches, entourée d'étangs de fonte, juillet 4, 2010.
NASA / Kathryn Hansen 

Les scientifiques savent depuis longtemps que lorsque le changement climatique commencera à réchauffer la Terre, ses effets seront le plus prononcé dans l'Arctique. Cela a de nombreuses raisons, mais les rétroactions climatiques sont la clé. À mesure que l'Arctique se réchauffe, la neige et la glace fondent et la surface absorbe davantage l'énergie du soleil au lieu de la renvoyer dans l'espace. Cela le rend encore plus chaud, ce qui provoque plus de fonte, et ainsi de suite.

Cette attente est devenue une réalité que je décris dans mon nouveau livre "Brave New Arctic. "C'est une histoire visuellement irrésistible: les effets du réchauffement sont évidents dans la diminution des calottes glaciaires et des glaciers et dans Routes de l'Alaska comme le pergélisol sous eux dégèle.

Mais pour beaucoup de gens, l'Arctique semble être un endroit lointain, et les histoires de ce qui s'y passe semblent sans rapport avec leur vie. Il peut également être difficile d'accepter que le globe se réchauffe pendant que vous tirez de la dernière tempête de neige.

Depuis que j'ai passé plus de 35 ans étudier la neige, la glace et les endroits froids, les gens sont souvent surpris quand je leur dis que j'étais autrefois sceptique sur le fait que les activités humaines jouaient un rôle dans le changement climatique. Mon livre retrace ma propre carrière en tant que scientifique du climat et l'évolution des points de vue de nombreux scientifiques avec lesquels j'ai travaillé.

Lorsque j'ai commencé à travailler dans l'Arctique, les scientifiques l'ont comprise comme une région définie par la neige et la glace, avec un climat variable mais généralement constant. Dans les 1990, nous avons réalisé que cela changeait, mais il nous a fallu des années pour comprendre pourquoi. Maintenant, les scientifiques essaient de comprendre ce que la transformation en cours de l'Arctique signifie pour le reste de la planète, et si l'Arctique d'antan sera jamais revu.

La glace de mer de l'Arctique n'a pas seulement diminué de superficie ces dernières années - elle devient de plus en plus jeune et plus mince:

Les preuves s'accumulent

La preuve que l'Arctique se réchauffe rapidement s'étend bien au-delà des calottes glaciaires qui rétrécissent et des routes qui flambent. Il comprend également un fonte de la calotte glaciaire du Groenland; un déclin rapide de l'étendue de l'Arctique couverture de glace de mer flottante en été; réchauffement et dégel de Pergélisol; arbustes prendre en charge des zones de toundra autrefois dominés par les carex, les herbes, les mousses et les lichens; et un monter en température deux fois plus grand que celui du globe entier. Ce réchauffement démesuré a même un nom: l'amplification de l'Arctique.

L'Arctique a commencé à bouger dans les premiers 1990. Les premiers signes de changement ont été un léger réchauffement de l'océan et un déclin apparent de la glace de mer. À la fin de la décennie, il était tout à fait clair que quelque chose se préparait. Mais pour moi, cela ressemblait à la variabilité naturelle du climat. Comme je l'ai vu, les changements dans les régimes des vents pourraient expliquer une grande partie du réchauffement, ainsi que la perte de glace de mer. Il ne semblait pas nécessaire d'invoquer le spectre de la hausse des gaz à effet de serre.

Dans 2000, j'ai fait équipe avec un certain nombre de chercheurs de pointe dans différents domaines de la science arctique Analyse complète de toute preuve de changement que nous avions vu et comment l'interpréter. Nous avons conclu que même si certains changements, comme la perte de glace de mer, étaient compatibles avec ce que les modèles climatiques prédisaient, d'autres ne l'étaient pas.

Pour être clair, nous ne demandions pas si les répercussions de l'augmentation des concentrations de gaz à effet de serre apparaîtraient d'abord dans l'Arctique, comme nous l'avions prévu. La science soutenant cette projection était solide. La question était de savoir si ces impacts étaient encore apparus. Finalement, ils l'ont fait - et d'une grande manière. Un jour, autour de 2003, j'ai accepté les preuves accablantes du réchauffement provoqué par l'homme et j'ai commencé à mettre en garde le public sur ce que l'Arctique nous disait.

Voir c'est croire

Le changement climatique m'a vraiment frappé lorsque j'ai découvert que deux petites calottes glaciaires dans l'Arctique canadien que j'avais étudiées dans 1982 et 1983 en tant que jeune étudiant diplômé avaient pratiquement disparu.

Bruce Raup, un collègue au National Neige et Data Center Ice, utilise des données satellitaires à haute résolution pour cartographier tous les glaciers et calottes glaciaires du monde. C'est une cible mouvante, car la plupart fondent et rétrécissent, ce qui contribue à l'élévation du niveau de la mer.

Un jour, à 2016, alors que je passais devant le bureau de Bruce et que je le voyais penché sur son écran d'ordinateur, j'ai demandé si nous pouvions vérifier ces deux calottes glaciaires. Quand j'ai travaillé sur eux au début 1980s, le plus grand était peut-être un mile et demi de diamètre. Au cours de deux étés de travail sur le terrain, j'avais appris à connaître à peu près chaque centimètre carré d'entre eux.

Quand Bruce a trouvé les calottes glaciaires et a fait un zoom avant, nous étions horrifiés de voir qu'ils avaient rétréci à la taille de quelques terrains de football. Ils sont encore plus petits aujourd'hui - juste des plaques de glace qui vont sûrement disparaître en quelques années.

Aujourd'hui, il semble de plus en plus probable que ce qui se passe dans l'Arctique se répercutera dans le monde entier. Le réchauffement de l'Arctique est peut-être déjà influencer les conditions météorologiques dans les latitudes moyennes. Meltdown de la calotte glaciaire du Groenland a un impact croissant sur le niveau de la mer monte. Comme le pergélisol dégèle, il peut commencer à libérer du dioxyde de carbone et du méthane dans l'atmosphère, réchauffer le climat.

La ConversationJe me surprends souvent à me demander si les restes de ces deux petites calottes glaciaires que j'ai étudiées au début des 1980 survivront un autre été. Les scientifiques sont formés pour être sceptiques, mais pour ceux d'entre nous qui étudient l'Arctique, il est clair qu'une transformation radicale est en cours. Mes deux calottes glaciaires ne sont qu'une petite partie de cette histoire. En effet, la question n'est plus de savoir si l'Arctique se réchauffe, mais à quel point cela changera radicalement - et ce que ces changements signifient pour la planète.

A propos de l'auteur

Mark Serreze, professeur de recherche en géographie et directeur, Centre national de données sur la neige et la glace, Université du Colorado

Cet article a été publié initialement le La Conversation. Lis le article original.

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