En raison du réchauffement climatique, le blanchissement frappe les récifs coralliens plus rapidement

En raison du réchauffement climatique, le blanchissement frappe les récifs coralliens plus rapidement

Corail blanchi sur la grande barrière de corail. Image: Par Acrapora sur Wikipedia anglais via Wikipedia Commons

Les récifs coralliens ont toujours vécu près du bord. Maintenant, grâce au réchauffement climatique, la vie y est cinq fois plus précaire.

Il y a quarante ans, les récifs coralliens du monde étaient confrontés à un risque connu: toutes les années 25 ou 30, les températures des océans atteindraient des niveaux intolérables.

Les coraux minimiseraient le risque de mort en évacuant les algues avec lesquelles ils vivaient en partenariat symbiotique: les animaux de récif éviteraient la mort en se débarrassant des algues et en s’affaiblissant délibérément.

Cette réaction est appelée blanchissement et peut avoir un effet catastrophique sur les autres vies du récif. Dans le Pacifique, ces épisodes étaient parfois liés à des cycles de réchauffement des océans, connus sous le nom de un événement El Niño.

En 2018, les chances avaient changé. Récifs coralliens maintenant faire face à ce risque tous les six ans. En quatre décennies de réchauffement de la planète et de changement climatique, les risques ont été multipliés par cinq.

Le blanchiment éclate

«Avant les 1980, le blanchissement en masse des coraux était inconnu, même en présence de fortes conditions El Niño, mais maintenant des épisodes répétés de blanchiment à l'échelle régionale et de mortalité en masse des coraux sont devenus la nouvelle norme dans le monde, alors que les températures continuent d'augmenter», a déclaré Terry Hughes, qui dirige le centre d’excellence australien pour les études sur les récifs coralliens à la James Cook University.

Lui et ses collègues rapportent dans le journal Les sciences qu'ils ont analysé les données d'événements de blanchiment sur des sites 100 autour de la planète entre 1980 et 2016. Les épisodes de blanchiment sont une réalité pour les coraux: ces petites créatures ont tendance à mieux vivre à des températures proches de la limite supérieure de leur tolérance et réagissent aux événements extrêmes en rejetant les algues qui fournissent normalement les nutriments dont elles ont besoin.

Mais comme la température de l'air a augmenté, en réponse à la combustion excessive de combustibles fossiles qui augmentent les niveaux de gaz à effet de serre dans l'atmosphère, la température de la mer a également augmenté. Et le professeur Hughes et son équipe ont signalé qu'au cours des deux dernières années, plus du tiers des épisodes de blanchiment avaient été «graves», s'étendant sur des centaines de kilomètres.

Lorsqu'ils ont mesuré la croissance du risque au cours des décennies, ils ont constaté que le risque de blanchiment avait augmenté de 4% par an depuis 1980.

«Les épisodes répétés de blanchiment à l'échelle régionale et de mortalité massive des coraux sont devenus la nouvelle norme dans le monde»

La découverte ne devrait pas être une surprise. En 2015, lors d'un grave événement El Niño, les scientifiques ont commencé à enregistrer des cas de mort de corail. En 2016, ils ont observé que 93% de la grande barrière de corail australienne avait été touché. En 2017, ils ont découvert que les récifs dans le Pacifique occidental et au large de l’océan Indien avaient été détruits. endommagé irréparable, et un ensemble de calculs séparé a averti que, selon 2100, jusqu'à 99% des colonies de coraux du monde pourraient être risque de blanchiment chaque année.

Les récifs peuvent se rétablir, mais cette récupération peut durer une décennie. Les récifs coralliens font partie des habitats les plus riches de la planète et la mort d'un récif met en péril de nombreuses espèces océaniques: il endommage également les captures de poisson commercial et les industries touristiques locales.

«Les récifs sont entrés une ère distincte dominée par l'homme - l'Anthropocène," m'a dit Mark Eakin de la US National Oceanic and Atmospheric Administration, co-auteur. «Le climat s'est rapidement réchauffé au cours des dernières années 50, rendant El Niños dangereux pour les coraux. Nous assistons maintenant à un blanchissement de chaque été chaud.»

Et le professeur Hughes a déclaré: "Nous espérons que nos résultats décevants contribueront à renforcer l'action nécessaire pour réduire les gaz à effet de serre en Australie, aux États-Unis et ailleurs." - Climate News Network

À propos de l’auteur

Tim Radford, journaliste indépendantTim Radford est un journaliste indépendant. Il a travaillé pour The Guardian pour 32 ans, devenant (entre autres choses) lettres éditeur, rédacteur en chef des arts, éditeur littéraire et rédacteur scientifique. Il a remporté le Association of Science Writers britanniques prix pour écrivain scientifique de l'année quatre fois. Il a siégé au comité britannique pour le Décennie internationale de la prévention des catastrophes naturelles. Il a donné des conférences sur la science et les médias dans des dizaines de villes britanniques et étrangères. 

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