Presque tous les glaciers du monde rétrécissent et rapidement

Presque tous les glaciers du monde rétrécissent et rapidement(Crédit: Mike Smith / Flickr)

Une nouvelle étude montre à quelle vitesse les glaciers ont perdu de leur épaisseur et de leur masse au cours des deux dernières décennies.

Les glaciers sont un indicateur sensible du changement climatique - et qui peut être facilement observé. Indépendamment de l'altitude ou de la latitude, les glaciers fondent à un rythme élevé depuis le milieu du 20e siècle.

Jusqu'à présent, cependant, toute l'étendue de la perte de glace n'a été que partiellement mesurée et comprise.

La nouvelle étude sur le recul global des glaciers en Nature est le premier à inclure tous les glaciers du monde - environ 220,000 XNUMX au total - à l'exclusion des calottes glaciaires du Groenland et de l'Antarctique. La résolution spatiale et temporelle de l'étude est sans précédent.

Ce qui était autrefois de la glace permanente a diminué en volume presque partout dans le monde. Entre 2000 et 2019, les glaciers du monde ont perdu un total de 267 gigatonnes (294.3 milliards de tonnes) de glace par an en moyenne, une quantité qui aurait pu submerger toute la superficie de la Suisse sous six mètres (19 pieds) d'eau chaque année.

La perte de masse glaciaire a également fortement accéléré pendant cette période. Entre 2000 et 2004, les glaciers ont perdu 227 gigatonnes (250.225 milliards de tonnes) de glace par an, mais entre 2015 et 2019, la masse perdue s'est élevée à 298 gigatonnes (328.5 milliards de tonnes) par an. La fonte des glaciers a causé jusqu'à 21% de l'élévation observée du niveau de la mer pendant cette période, soit environ 0.74 millimètre (0.029 pouce) par an.

Les glaciers himalayens `` particulièrement inquiétants ''

Près de la moitié de l'élévation du niveau de la mer est attribuable à la dilatation thermique de l'eau lors de son réchauffement, les eaux de fonte des calottes glaciaires du Groenland et de l'Antarctique et les changements dans le stockage de l'eau terrestre représentant le tiers restant.

Parmi les glaciers qui fondent le plus rapidement, on trouve ceux de l'Alaska, de l'Islande et des Alpes. La situation a également un effet profond sur les glaciers de montagne des montagnes du Pamir, de l'Hindu Kush et de l'Himalaya.

«La situation dans le Himalaya est particulièrement inquiétant », explique l'auteur principal Romain Hugonnet, chercheur à l'ETH Zurich et à l'Université de Toulouse. «Pendant la saison sèche, l'eau de fonte glaciaire est une source importante qui alimente les principales voies navigables telles que le Gange, le Brahmapoutre et l'Indus.

«À l'heure actuelle, cette fonte accrue agit comme un tampon pour les personnes vivant dans la région, mais si le rétrécissement des glaciers himalayens continue de s'accélérer, des pays peuplés comme l'Inde et le Bangladesh pourraient faire face à des pénuries d'eau ou de nourriture dans quelques décennies.»

Des modèles plus précis

Les résultats de cette étude peuvent améliorer les modèles hydrologiques et être utilisés pour faire des prévisions plus précises à l'échelle mondiale et locale - par exemple, pour estimer la quantité d'eau de fonte des glaciers himalayens que l'on peut anticiper au cours des prochaines décennies.

À leur grande surprise, les chercheurs ont également identifié des zones où les taux de fonte ont ralenti entre 2000 et 2019, comme sur Groenlandla côte est de l 'Islande et en Scandinavie. Ils attribuent cette configuration divergente à une anomalie météorologique dans l'Atlantique Nord qui a provoqué des précipitations plus élevées et des températures plus basses entre 2010 et 2019, ralentissant ainsi la perte de glace.

Les chercheurs ont également découvert que le phénomène connu sous le nom d'anomalie du Karakoram est en train de disparaître. Avant 2010, les glaciers de la chaîne de montagnes du Karakoram étaient stables - et dans certains cas, même en croissance. Cependant, l'analyse des chercheurs a révélé que les glaciers du Karakoram perdent également de la masse.

Comme base de l'étude, l'équipe de recherche a utilisé des images capturées à bord du satellite Terra de la NASA, qui a orbité autour de la Terre toutes les 100 minutes depuis 1999 à une altitude de près de 700 kilomètres (434.96 miles). Terra abrite ASTER, un imageur multispectral avec deux caméras qui enregistrent des paires d'images stéréo, permettant aux chercheurs de créer des modèles numériques d'élévation haute résolution de tous les glaciers du monde. L'équipe a utilisé l'archive complète des images ASTER pour reconstruire une série chronologique de élévation glaciaire, ce qui leur a permis de calculer les changements d'épaisseur et de masse de la glace au fil du temps.

Romain Hugonnet, doctorant à l'ETH Zurich et à l'Université de Toulouse, est l'auteur principal de l'étude. Il a travaillé sur ce projet pendant près de trois ans et a passé 18 mois à analyser les données satellitaires. Pour traiter les données, les chercheurs ont utilisé un supercalculateur de l'Université du nord de la Colombie-Britannique.

Les résultats de l'étude seront inclus dans le prochain rapport d'évaluation du Groupe d'experts intergouvernemental sur l'évolution du climat (GIEC) des Nations Unies, qui doit être publié plus tard cette année.

«Nos conclusions sont importantes au niveau politique. Le monde doit vraiment agir maintenant pour empêcher la pire cas scénario de changement climatique », déclare le co-auteur Daniel Farinotti, chef du groupe de glaciologie à l'ETH Zurich et à l'Institut fédéral suisse de recherche sur la forêt, la neige et le paysage WSL.

D'autres coauteurs viennent de l'Université d'Ulster, de l'Université d'Oslo et de l'Université du nord de la Colombie-Britannique. - étude originale

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